Las Tormentas : le comté de Los Angeles rencontre une rivière atmosphérique de niveau supérieur

Angelenos subit des déluges et des coulées de boue provenant d’un système tropical profond qui est resté sur place pendant des jours

LOS ANGELES — Dimanche soir, vers 21 heures, Carol Sanborn et Jane Richardson terminaient un dîner de remerciement pour les bénévoles à l’église catholique Corpus Christi, dans le quartier de Pacific Palisades à Los Angeles, lorsqu’elles ont entendu quelque chose d’énorme, non identifiable et explosif. Comme des Californiens chevronnés, ils se sont préparés à ce qui allait suivre.

« Nous pensions qu’il s’agissait d’un tremblement de terre, parce que c’est ce que nous savons », a déclaré Richardson.

Mais le sol ne gronda pas. Sanborn se dirigea vers la porte de la salle paroissiale, prêt à affronter celui qui venait d’attaquer la propriété de l’église sur Toyopa Drive. « Nous avons ouvert la porte », a-t-elle déclaré en écartant les bras, « et il n’y avait que l’obscurité. » Ils se retrouveraient nez à nez avec la couronne d’un pin parasol méditerranéen abattu.

La côte ouest de l’Amérique du Nord est depuis longtemps soumise à une menace climatique unique : c’est une cible géographique pour le chaos météorologique des rivières atmosphériques, des tempêtes basées dans le Pacifique qui balayent l’humidité tropicale et la déversent sur la première masse terrestre, typiquement la Californie. À mesure que l’océan Pacifique se réchauffe et que l’air au-dessus retient davantage d’humidité, les climatologues prédisent que ces tempêtes deviendront très intenses – « plus humides, plus longues et plus larges ». Imaginez la quantité d’eau de l’Amazonie qui se répand partout en un seul endroit. Maintenant, doublez-le. Et cela sur une côte où, même pendant les années les plus froides, les rivières atmosphériques de qualité normale sont responsables de plus de 99 pour cent de tous les dégâts causés par les inondations. À partir de dimanche soir, le comté de Los Angeles a reçu une terrible bande-annonce de ces tempêtes d’horreur amplifiées par le climat.

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À la même heure, à 32 km à l’est du centre-ville de Los Angeles, Estela Rodriguez essayait désespérément de finaliser une commande de mariage de 1 500 $ chez Seeds of Love, son petit stand de fleurs ouvert sur la rue San Pedro. Elle a placé des roses, des lys, des hortensias et des feuilles de thé hawaïen dans des blocs de mousse, malgré la pluie qui frappait tout juste au-delà de son auvent.

La pluie avait commencé dans l’après-midi. Contrairement aux tempêtes de pluie hivernales habituelles de SoCal qui ont tendance à frapper et à s’atténuer, celle-ci a été implacable. L’eau supplémentaire est bonne pour la tige d’une fleur, mais elle tue les fleurs, et Rodriguez a commencé à ressentir un sentiment d’effroi alors qu’elle regardait de côté les seaux de « produits » exposés sur le stand, comme on dit dans le commerce. Elle pensait qu’elle devrait probablement s’arrêter et les mettre tous dans la glacière, mais elle était dans les délais. «Je savais qu’il allait pleuvoir», dit-elle, «mais pas comme ça.»

Vers 22 heures, Chris Jones s’était installé pour la nuit et regardait la télévision chez lui à Compton. Jones venait d’avoir 50 ans le jour de Noël et était fier d’être un vrai Los Angeles, né et élevé. Il n’avait jamais pris le paradis pour acquis, appréciant ses décennies de température de 70 degrés et de vie à faible humidité. Il travaillait à l’extérieur au service des rues de la ville de Santa Monica, mais il était optimiste quant aux averses de pluie occasionnelles, même celle qui frappait son toit cette nuit-là. Les choses étaient si sèches depuis des années. « Un peu de pluie et tout le monde fait la moue », dit-il, refusant d’être l’un de ces Californiens gâtés. Il éteignit la télévision juste pour pouvoir l’écouter un peu pendant qu’il s’endormait.

Chris Jones a travaillé lundi pour charger des camions à benne avec des tonnes de débris tombés sur le California Incline à Santa Monica.  Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat
Chris Jones a travaillé lundi pour charger des camions à benne avec des tonnes de débris tombés sur le California Incline à Santa Monica. Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat

