Le Wyoming, lent à prendre des fonds fédéraux pour les énergies propres, parie l’argent de l’État sur des projets de séquestration du carbone et d’hydrogène pour maintenir la circulation des combustibles fossiles

L’État Cowboy a distribué des dizaines de millions de dollars des contribuables à des projets adjacents aux combustibles fossiles, même s’il est confronté à un manque d’options pour tirer parti du financement des énergies propres.

Les micro-organismes sont incroyablement adaptables, vivant presque partout, des températures inférieures à zéro de l’Arctique aux sols volcaniques bouillants. Quelque part sur ce spectre se trouvent les organismes microscopiques qui résident à des milliers de pieds sous la surface de la Terre, grignotant les réserves de charbon.

Dans le Wyoming, le premier producteur national de roche inflammable, Cowboy Clean Fuels, une société énergétique occidentale, a proposé de nourrir ces microbes avec de la mélasse pour produire une source d’énergie différente.

Le processus commence par la cristallisation du sucre de betterave en mélasse, que l’entreprise envisage d’injecter dans les gisements de charbon. Là, les microbes s’en régalant sécrèteraient deux gaz : du dioxyde de carbone et du méthane, un processus appelé méthanogenèse. On pense que le CO2 serait séquestré dans le charbon tandis que le méthane serait « induit » à remonter le gisement pour être brûlé sous forme de gaz naturel, qui émet plus de CO2.

Dans l’offre de financement soumise à l’Autorité de l’énergie du Wyoming, Cowboy Clean Fuels a déclaré que le processus permettrait à l’entreprise de réutiliser l’infrastructure de gaz naturel sous-utilisée du Wyoming pour créer un « gaz naturel renouvelable à faible teneur en carbone », dont la récolte séquestrerait de manière permanente le dioxyde de carbone. .

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Le mois dernier, la Wyoming Energy Authority, l’agence d’État du gouverneur Mark Gordon chargée de distribuer 150 millions de dollars du nouveau programme Energy Matching Funds pour les « projets liés aux besoins énergétiques du Wyoming », a accordé au projet 7,79 millions de dollars. Jusqu’à présent, les Energy Matching Funds ont versé 57,6 millions de dollars à des projets qui généreraient de manière créative des combustibles fossiles, capteraient ou séquestreraient le carbone ou exploreraient la production d’hydrogène.

Les Energy Matching Funds semblent être le plus grand pari du Wyoming sur son avenir énergétique, et comme de plus en plus de ces fonds sont immobilisés dans des industries qui pourraient accroître la dépendance de l’État de Cowboy aux combustibles fossiles, certains qui suivent le secteur énergétique de l’État se demandent à quel point le Wyoming est sage. dépenser l’argent de ses propres contribuables, dont il y en a peu au départ.

À la nécessité de dépenser judicieusement s’ajoute le manque apparent d’intérêt de l’État pour les millions de dollars de financement des énergies propres dont dispose le Wyoming par le biais de la loi sur la réduction de l’inflation (IRA) et de la loi sur l’investissement dans les infrastructures et l’emploi (IIJA), qui ont peu gagné en popularité dans le pays. l’état. En novembre dernier, Gordon a rejeté les subventions de l’IRA destinées à réduire la pollution, en partie à cause de son désir de préserver « le développement énergétique du Wyoming ». Les districts scolaires du Wyoming sont les seuls du pays à n’avoir pas encore utilisé les fonds de l’IIJA pour acheter des bus scolaires électriques.

Les organisations environnementales du Wyoming s’efforcent de garantir que les municipalités locales et les résidents soient prêts à profiter des fonds fédéraux si et quand ils seront disponibles. Mais ces organisations ne peuvent pas faire grand-chose pour accélérer la quête de financement fédéral par l’État, et encore moins sans accès à l’argent lui-même.

L’argent fédéral pour les énergies propres que l’État a demandé et reçu est principalement axé sur la mise à jour du réseau et l’amélioration de l’efficacité énergétique des infrastructures existantes, a déclaré Patrick Millin, responsable du programme énergétique de l’État de l’Energy Authority, dans une déclaration à Pacte Climat.

À l’avenir, l’Energy Authority, créée en 2020 lorsque la législature de l’État a voté la fusion de l’Autorité des infrastructures du Wyoming, de la Wyoming Pipeline Authority et du State Energy Program, « poursuivra les programmes qui sont bénéfiques au Wyoming », a déclaré Millin.

Rob Creager, directeur de l’agence, a ajouté que « les projets sollicitant des fonds fédéraux auprès de l’IIJA et de l’IRA sont éligibles au financement du FME ».

Cette quête, dans la mesure où elle vise l’énergie propre, peut s’avérer compliquée dans un État peu peuplé et doté de très peu de ressources publiques.

« Le Wyoming manque vraiment de capacité » pour exploiter de manière agressive les importantes sommes d’argent mises en jeu dans l’IRA et l’IIJA, a déclaré Monika Leininger, directrice des affaires extérieures et de la politique climatique à Nature Conservancy. « Nous avons un budget d’État maigre. Les gouvernements locaux manquent d’expertise et de capacité pour rivaliser pour obtenir ces fonds. »

Le fort courant conservateur qui anime la politique des États peut également rendre difficile la prise du type d’action radicale contre le changement climatique que le financement fédéral est censé promouvoir, a-t-elle déclaré. « Bien sûr, nous voulons voir les émissions réduites, cela ne fait aucun doute », a-t-elle déclaré. « Mais je pense que nous devons également être raisonnables quant à ce qui peut être fait dans cet État. Parfois, s’en prendre à ces fonds fédéraux alors qu’ils sont vraiment controversés ne facilite pas le débat sur la lutte contre le changement climatique. Au contraire, cela ne fait qu’empirer les choses.

