Une nouvelle législation visant à injecter de la concurrence sur le marché éolien offshore de Virginie pourrait déclencher un réexamen du pouvoir de monopole du Dominion

Alors que la Virginie cherche à acquérir au moins 2,6 gigawatts d’énergie éolienne offshore pour atteindre les objectifs de décarbonation juridiquement contraignants, le projet de loi obligerait l’État à examiner une série d’offres émanant de développeurs éoliens offshore autres que Dominion.

Après une session législative de 2023 au cours de laquelle les législateurs de Virginie ont récupéré la surveillance des bénéfices auparavant incontrôlés de Dominion Energy, le service public monopolistique de Virginie est une fois de plus confronté à un examen minutieux de son bilan et de son engagement en faveur de l’énergie propre.

Le sénateur Creigh Deeds, démocrate représentant Charlottesville et architecte de la campagne réussie de l’année dernière pour restaurer la surveillance réglementaire de Dominion, a commencé la session de cette année en introduisant le SB 578 pour remédier au vide concurrentiel sur le marché éolien offshore de Virginie. Il ordonnera au ministère de l’Énergie d’examiner et de sélectionner les offres offshore à un tarif compétitif.

Dans un communiqué, Deeds a fait valoir que la Virginie ne produisait pas suffisamment d’énergie renouvelable pour atteindre ses objectifs de réduction des émissions de carbone. Il a dit que Virginia avait besoin de « grandir » [its] l’énergie solaire et éolienne », avant d’ajouter : « Nous avons beaucoup de travail à faire. »

Lundi, la commission du commerce et du travail, présidée par Deeds, a voté à l’unanimité pour réexaminer le projet de loi lors de la session législative de 2025.

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Malgré le retard, le SB 578 a peut-être ouvert la porte à une conversation plus large sur le statut de monopole de Dominion en Virginie à la lumière de l’évolution du paysage énergétique aux États-Unis.

« Il y a un argument à faire valoir selon lequel Dominion n’a pas vraiment pris au sérieux la nécessité d’une transition vers les énergies renouvelables », a déclaré Bill Shobe, professeur de politique publique à l’Université de Virginie. « Lorsque vous regardez leur dernier plan de ressources intégré », la feuille de route de l’entreprise pour les opérations futures en Virginie, « ce n’est pas un effort sérieux » pour passer à l’énergie propre.

«Cela amène les gens à se demander si nous voulons choisir Dominion comme principal fournisseur d’électricité sur cet ancien modèle de contrat de monopole», a-t-il déclaré.

Pour certains, un marché de l’énergie plus saturé est attendu depuis longtemps en Virginie. « Il est temps que Dominion ait une certaine concurrence », a déclaré Nicole Martin, chef de la section du comté de Chesterfield de la NAACP. Martin, qui s’est battu contre un nouveau projet électrique de Dominion au gaz naturel à Chesterfield, a ajouté que la concurrence pour Dominion en dehors du marché éolien offshore de Virginie profiterait aux contribuables de l’État. « Nous devrions toujours avoir des options », a-t-elle déclaré. « Une fois qu’il ne nous reste qu’une seule option, nous sommes obligés d’accepter tout ce qu’ils nous donnent. »

Aaron Ruby, porte-parole du Dominion, a rejeté cet argument, affirmant que le système de réglementation actuel de la Virginie vise à fournir une électricité abordable et fiable et qu’il est à la pointe du pays, a-t-il ajouté, en matière d’énergie éolienne offshore.

En 2020, la Virginie a adopté le Virginia Clean Economy Act (VCEA), qui obligeait Dominion à « construire, acquérir ou acheter » 5,2 gigawatts d’énergie éolienne offshore d’ici 2034. Une partie de cette énergie proviendra du « Projet éolien offshore côtier de Virginie » de l’entreprise. « , une ferme de turbines au large de Virginia Beach, selon le service public, est capable de fournir environ 2,6 gigawatts d’énergie propre. La construction peut y commencer cette année puisque Dominion a reçu le dernier de ses permis ce mois-ci.

