Les environnementalistes voient la décision de la Cour suprême du Nevada faisant entrer la gestion de l’eau de l’État « dans le 21e siècle »

Le tribunal a statué que l’État peut restreindre le nouveau pompage des eaux souterraines si cela a un impact sur d’autres utilisateurs et sur la faune, une décision que les environnementalistes qualifient de victoire majeure dans la mise à jour de la loi sur l’eau de l’État.

La Cour suprême du Nevada a statué à l’unanimité la semaine dernière que l’État peut restreindre le nouveau pompage des eaux souterraines si cela a un impact sur d’autres utilisateurs et sur la faune, une décision qui porte un coup dur au projet d’un promoteur qui espérait à un moment donné construire une nouvelle ville de 250 000 habitants. dans le désert de Mojave et pourrait modifier la façon dont les eaux souterraines sont gérées dans l’État le plus sec des États-Unis.

La décision du tribunal ouvre la voie aux régulateurs des eaux du Nevada pour gérer l’épuisement des eaux souterraines dans tout l’État, un problème de plus en plus important à mesure que les débits du fleuve Colorado et les niveaux de nombreux aquifères de la région diminuent. Les régulateurs des États peuvent désormais considérer les eaux de surface et les eaux souterraines comme une source unique, ce qui n’a jamais été fait dans l’État ou ailleurs dans le Sud-Ouest. Ils peuvent également modifier la façon dont les limites des bassins d’eau souterraine sont tracées et divisées, à mesure que de nouvelles études révèlent la quantité d’eau dont ils disposent réellement et comment ils sont interconnectés avec d’autres sources d’eau.

La décision de jeudi est la dernière en date d’un conflit qui dure depuis des décennies entre les partisans d’un projet immobilier, Coyote Springs, qui propose de construire plus de 150 000 maisons à 50 miles de Las Vegas et qui comprend actuellement un terrain de golf, et les environnementalistes et Les différentes agences de l’eau de l’État ont fait valoir que la construction aurait un impact sur d’autres utilisateurs de l’eau et sur la faune dans toute la région.

Nous embauchons!

Veuillez jeter un œil aux nouvelles ouvertures dans notre salle de rédaction.

Voir les emplois

« Nos descendants du mouvement environnemental utiliseront ce précédent pour lutter en faveur de la faune sauvage au Nevada dans 50 ans », a déclaré Patrick Donnelly, directeur du Centre pour la diversité biologique du Grand Bassin. « C’est extrêmement conséquent. »

Kent R. Robison, qui représentait Coyote Springs Investment LLC dans cette affaire, a déclaré que le développement « est figé dans le temps » en raison de la décision du tribunal, car il faudra des années pour clarifier la manière dont il pourrait avancer. Emilia Cargill, directrice des opérations de Coyote Springs Investment, a déclaré à Pacte Climat que les développeurs ne savent pas ce qu’ils feront ensuite et que leurs prochaines étapes « prendront un peu de considération ».

Tout au long de son histoire, cette évolution a été controversée. La zone où il serait construit était à l’origine un terrain public supervisé par le Bureau of Land Management, qui a été vendu à des promoteurs privés dans le cadre d’une série d’accords fonciers adoptés par le Congrès dans les années 1980. Mais pour construire, les promoteurs ont besoin d’eau. En 2001, les promoteurs de Coyote Springs en recherchaient environ 30 000 acres par an dans l’un des bassins interconnectés de la région, selon un ordre de l’ingénieur d’État.

L’opposition à un pompage accru des eaux souterraines dans la région a commencé à se former peu de temps après, des groupes exprimant leur inquiétude quant à l’impact potentiel de Coyote Springs sur d’autres détenteurs de droits d’eau importants et sur l’environnement après que l’ingénieur d’État a ordonné que des tests soient effectués pour examiner les impacts potentiels du développement sur l’aquifère. .

Et le différend n’est pas terminé, puisque la Cour suprême de l’État a renvoyé l’affaire devant le tribunal de district, où les parties débattront de la science utilisée par l’ingénieur de l’État pour prendre la décision. Si les tribunaux se rangent à nouveau du côté de l’État, cela signifie qu’un total d’environ 8 000 acres-pieds seulement pourraient être pompés du système d’eau souterraine, soit beaucoup moins d’eau que ce qui est actuellement autorisé, et mettrait probablement fin à tout projet de développement majeur dans la région.

