Après une autre année de chaleur record, une attention accrue portée à la santé publique

Alors que les décès dus à la chaleur augmentent au Texas, en Arizona et dans tout le pays, les chercheurs modélisent une myriade d’effets de la chaleur sur le corps humain et se concentrent sur les impacts disproportionnés subis par les personnes âgées et les personnes de couleur.

Il remarqua d’abord les étourdissements.

Puis il y avait une chaleur étouffante, qui donnait l’impression que tout bougeait au ralenti.

Et au moment où Oscar Rodriguez, un maçon de Cypress, au Texas, a pu trouver refuge sous un climatiseur pendant une journée à trois chiffres l’été dernier, il s’est rendu compte qu’il venait peut-être d’échapper à une grave maladie liée à la chaleur. .

Oscar Rodriguez, un maçon au Texas, a été aux prises avec une grave maladie liée à la chaleur cet été.
Oscar Rodriguez, un maçon au Texas, a été aux prises avec une grave maladie liée à la chaleur cet été. « Je me suis senti étourdi et je suis tombé sur l’herbe », a déclaré Rodriguez, âgé de 56 ans.

« Je me suis senti étourdi et je suis tombé sur l’herbe », a déclaré Rodriguez, 56 ans et originaire du Mexique. «J’étais au soleil toute la journée et je buvais de l’eau, mais je pense que c’était l’une des journées les plus chaudes. J’ai perdu connaissance.

Pour ceux qui travaillent à l’extérieur comme Rodriguez, l’annonce par les responsables de la NASA selon laquelle 2023 a été l’année la plus chaude jamais enregistrée n’a probablement pas été une surprise. Les dernières données des autorités texanes ne montrent pas non plus que plus de 300 personnes sont mortes de chaleur excessive en 2023, un chiffre record depuis qu’ils ont commencé à compter ces décès en 1989.

Ces dernières années, il est devenu clair que notre planète, en réchauffement, a commencé à faire de nombreuses victimes. En 2021, une étude a révélé que près de 40 % des décès liés à la chaleur pourraient être liés au changement climatique.

En 2022, près de 1 700 personnes sont mortes de causes liées à la chaleur, soit une forte augmentation par rapport aux quelque 950 décès enregistrés en 2018, selon les chiffres du CDC. Et les experts affirment que cette tendance a montré peu de signes d’essoufflement. Pour ceux qui ont suivi de manière constante les changements de température mondiale au cours de la dernière décennie – la plus chaude jamais enregistrée – il n’est pas surprenant que les scientifiques prédisent que 2024 sera encore plus chaude que la précédente.

Aujourd’hui, sous l’impulsion de températures toujours plus élevées, nombre de ceux qui travaillent à l’intersection de la santé et du changement climatique s’attachent de plus en plus à répondre aux questions sur les innombrables effets de la chaleur sur le corps humain – dont beaucoup ne sont pas bien compris – ainsi que sur des questions liées aux conséquences disproportionnées de la chaleur sur les personnes âgées et les personnes de couleur.

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Un risque accru de décès et de maladie

Une équipe de chercheurs de l’Université de Californie à Berkeley a noté dans un article publié en 2022 qu’il existait des disparités raciales prononcées dans les effets du changement climatique sur la santé à travers le pays.

« La littérature récente confirme massivement des études antérieures suggérant que la hausse des températures entraînera une mortalité et une maladie plus élevées chez les adultes de couleur que chez les adultes blancs », écrivent les auteurs de l’article. « Le risque de mourir associé à des températures plus élevées et à des épisodes de chaleur extrême était élevé parmi les individus noirs, latinos et amérindiens par rapport aux blancs dans des études menées aux États-Unis, avec un risque encore plus élevé parmi les citoyens non américains. »

Les chercheurs ont noté que les maladies liées à la chaleur et au réchauffement climatique constituent un problème de justice environnementale qui menace « d’exacerber les inégalités sociales et économiques existantes et d’aggraver les disparités racialisées en matière de santé parmi les enfants et les adultes ».

Alique G. Berberian, l’auteur principal du journal, a noté que de nombreuses maladies liées à la chaleur chez les personnes de couleur peuvent être attribuées à des emplois qui les obligent à travailler à l’extérieur.

« Certains de ces résultats étaient liés à des expositions professionnelles », a déclaré Berberian. « Des études montrent que les travailleurs de couleur peuvent être exposés à des températures plus élevées en raison de leur lieu de travail, de leur incapacité à se protéger parce qu’ils travaillent à l’extérieur comme ouvriers agricoles ou dans le bâtiment. »

Certains experts de la santé affirment qu’ils mettent particulièrement l’accent sur la mise en garde des personnes noires et brunes concernant la protection contre la chaleur extrême.

