Les contestations juridiques se poursuivent pour la ligne de transmission SunZia

Les tribus du sud de l'Arizona et les habitants de la vallée de San Pedro poursuivent leurs actions en justice pour stopper la construction du plus grand projet d'énergie renouvelable de l'histoire des États-Unis.

Lorsque Peter Else a quitté l'Université de l'Arizona en 2005 pour vivre à plein temps dans la vallée de San Pedro, il prévoyait de passer sa retraite dans l'agriculture dans l'un des paysages les plus écologiquement intacts du sud de l'Arizona, où la rivière voisine reste sans barrage et où des cactus géants se remplissent. l'espace entre les montagnes Galiuro et Rincón.

Mais Else, qui dirigeait auparavant les centres agricoles de la région de Tucson à l'Université de l'Arizona, s'est rapidement retrouvé au milieu de l'un des débats les plus importants sur le développement d'espaces verts pour l'énergie verte. Depuis près d’une décennie, il combat le projet SunZia, une ligne de transmission reliant au réseau électrique 3 000 mégawatts d’énergie propre générée par des parcs éoliens du Nouveau-Mexique. La ligne de transport d'énergie a été tracée en grande partie le long des autoroutes du Nouveau-Mexique et de l'Arizona, mais a fait un détour dans la vallée de San Pedro sur environ 50 miles, traversant un paysage qui, pendant des décennies, a évité la plupart des impacts du développement humain. D'autres itinéraires identifiés par les promoteurs ont été jugés comme ayant des impacts négatifs plus importants par les régulateurs fédéraux, tandis que l'entreprise a déclaré que construire le long des infrastructures existantes était trop coûteux.

«Je n'ai jamais fait quelque chose de pareil de ma vie», a déclaré Else à propos de son rôle d'intervenant citoyen lors du processus d'autorisation de l'Arizona Corporation Commission (ACC) pour SunZia, un rôle qui permet aux citoyens touchés par un projet de participer directement à son autorisation. en fournissant des témoignages sous serment et en contre-interrogeant les témoins. « Je n'avais aucune idée dans quoi je m'embarquais. »

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Quinze ans après que le projet a été proposé pour la première fois et près d'une décennie après que les régulateurs de l'État ont commencé à examiner le projet, Else est toujours impliqué, poursuivant l'ACC, qui réglemente les services publics, pour la délivrance d'un certificat de compatibilité environnementale (CEC) à SunZia. La poursuite fait valoir que le développement a fondamentalement changé depuis qu’il a été approuvé de justesse en 2016 et ne profite plus à l’Arizona.

Lorsque SunZia a été approuvé, le projet prévoyait de construire deux lignes électriques côte à côte et de les connecter à une sous-station prévue à Bowie, en Arizona. L'une des lignes construites serait une ligne à courant alternatif, permettant à d'autres projets énergétiques du sud de l'Arizona de se connecter au réseau, tandis que l'autre serait une ligne à courant continu, qui ne permet pas facilement l'interconnexion et est mieux utilisée pour envoyer de grands quantités d'énergie sur de longues distances. Mais depuis que Pattern Energy a acheté le projet en 2022, seule la ligne DC est en cours de construction après que l'ACC a accepté de séparer les permis pour les deux lignes. La ligne AC ne dispose actuellement pas du financement nécessaire pour commencer la construction, et toute l'énergie éolienne du projet devrait être vendue en Californie, où sa valeur est plus importante.

« En droit, la Commission ne peut pas approuver une CEC lorsque d'un côté la balance est nulle (pas d'acheteurs en Arizona) ou une puissance non économique, et de l'autre côté il y a un préjudice environnemental et écologique », indique le procès. « Il s'agit d'une raison indépendante de renvoi : la Commission doit exiger que Pattern apporte la preuve d'un besoin réel en Arizona. »

Le procès d'Else n'est que le dernier d'une série de défis auxquels est confronté SunZia, le plus grand projet d'énergie renouvelable de l'histoire des États-Unis, bien que la construction du projet ait déjà commencé. Les luttes autour du développement se déroulent devant les tribunaux étatiques et fédéraux.

Les lignes de transport sont vitales pour le réseau énergétique et constituent un élément majeur de la transition vers l’abandon des combustibles fossiles. Les lignes envoient de l'énergie, souvent produite dans des endroits éloignés, sur de longues distances, généralement vers les grands centres urbains. Mais leur construction peut être un processus long et fastidieux, impliquant les régulateurs de divers États et agences fédérales ainsi que la consultation et les commentaires des communautés locales et tribales, des groupes environnementaux et autres.