Néanmoins, la décision de la Cour suprême crée un précédent selon lequel l’État peut prendre des mesures dans les régions confrontées à la sécheresse et à des défis écologiques liés à l’eau si la science soutient la décision, ce qui, selon les environnementalistes et les fournisseurs d’eau, constitue une victoire majeure pour d’autres problèmes et amène « le Nevada ». gestion de l’eau au 21e siècle », a déclaré Donnelly.

Le désert d’Amargosa est un endroit qui pourrait être touché par cette décision. Il abrite l’Ash Meadows National Wildlife Refuge, un habitat de zone humide du Nevada, près de la frontière californienne, qui abrite une douzaine d’espèces en voie de disparition et menacées et constitue l’un des endroits les plus riches en biodiversité de la planète.

Les communautés locales et les environnementalistes ont protesté contre un projet de mine de lithium à proximité du refuge, qui creuserait des trous dans une série de bassins d’eau souterraine interconnectés qui abritent le refuge et les espèces qu’il abrite. L’été dernier, une campagne publique contre le projet et un procès contre la décision du Bureau of Land Management d’autoriser le forage ont conduit l’agence fédérale à annuler le permis de forage de la société minière. En décembre 2023, l’entreprise a soumis un nouveau plan d’exploitation du site, amenant les groupes à demander au gouvernement fédéral d’interdire de nouveaux claims miniers dans la région.

Leur argument repose sur l’eau. La rivière Amargosa coule sous terre sur toute la longueur du refuge, mais fait surface dans certaines zones, fournissant un habitat vital à des espèces endémiques, comme le pupfish de Devils Hole, et est alimentée par les aquifères situés en dessous. Le pompage des eaux souterraines à des fins minières pourrait réduire la quantité d’eau dans ces cours d’eau.

« Il y a plus d’eau qui sort du sol dans l’Amargosa qu’il n’y a de ressources en eau, et cela a un impact négatif sur la faune », a déclaré Donnelly. « Il y a de nouvelles demandes en eau, potentiellement dues à l’énergie solaire et au lithium, et donc [the court’s decision] peut être extrêmement conséquent dans l’Amargosa. Il s’agit d’un précédent que Donnelly et d’autres ont déclaré qu’ils prévoyaient d’utiliser pour s’opposer à tout projet de mine ou de développement à forte consommation d’eau.

Des études ont déjà montré que le simple fait de forer des trous d’exploration pour trouver des gisements de lithium pourrait modifier les flux hydrologiques de telle manière que cela pourrait nuire aux sources en aval et aux espèces menacées, a déclaré Mason Voehl, directeur exécutif de l’Amargosa Conservancy, un groupe environnemental qui a aidé mener l’effort pour protéger le refuge.

La conservation mène actuellement une étude à l’échelle du bassin en utilisant les outils du bureau d’ingénieur de l’État pour mieux évaluer l’impact du pompage supplémentaire des eaux souterraines dans la région, a déclaré Voehl. La décision du tribunal de confirmer l’ordonnance 1309 de l’ingénieur d’État, qui a créé le système d’écoulement du cours inférieur de la rivière White en tant que bassin hydrographique unique, et a déclaré que pas plus de 8 000 acres d’eau ne pouvaient être pompés hors du « superbassin », donne davantage de poids à l’étude. ils dirigent, dit-il.

« Je pense que tout cela aboutit à un chemin très convaincant vers notre capacité à plaider en faveur de ces changements d’utilisation et de désignation des terres qui doivent avoir lieu », a-t-il déclaré.

Un combat pour un poisson en voie de disparition

Comme beaucoup de batailles environnementales au Nevada, a déclaré Donnelly, le combat a commencé avec une espèce en voie de disparition : le naseux Moapa, une espèce de poisson endémique de la rivière Muddy et de ses sources.

Dans les années 1960, l’État a cartographié 256 aquifères, chacun représentant un approvisionnement en eau distinct. Mais ils ont été dessinés en fonction de la topographie, ce qui signifie essentiellement qu’entre chaque chaîne de montagnes se trouvait un nouveau bassin, a expliqué Donnelly. Au fil des années, de meilleures connaissances scientifiques ont indiqué qu’il y avait beaucoup moins de bassins que ce qui avait été initialement prévu, et que bon nombre de ce que l’État pensait être des bassins séparés et distincts étaient en réalité connectés.

Ce problème s’est posé au début des années 2000 lorsque le développement de Coyote Springs a commencé à rechercher des droits sur l’eau. Les candidats de six des bassins hydrographiques de la région recherchaient plus de 300 000 acres (300 000 acres) d’eau, soit à peu près la même quantité d’eau que l’ensemble de l’État du Nevada reçoit chaque année du fleuve Colorado, Coyote Springs recherchant un peu moins de 30 000 acres (30 000 acres).