Jerry Abraham, président de l’Association médicale du comté de Los Angeles, a fait pression pour supprimer les obstacles empêchant les personnes noires et brunes de se faire vacciner lors du déploiement du vaccin contre le COVID-19 en 2021. Mais il s’inquiète désormais d’une autre menace : la chaleur.

« Des études montrent que les travailleurs de couleur peuvent être exposés à des températures plus élevées en raison de leur lieu de travail, de leur incapacité à se protéger parce qu’ils travaillent à l’extérieur comme ouvriers agricoles ou dans le bâtiment. »

La semaine dernière, le conseil de surveillance du comté de Los Angeles a voté pour que le personnel commence à travailler sur une nouvelle exigence légale qui établirait une température maximale autorisée dans les logements locatifs, ce qui pourrait affecter environ un million d’habitants du comté.

« La chaleur nous affecte de tellement de façons différentes selon l’humidité qui règne dans votre communauté, selon la distance à laquelle vous habitez par rapport à une autoroute ou si vous habitez à proximité d’une décharge », a déclaré Abraham, médecin de famille dans une clinique mobile du Sud. Los Angeles. « Nous devons nous assurer que la société comprend que la chaleur a une implication directe sur vous. Regardez les statistiques. Vous êtes en danger. Vous pourriez potentiellement faire partie des 100 personnes qui subissent une complication très grave suite à cette exposition.

Abraham, qui est biracial, a déclaré qu’il pensait constamment à ses patients et à son personnel qui travaillent à l’extérieur, en particulier aux membres de sa communauté qui sont des personnes de couleur.

Abraham a déclaré qu’il soupçonnait bien avant l’annonce récente de la NASA que 2023 serait une année record, mais il se concentre sur les obstacles à venir et sur le «manque de connaissances en matière de santé et de connaissances médicales au sein de notre culture».

« Si nous ne pouvons pas interpréter ces chiffres et ces statistiques, si nous ne comprenons pas vraiment l’exposition, la maladie et les complications et pourquoi la prévention et la santé publique sont importantes, nous commençons vraiment dans une situation extrêmement désavantageuse que nous n’avions pas besoin d’être. – nous n’étions pas préparés pour ce moment », a ajouté Abraham.

« Et c’est là que nous nous retrouvons dans une parfaite tempête de chaleur », a-t-il déclaré.

Comprendre « quand cela devient dangereux »

Les scientifiques sont conscients depuis longtemps des effets particuliers d’une exposition prolongée à la chaleur. Alors que les chercheurs mettent depuis longtemps en garde contre le risque accru lié à la chaleur auquel sont confrontés les adultes souffrant de maladies existantes, une nouvelle étude a révélé que les personnes âgées en bonne santé sont également sérieusement menacées par la hausse constante des températures.

Dans un article évalué par des pairs et publié en décembre dans la revue Nature, des chercheurs de la Pennsylvania State University ont découvert que les personnes âgées en bonne santé étaient plus vulnérables à la chaleur que les jeunes adultes.

« Leur température centrale commence à augmenter avec des combinaisons de température et d’humidité plus faibles », a déclaré Rachel Cottle, l’une des auteurs de l’étude. « Il existe donc un plus petit éventail d’environnements dans lesquels ils seraient en sécurité par rapport aux jeunes adultes à la même intensité d’exercice. »

Dans une étude d’octobre publiée dans les Actes de l’Académie nationale des sciences, des chercheurs des universités Penn State et Purdue ont utilisé un modèle pour prédire le risque futur de stress thermique et ont découvert que les humains sont plus vulnérables au stress thermique humide et que l’humanité est menacée par les vagues de chaleur. deviennent plus fréquentes, plus intenses et plus durables en raison du changement climatique.

L’humidité est dangereuse pour le corps humain. Lorsque les températures et les niveaux d’humidité sont élevés, la sueur se dissipe plus lentement que d’habitude. En conséquence, les bienfaits rafraîchissants de la transpiration sont diminués. Et lorsque cela se produit, le corps des personnes a du mal à contrôler sa température interne, ce qui peut entraîner un coup de chaleur et d’autres conditions.

« La chaleur est le principal type de décès dû aux conditions météorologiques aux États-Unis et l’une des principales causes de décès liés aux conditions météorologiques dans le monde », ont écrit les chercheurs dans l’étude. «Cela augmente le risque de morbidité et de mortalité chez les groupes vulnérables tels que les personnes âgées, les enfants, les travailleurs en plein air et ceux souffrant de comorbidités ou ceux qui prennent des médicaments entraînant une diminution des capacités de thermorégulation.»