Dominion estime que le projet sera achevé en 2026. On ne sait pas exactement comment le service public envisage de fournir les gigawatts restants sans autre bail dans l’Atlantique. Le meilleur espoir du service public de construire une nouvelle ferme repose sur une vente aux enchères fédérale de baux éoliens offshore prévue pour cet été.

En tant que monopole réglementé par la State Corporation Commission, Dominion peut dicter les conditions de son processus d’approvisionnement en énergie éolienne. L’entreprise bénéficie d’un taux de rendement prédéterminé sur ses investissements en capital, qu’elle réalise dans les tarifs qu’elle facture à ses clients. Les critiques de Dominion et les partisans du projet de loi sur l’énergie éolienne offshore de Deeds soutiennent que cette structure crée des coûts plus élevés pour les consommateurs et dissuade Dominion d’acquérir de l’énergie éolienne par le biais de soi-disant accords d’achat d’électricité (PPA) auprès d’autres fournisseurs, laissant potentiellement les bonnes affaires ignorées.

« Dominion Energy ne soutient pas cette législation », a déclaré Ruby, le porte-parole de Dominion, dans une déclaration à Pacte Climat. « Le modèle de services publics réglementés de Virginie fonctionne, tandis que le modèle PPA échoue », a-t-il déclaré, suggérant que la litanie des annulations d’énergie éolienne offshore dans d’autres régions de l’Atlantique était la preuve que les accords d’achat d’électricité faisaient augmenter les coûts et retardaient les projets.

Les développeurs qui se sont retirés de ces projets ont cité l’inflation et les contraintes de la chaîne d’approvisionnement comme leurs principales préoccupations.

« Nous avons un bon modèle en Virginie, et c’est pourquoi nous sommes leader national en matière d’énergie éolienne offshore », a déclaré Ruby. « Ne le cassons pas. » Ruby n’a pas précisé comment Dominion envisageait de se procurer les gigawatts restants d’énergie éolienne offshore requis par le VCEA.

Pour certains, le projet de loi de Deeds s’inscrit dans la continuité d’un combat de plusieurs décennies visant à amener la concurrence sur les marchés énergétiques de Virginie. « J’ai combattu Dominion pendant une décennie en disant qu’ils avaient trop de pouvoir et trop de monopole », a déclaré Chap Petersen, ancien sénateur de l’État. « Je crois fermement à la désagrégation de la manière dont nous fournissons l’électricité. »

Le manque de concurrence et un taux de retour sur investissement garanti de la part des contribuables en vertu de la loi actuelle de Virginie créent une « incitation à mettre l’accent sur l’investissement en capital plutôt que sur d’autres approches possibles », a déclaré Shobe. « Si quelqu’un d’autre investit en capital et que Dominion achète l’électricité, il n’obtient aucun taux de retour sur cet investissement. »

Shobe a déclaré que le SB 578 pourrait indiquer que certains législateurs de Virginie estiment qu’il est temps de « sortir du contrat de fournisseur monopolistique habituel et de dire à Dominion : « Non, dans une partie de cette nouvelle génération coûteuse, nous allons adopter un nouveau plan ». ‘»

Des fissures dans l’armure politique apparemment impénétrable de Dominion (le service public a dépensé plus d’un million de dollars en dons politiques au cours des cycles politiques précédents) ont commencé à se former en février dernier lorsque Deeds et une coalition bipartite ont adopté une législation qui diminuait la capacité de Dominion à fixer ses propres tarifs, à la surprise de observateurs politiques à travers le pays.

La nouvelle législation de Deeds axée sur l’énergie éolienne offshore signifierait une concurrence accrue pour Dominion dans un marché haussier, a déclaré Evan Vaughn, directeur exécutif de la Mid-Atlantic Renewable Energy Coalition, un groupe de développeurs de stockage d’énergie et d’énergies renouvelables à l’échelle des services publics qui ont contribué à l’élaboration de certains des le langage utilisé dans le projet de loi de Deeds. « La demande globale en énergie est énorme », a déclaré Vaughn. Plusieurs États voisins de la Virginie ont récemment adopté une législation prévoyant des totaux de gigawatts plus ambitieux que les 5,2 gigawatts requis par la VCEA, a-t-il ajouté.