SunZia a été embourbé dans la controverse et les retards, donnant aux dirigeants de l'industrie et aux responsables gouvernementaux des exemples de la façon dont le processus d'autorisation freine les projets d'énergie renouvelable et de la nécessité de réformes. Pour les habitants de la vallée de San Pedro, les tribus et les environnementalistes, c'est un exemple de la manière dont les acteurs communautaires peuvent être laissés pour compte à mesure que les développements progressent, de la manière dont les paysages intacts sur le plan environnemental et historique risquent d'être dégradés dans la transition énergétique du pays et de la manière dont le patrimoine culturel du pays les lois sur le patrimoine ne sont pas adaptées pour faire face aux développements à grande échelle ou au changement climatique.

La nation Tohono O'odham et la tribu Apache de San Carlos, ainsi que le Centre pour la diversité biologique et l'archéologie du sud-ouest, une organisation à but non lucratif axée sur l'exploration et la protection du patrimoine de la région, ont poursuivi le Bureau of Land Management plus tôt cette année pour avoir approuvé le projet de loi. projet et a demandé que la construction soit suspendue, alléguant que l'agence fédérale n'avait pas correctement examiné l'impact du projet sur les ressources du patrimoine culturel de la région, comme l'exige la loi sur la préservation historique nationale.

Un juge fédéral a statué que, bien que la vallée de San Pedro soit « l’un des paysages les plus culturellement intacts du sud de l’Arizona », contenant 12 000 ans d’histoire humaine, les plaignants étaient arrivés trop tard pour faire objection. « En 2024, ce tribunal ne peut pas revenir sur la décision de BLM de 2015 ou sur le caractère suffisant des actions de BLM qui sous-tendent cette décision, car les contestations de l'action finale d'une agence doivent être intentées dans un délai de six ans », a écrit la juge du tribunal de district américain Jennifer G. Zipps dans sa décision.

Les tribus ont fait appel de la décision devant la Cour d'appel du 9e circuit, demandant une décision dans les plus brefs délais étant donné que la construction de SunZia est en cours dans la vallée de San Pedro. « Nous continuerons de nous opposer à ce projet irresponsable sur le plan environnemental et culturel qui pourrait facilement être redirigé vers des couloirs de lignes électriques déjà dégradés plutôt que de détruire cette partie irremplaçable de la vallée de la rivière San Pedro », a déclaré Terry Rambler, président de San Carlos Apache.

Leur cas, affirment-ils, ne s'oppose pas à la décision du BLM de 2015, centrée sur la loi sur la politique nationale de l'environnement, mais allègue que le BLM n'a jamais mené correctement les études sur le patrimoine culturel nécessaires pour se conformer à la loi sur la préservation historique nationale. Ils affirment que le BLM avait promis de réaliser ces études, mais ne l'a jamais fait, et qu'il ne pouvait pas poursuivre l'agence fédérale avant le début de la construction sans les études requises.

Par ailleurs, les tribus, Archaeology Southwest et le Center for Biological Diversity ont également déposé une plainte auprès de la Commission de l'Arizona Corporation concernant son approbation du projet, arguant que Pattern Energy, le promoteur, « a illégalement commencé la construction de ses lignes de transmission » sans soumettre de justification culturelle. une étude paysagère et un plan de traitement des propriétés historiques, qui étaient requis en vertu de l'approbation du projet par l'ACC.

Dans les deux cas de l'ACC, la commission elle-même affirme que le projet n'a pas fondamentalement changé, dans la mesure où la deuxième ligne de transmission pourrait encore être construite, et que la plainte est inopportune, ce que les avocats de Pattern Energy ont accepté. Cependant, Pattern Energy est allé plus loin, arguant que l'ACC n'a pas compétence sur le projet, affirmant dans le procès de l'État que les lois de l'Arizona donnent uniquement à la commission « le pouvoir d'examiner et d'approuver l'emplacement de certains types d'installations ». mais « n’a pas le pouvoir de réglementer les projets interétatiques ».

Le personnel de l'ACC a soulevé des problèmes concernant cette affirmation, arguant que la commission a effectivement compétence sur le projet. Dans leurs documents déposés devant le tribunal de l'État, ses avocats ont soutenu que le tribunal doit « déterminer le degré d'autorité et de discrétion accordé à l'agence par le législateur » avant de pouvoir « déterminer si l'agence a agi en dehors de son autorité ».

Il reste à voir comment cela affectera les cas. Les plaidoiries pour la cause de l'État auront lieu à Tucson le 8 mai.

« Tout cela dépend du mandat principal de l'Arizona Corporation Commission, qui est d'équilibrer les avantages de l'électricité avec les impacts écologiques en Arizona », a déclaré Else.

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L'équipe Pacte Climat

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