« Les vagues de chaleur sont associées à une augmentation des hospitalisations et des décès dus à des maladies cardiovasculaires, respiratoires et rénales ainsi qu’au diabète », ont-ils écrit. « Ces résultats spécifiques ne sont pas uniquement dus au fait que le corps devient trop chaud, mais sont plutôt aggravés par la pression physiologique que la chaleur extrême exerce sur le corps et par le fait que le corps doit compenser pour se refroidir. La mort directe liée à la chaleur (c’est-à-dire un coup de chaleur) survient lorsque la température centrale (interne) du corps devient trop élevée en raison du fait qu’il n’a plus la capacité de se refroidir et que les fonctions biologiques cessent.

Dans le laboratoire de Penn State, appelé Human Thermoregulation Laboratory, dirigé par W. Larry Kenney, professeur à l’université qui étudie la physiologie de l’environnement et de l’exercice, les chercheurs effectuent une série de tests sur des adultes âgés de 65 à 92 ans, de manière contrôlable. chambre environnementale. Les participants à la salle sont assis au repos ou sur un vélo couché alors que la température ou l’humidité augmente progressivement, tout comme cela se produirait dans le monde réel lors d’une canicule.

Cottle a déclaré que les chercheurs recherchent le point où la température centrale des participants augmente continuellement.

Cottle a déclaré que lorsque les sujets de l’étude sont dans la chambre et que la température et l’humidité sont suffisamment basses pour qu’ils puissent transpirer, et que la sueur puisse s’évaporer, cela aide leur corps à se refroidir. Et elle a déclaré que l’augmentation du flux sanguin vers notre peau contribue également à abaisser la température centrale.

« Ainsi, lorsque ces deux mécanismes sont efficaces et que vous pouvez perdre de la chaleur au même rythme que vous gagnez de la chaleur provenant de l’environnement, vous obtenez une température centrale relativement stable », a déclaré Cottle.

Mais lorsque les chercheurs commencent à augmenter la température et l’humidité jusqu’à des valeurs plus élevées, le stress thermique devient alors trop important. « Alors maintenant, vous gagnez de la chaleur plus rapidement que vous ne pouvez la perdre », a déclaré Cottle. «C’est ce qui fait que votre température centrale augmente continuellement. C’est à ce moment-là que cela devient dangereux.

Au milieu de l’augmentation des décès, un modèle de réponse à la chaleur

Les Centers for Disease Control and Prevention préviennent que l’exposition à des températures extrêmes peut entraîner un coup de chaleur, lorsque la température du corps augmente et ne peut pas être refroidie, ou un épuisement dû à la chaleur, des étourdissements, des nausées et une transpiration extrême. Les personnes particulièrement exposées aux maladies liées à la chaleur sont les personnes âgées et les travailleurs extérieurs.

Le décompte officiel du nombre d’Américains morts d’une maladie liée à la chaleur en 2023 n’a pas encore été publié par les autorités fédérales, mais des endroits comme le comté de Maricopa en Arizona, qui comprend Phoenix, surveillent de près – et de nombreux experts affirment que leurs travaux pourraient être un modèle pour les autres municipalités du pays.

Le comté a créé une équipe qui surveille les températures, publie des alertes sur les réseaux sociaux concernant les conditions dangereuses et informe les résidents des centres de refroidissement. L’été dernier, Phoenix a établi un record de 31 jours consécutifs de températures de 110 degrés ou plus. La ville exige que les propriétaires fournissent une climatisation suffisante pour que la température de tous les logements locatifs ne dépasse pas 82 degrés.

En 2022, ont déclaré les responsables du comté de Maricopa, il y a eu 425 décès liés à la chaleur à Maricopa, soit une augmentation de 25 % par rapport à l’année précédente. Bien que les autorités soient encore en train de compiler les chiffres pour 2023, elles ont confirmé au moins 600 décès liés à la chaleur, ce qui mettrait le comté sur la bonne voie pour une augmentation de 30 %, a déclaré Rebecca Sunenshine, directrice médicale du département de santé publique du comté.

Outre l’augmentation des températures, a déclaré Sunenshine, d’autres facteurs contribuent également à l’exposition à une chaleur extrême et aux maladies associées.

« Bien que la température soit le principal facteur contribuant, il existe d’autres facteurs qui contribuent particulièrement aux décès liés à la chaleur, à savoir la population croissante de personnes sans abri », a déclaré Sunenshine. « Difficulté à trouver un logement et précarité énergétique. Les difficultés liées au paiement des factures d’énergie, toutes ces choses y contribuent. Il faudra donc vraiment un village pour améliorer notre soulagement de la chaleur ici et dans d’autres États et comtés.

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