« La compétition est une bonne chose. Cela conduit à une meilleure formation des prix, c’est-à-dire à la recherche du prix optimal que le marché peut offrir pour un projet. Cela augmente la transparence du point de vue d’un contribuable ou d’un consommateur de Virginie afin qu’il sache qu’il tire le meilleur parti de ce projet », a-t-il déclaré.

À seulement quelques milles marins au sud du parc éolien de Dominion à Virginia Beach, au large de Kitty Hawk Beach en Caroline du Nord, se trouve un autre futur parc éolien, potentiellement capable de fournir suffisamment d’énergie pour répondre aux besoins éoliens offshore du VCEA. Avangrid, une société énergétique propriétaire du bail dans cette zone, a déclaré avoir tenté de parvenir à un accord avec Dominion pour vendre l’électricité produite par son site une fois celui-ci terminé.

Ces conversations « ne sont pas allées très loin », a déclaré Ken Kimmel, directeur du développement offshore chez Avangrid, qui a contribué à l’élaboration du projet de loi Deeds.

Le parc éolien Kitty Hawk, qui, selon la société, pourrait être capable de fournir environ 3,5 gigawatts d’énergie, attend toujours les permis fédéraux. « Si nous parvenions à obtenir un accord d’achat d’électricité, nous pourrions construire et exploiter le projet à temps pour respecter l’échéance de 2034 », a déclaré Kimmel.

Mais la domination pourrait encore être en mesure de construire son propre parc éolien dans l’Atlantique. Cet été, le Bureau of Ocean Energy Management (BOEM) mettra aux enchères un total de 277 948 acres au large couvrant deux morceaux d’eau océanique pour le développement dans la région de l’Atlantique central, dont un près de la Virginie.

Alors que plusieurs États de la côte Est continuent d’exiger de l’énergie éolienne offshore pour respecter leurs mandats juridiquement contraignants, Vaughn s’attend à ce que la concurrence pour ces baux soit féroce. « Soit c’est quelqu’un d’autre qui gagne, pas Dominion. Ensuite, cette région approvisionnera probablement le Maryland, car le Maryland a plus de 6,5 gigawatts de demande non satisfaite », a déclaré Vaughn. « Ou bien, Dominion gagne, et ils pourraient l’utiliser pour approvisionner la Virginie. »

Le premier résultat pourrait laisser Dominion sans voie claire pour répondre à ses exigences VCEA, a déclaré Vaughn, étant donné que les options pour de futurs baux fédéraux dans l’Atlantique ne sont pas claires.

Vaugh a ajouté que Dominion pourrait encore remporter des zones aux enchères fédérales en 2024 et que ce projet de loi contribuerait toujours à faire baisser les prix pour les contribuables de Virginie. Si le ministère de l’Énergie de Virginie pouvait décider de chercher ailleurs pour l’énergie éolienne offshore, Dominion « devrait rivaliser sur un pied d’égalité avec les autres développeurs », a déclaré Vaughn. « En fin de compte, même si Dominion finit par gagner, les consommateurs de l’État peuvent savoir qu’ils ont obtenu la meilleure offre. »

Le projet de loi proposé par Deeds ne modifierait pas la position monopolistique de Dominion ; cela garantirait plutôt que l’État puisse considérer un large éventail d’offres pour répondre à ses besoins en matière d’énergie éolienne offshore.

Le projet de loi « n’ouvre pas le reste de leur charge à la concurrence », a déclaré Kim Harriman, vice-président senior des affaires publiques et réglementaires d’Avangrid. Dominion « conserverait toujours la majorité de son statut de monopole », a-t-elle déclaré.

Au cours de l’année à venir, les partisans du projet de loi espèrent que la Commission de réglementation des services publics d’électricité de Virginie étudiera la législation proposée pour déterminer, entre autres effets, ses implications sur le taux de rendement de Dominion et les frais des contribuables.

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