Il y a une tendance dans la région métropolitaine de Los Angeles à prendre ce que les « responsables » et « les informations » pourraient dire à propos de la météo avec un haussement d’épaules et une part de méfiance. N’y avait-il pas eu une énorme affaire en août dernier à propos d’Hilary, l’ouragan du Pacifique qui avait par anticipation provoqué la fermeture de la Californie du Sud ? Cela ne s’est pas avéré si grave, du moins pas à Los Angeles. Juste un dimanche pluvieux, ponctué par un tremblement de terre de magnitude 5,1 en milieu de journée centré à Ojai, immédiatement surnommé « l’ouragan » sur les réseaux sociaux. Le lendemain matin, les gens étaient de retour à la salle de sport, puis se sont mis à manger des smoothies, du travail et des tacos. L’habituel. Il semblait donc logique dimanche dernier, malgré une semaine d’avertissements officiels concernant une rivière atmosphérique aux proportions potentiellement historiques (« Manténgase protegido durante las tormentas », LA County avait posté sur X, Restez protégé pendant les tempêtes), Trevor Noah a commencé les Grammys à la Crypto.com Arena, dans la rue S. Figueroa, au centre-ville, avec une blague sur les habitants luttant contre la pluie. « Nous aurons une minute de silence pour eux plus tard », a-t-il déclaré.

Avant la fin de la diffusion en direct, cependant, les téléphones portables partout à Los Angeles ont commencé à hurler avec des avertissements de crue éclair « ALERTE D’URGENCE » du National Weather Service qui disaient en partie :

Il s’agit d’une situation dangereuse et potentiellement mortelle. N’essayez pas de voyager sauf si vous fuyez une zone sujette à des inondations ou sous un ordre d’évacuation… Des coulées de débris sont imminentes ou en cours.

Rien de tout cela n’était exagéré. Un vaste système de tempêtes de vents de niveau cyclone et de puissantes cellules de pluie qui s’étendaient au-delà d’Hawaï avait tourbillonné jusqu’en Californie ce jour-là, fouettant d’abord les parties de la côte nord et centrale de l’État avec des vents cadencés (à Big Sur). à 85 miles par heure, laissant plus d’un million de personnes sans électricité. Alors que le système se déplaçait vers le sud de la Californie cet après-midi, il a été mouillé. Il ne s’agit pas de cellules de pluie « Pineapple Express » ordinaires, mais de quelque chose qui s’apparente davantage aux cascades de l’ouragan Harvey qui ont frappé le Texas et la Louisiane en 2017. Cette tempête de pluie s’est garée sur des endroits qui ne voient généralement pas d’averses bibliques : les montagnes de Santa Monica. Cela signifiait qu’Hollywood, Beverly Hills, le centre-ville de Los Angeles, Brentwood, des villes côtières comme Santa Monica et tout le pays des canyons du comté de Los Angeles étaient confrontés à des inondations et des coulées de boue, comme le disent souvent les météorologues dans le climat nettement plus chaud et humide des années 2020, « historique ». proportions. » Les terres réputées pour être baignées de soleil étaient complètement saturées par l’obscurité. Et puis les gros ennuis ont commencé.

Jeff Napier du Département du bâtiment et de la sécurité de Los Angeles inspecte un couvent historique de la paroisse de Corpus Christi à Pacific Palisades lundi matin.  La structure avait été écrasée la nuit précédente, quelques heures seulement après le début de la tempête.  Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat
Carol Sanborn et Jane Richardson se tiennent à l'extérieur de la paroisse de Corpus Christi à Pacific Palisades. "C'est juste miraculeux que personne n'ait été blessé." dit Sanborn.  Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat
Carol Sanborn et Jane Richardson se tiennent à l’extérieur de la paroisse de Corpus Christi à Pacific Palisades. « C’est tout simplement miraculeux que personne n’ait été blessé », a déclaré Sanborn. Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat

Le pin géant que Carol Sanborn et Jane Richardson ont vu dimanche soir devant la porte de l’église s’était adapté au climat antérieur de SoCal. Ses racines étaient larges mais peu profondes, parfaites pour absorber une pluie clairsemée ou un peu d’arrosage, mais inutiles comme ancres dans un sol soudainement détrempé. Les dames avaient raison : elles avaient entendu quelque chose qui ressemblait à une explosion. Le pin est tombé violemment, écrasant le toit d’un couvent historique situé sur le terrain de l’église. Sanborn et Richardson ne verront l’étendue des destructions qu’à l’aube, mais furent submergés cette nuit-là par un étrange soulagement.

«C’était la maison de nos religieuses bien-aimées, les Sœurs de Saint-Louis, pendant 50 ans», a déclaré Sanborn. « Heureusement, ils avaient déménagé récemment, donc personne n’était dans le couvent. C’est tout simplement miraculeux que personne n’ait été blessé, aucune voiture n’était garée là, personne ne passait par là à ce moment-là.»

Ils reviendraient tôt le lendemain pour commencer à réfléchir à ce qu’ils allaient faire ensuite, mais ils devaient d’abord rentrer chez eux sains et saufs. Toyopa Drive est rapidement devenue, a déclaré Richardson, « une rivière ».