L’ingénieur d’État, le plus haut responsable de l’eau du Nevada, a constaté qu’aucun nouveau droit sur l’eau ne pourrait être délivré tant que des tests approfondis n’auraient pas été effectués pour déterminer l’impact que des pompages supplémentaires pourraient avoir sur d’autres détenteurs de droits sur l’eau et sur l’environnement.

Un test de deux ans des six bassins a révélé que le pompage des eaux souterraines provoquait une forte baisse des niveaux des aquifères et du débit des cours d’eau voisins, essentiels à la rivière Muddy. En réponse, l’ingénieur d’État a émis l’ordonnance 1309 pour créer le système d’écoulement du cours inférieur de la rivière White et limiter la quantité d’eau qui pourrait être pompée hors du superbassin, afin d’empêcher les principaux détenteurs de droits sur l’eau et l’environnement, y compris le naseux Moapa, une espèce en voie de disparition, de reçoivent moins d’eau que ce qui leur a été alloué.

Le promoteur derrière Coyote Springs a alors intenté une action en justice, arguant que la décision de l’État constituait une « prise inconstitutionnelle » de ses droits d’eau existants, qui seraient affectés par le plafond du superbassin.

Dans la décision du tribunal, la juge de la Cour suprême de l’État, Patricia Lee, a écrit que la décision du tribunal inférieur, qui s’est prononcée contre l’ingénieur d’État, était inappropriée et que l’ingénieur d’État avait le pouvoir de créer le superbassin. Le tribunal a également estimé que les droits des plaignants n’avaient pas été violés depuis qu’ils avaient été informés du projet de l’État et avaient eu l’occasion de le commenter.

La décision réaffirme la doctrine de « l’appropriation préalable » au Nevada, ce qui signifie que les droits de ceux qui utilisent l’eau en premier sont prioritaires. Les détenteurs de droits d’eau juniors ne peuvent pas avoir d’impact sur l’approvisionnement garanti aux détenteurs de droits plus âgés. Dans le cas de la rivière Muddy, qui est en partie alimentée par les aquifères locaux, cette eau s’écoule en aval vers d’autres utilisateurs, notamment Las Vegas, qui détient les droits d’eau les plus importants.

« Il s’agit d’une étape positive vers une protection accrue des ressources en eau du Nevada, des droits d’eau et des approvisionnements en eau dans la rivière Muddy, ainsi que de l’habitat du naseux Moapa, une espèce en voie de disparition, que l’on ne trouve que dans le cours supérieur de la rivière Muddy », a déclaré Bronson Mack. , porte-parole de la Southern Nevada Water Authority, qui approvisionne environ 2,3 millions d’habitants du sud du Nevada et de la région métropolitaine de Las Vegas.

Si le tribunal de district estime que les données scientifiques soutiennent la décision de l’ingénieur d’État, les 31 000 acres pieds du bassin, une fois approuvés pour les différents utilisateurs du bassin, devront être réduits à seulement 8 000 acres pieds, ce qui nécessitera une redistribution des approvisionnements en eau qui cela prendra probablement du temps et s’avérera difficile à mettre en œuvre de manière équitable.

Cependant, quelle que soit la décision du tribunal dans l’affaire Coyote Springs, la décision de la Cour suprême du Nevada de gérer l’épuisement des eaux souterraines dans tout l’État et de reconnaître la manière dont les aquifères et les eaux de surface sont connectées pèsera lourd dans les conflits liés à l’eau et à l’environnement pour les années à venir.

« L’ingénieur d’État dispose des outils et les outils ont été approuvés, donc dans d’autres cas où il y a des utilisateurs de droits sur l’eau – immobilier, exploitation minière, agriculture – qui veulent utiliser l’eau qui aura un impact sur les détenteurs de droits sur l’eau ou sur l’environnement, même si c’est dans un endroit éloigné que la capacité de l’ingénieur d’État à gérer ce conflit est consacrée », a déclaré Donnelly. « Je pense qu’il y aura beaucoup plus de contrôle et beaucoup plus d’obstacles mis en place pour les entités cherchant à exploiter les eaux souterraines dans des endroits où ce n’est tout simplement pas durable. »

Photo of author

L'équipe Pacte Climat

Pacte pour le Climat
Newsletter Pacte pour le Climat