Estela Rodriguez s’est réveillée à 4 heures du matin lundi matin, après avoir dormi seulement quatre heures. Elle avait fini les fleurs de mariage à une heure raisonnable la veille au soir, mais conduire jusqu’à chez elle depuis le centre-ville jusqu’à Long Beach avait été une épreuve. Les autoroutes dont dépendent le plus les Angelenos, la Nord-Sud 405 et la Est-Ouest 10, n’étaient pas seulement bouchées mais gorgées d’eau.

Estela Rodriguez tente de remplir toutes ses commandes pour la Saint-Valentin depuis son stand de fleurs ouvert dimanche. "Je m'attendais à de la pluie, mais pas comme ça," dit-elle.  Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat
Estela Rodriguez tente de remplir toutes ses commandes pour la Saint-Valentin depuis son stand de fleurs ouvert dimanche. « Je m’attendais à de la pluie, mais pas comme ça », a-t-elle déclaré. Crédit : Audrey Gray/Pacte Climat

« J’ai essayé d’accéder à l’autoroute mais elle a été stoppée à cause d’un accident », a-t-elle déclaré. « Alors j’ai emprunté les rues secondaires jusqu’à Long Beach, et j’étais nerveux parce que c’était un parcelle d’eau dans ces rues.

Maintenant, elle devait refaire le trajet, en reculant sur la 405. Il n’y avait pas autant de monde qu’elle l’espérait : tous ceux qui le pouvaient travaillaient à domicile lundi, sous les encouragements des autorités municipales. Rodriguez a roulé lentement, à 80 km/h maximum, et est arrivée pour ouvrir son stand de fleurs à 5 heures du matin, pour découvrir qu’elle avait perdu la majeure partie de son inventaire : les fleurs trempées par la pluie s’étaient effondrées. Et ce, pendant sa saison chargée. « À la Saint-Valentin, on ne dort pas, on reste ouvert parfois trois jours sans dormir. Nous avons beaucoup de travail à faire», a-t-elle déclaré. Il faudrait qu’elle se regroupe. Une nouvelle livraison arrivait, malgré des prévisions catastrophiques : une nouvelle journée de pluie toujours aussi forte que la précédente.

Chris Jones devait se rendre au service des rues de Santa Monica à 7 heures du matin lundi matin, donc lui aussi s’est réveillé très tôt, préoccupé par son trajet. « J’ai une petite Honda à quatre cylindres qui peut très facilement se prendre dans une flaque d’eau et caler », a-t-il déclaré. Il est parti de Compton, prêt à faire demi-tour au premier danger, mais il a progressé lentement de la 405 à la 10 jusqu’à la côte. La rumeur courait que la pluie avait déjà provoqué une importante coulée de boue le long de la « California Incline », une pente spectaculaire d’une route qui va des falaises de Palisade à Santa Monica jusqu’à la Pacific Coast Highway. Des camions-bennes et un chargeur frontal étaient déjà en route. Jones était en service à la pelle, ramassant la boue et les roches que les machines ne pouvaient pas atteindre. Il a enfilé une bonne veste de pluie, mais est arrivé sur le site avec un pantalon de travail en coton au lieu d’une combinaison, pensant que la pluie allait s’arrêter. Au déjeuner, il était « absolument misérable, trempé ». Des tonnes de débris boueux, lourds et pointus avaient été transportés par camion, et il regardait la falaise avec de nouveaux yeux, informés de la tempête. « Toutes ces coulées de boue autour de la ville, qu’est-ce qui veut dire que cette chose ne cède pas ? Qu’est-ce qui retient ça ? Il a demandé.

Mardi, l’aube s’est encore une fois pluvieuse. Troisième jour d’une tempête sans nom qui a déversé plus de 11 pouces de pluie dans certaines parties du comté de Los Angeles et laissé des maisons écrasées, des voitures renversées dans la boue, des routes bloquées et un océan toxique et imbibé d’eaux usées provenant de millions de gallons de ruissellement. La rivière atmosphérique semble sortir de son espace de stationnement et se diriger finalement vers le sud vers les comtés d’Orange et de San Diego dans l’après-midi. Le risque de nouveaux effondrements de falaises et de coulées de boue demeure. Bien que trois personnes soient mortes dans le nord de la Californie, coincées par la chute d’arbres, aucun décès lié aux tempêtes n’a été signalé jusqu’à présent à Los Angeles. Les Angelenos sont en pleine reconstruction : ils appellent les gens des arbres, les assureurs, l’inspecteur en bâtiment, l’entreprise de remorquage, les voisins avec un camion. Au centre-ville, dans la rue San Pedro, Estela Rodriguez a reçu une nouvelle livraison de roses rouges et a installé une bâche pour servir d’auvent extra-long pour son stand de fleurs. Elle envisage de prêter plus d’attention à l’actualité la prochaine fois, pour mieux suivre la météo. On ne peut plus rien supposer à propos de Los Angeles, le climat est tout aussi nul que partout ailleurs de nos jours. Mais elle sera plus prête.

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