Ce que le Wyoming semble prêt à faire, c’est de financer des technologies émergentes qui pourraient préserver le rôle des combustibles fossiles dans l’économie de l’État, qui dépend des recettes fiscales de l’industrie pour financer les écoles, les centres pour personnes âgées et d’autres services publics. Le badinage entre le Wyoming et les entreprises promettant de fournir un soutien vital à ses industries extractives face à une économie d’énergie propre rappelle un refrain familier à certains.

« Pour la plupart, ils ont tous un long chemin à parcourir pour parvenir à une viabilité commerciale », a déclaré Shannon Anderson, avocate au Powder River Basin Resource Council, une organisation de conservation travaillant dans le nord-est de l’État, riche en charbon. les six projets bénéficiant de la dernière série de fonds de contrepartie pour l’énergie.

Parallèlement à la méthanogenèse du charbon de Cowboy Clean Fuels, deux autres projets traitaient du captage ou de la séquestration du carbone, deux autres méthodes proposées pour transformer les combustibles fossiles ou leurs sous-produits en hydrogène et une entreprise a demandé de l’argent pour développer une intelligence artificielle capable de détecter les fuites de pipelines.

« Tous comportent un risque d’échec », a déclaré Anderson. « L’État a déjà emprunté cette voie. »

En 2007, Anderson est retournée dans sa ville natale de Sheridan et a commencé à travailler avec le Powder River Basin Resource Council. Bien que sa nouvelle organisation n’ait pris aucune position officielle à ce sujet, Anderson se souvient avoir suivi l’usine de gazéification de High Plains, un partenariat entre l’Université du Wyoming et General Electric pour développer une technologie de conversion du charbon en pétrole. Extraire le pétrole du charbon avant de brûler la roche a facilité la capture des émissions de carbone qui en résultent, ont déclaré l’université et GE.

L’État a accueilli favorablement le projet proposé pour la construction dans le bassin de Powder River et a finalement contribué à son financement à hauteur de 50 millions de dollars.

Mais en 2011, après des années de planification, GE s’est retiré du projet, invoquant l’incertitude quant à la manière dont l’administration Obama envisageait de réglementer les gaz à effet de serre.

« Cela montre la volatilité de ces marchés de l’énergie », pensait Anderson à l’époque.

Aujourd’hui, la situation économique des projets énergétiques expérimentaux est sensiblement la même qu’il y a 15 ans, même si les détails ont légèrement changé. Par exemple, on ne sait toujours pas comment le captage du carbone, l’hydrogène et d’autres technologies énergétiques en développement seront déployés et réglementés à l’avenir.

« Certaines de ces technologies ne sont pas compétitives sur un marché non réglementé » où les services publics ne sont toujours pas tenus d’utiliser des systèmes de capture du carbone dans les centrales électriques à combustibles fossiles, a déclaré Anderson. Parier sur des industries aussi naissantes pour mettre en œuvre des technologies non éprouvées expose le Wyoming au risque de distribuer une fois de plus des dizaines de millions de dollars à des projets qui pourraient ne pas rapporter un retour sur investissement de l’État, a-t-elle déclaré.

Les fonds de contrepartie pour l’énergie représentent « beaucoup d’argent pour notre petit État », a-t-elle déclaré, et l’investissement de cet argent dans des technologies non éprouvées crée un coût d’opportunité pour le Wyoming qui peut détourner les investissements des énergies propres. Anderson a souligné que les projets éoliens et solaires, bien qu’encore coûteux, sont devenus moins chers et jouent un rôle beaucoup plus évident dans une industrie énergétique décarbonée.

Même si les projets de captage du carbone et d’hydrogène accaparent la part du lion du financement de l’État, les organisations locales ont travaillé dur ces dernières années pour s’assurer que les projets d’énergie propre dans le Wyoming démarrent si et quand ils ont accès aux dollars de l’État et du gouvernement fédéral.

« Nous devons être agiles et réactifs là où le marché nous dit que nous devons être maintenant », a déclaré Anderson.

Jonathan Williams, associé en énergie et climat au Wyoming Outdoor Council, une organisation de conservation basée dans l’État, s’efforce d’encourager les districts scolaires de tout l’État à demander un financement par le biais du Clean School Bus Program, une subvention de l’IIJA qui finance la transition du système d’autobus alimenté au gaz. des autobus scolaires aux autobus électriques.

« Le Wyoming est le seul État qui n’a pas réussi à mettre en œuvre des bus électriques dans le cadre de ce programme », a déclaré Williams. « Entre les fonds de l’EPA et de certains DEQ, nous avons trouvé des moyens de financer entièrement ces bus sans frais initiaux pour le district scolaire ou pour l’État. »

Mais malgré les perspectives de bus potentiellement gratuits et à zéro émission, Williams affirme que le ministère de l’Éducation de l’État n’a pas été proactif pour s’assurer que les écoles sachent que ces fonds sont à leur disposition, et n’a pas abordé la manière dont les bus utilisant les nouvelles technologies EV seraient assurés. ou réglementé.

« Il y a certains obstacles que nous devons surmonter », a déclaré Williams. « Il s’agit d’une nouvelle technologie et nous devons la faire correctement. »

Le Wyoming Outdoor Council a également fait une partie du travail préparatoire pour aider les habitants du Wyoming à utiliser les remises d’efficacité énergétique intégrées à l’IRA, une tâche qui peut être difficile dans un État conservateur ayant la réputation de rejeter les programmes gouvernementaux. Mais John Burrows, directeur de la politique énergétique et climatique du Wyoming Outdoor Council, a déclaré avoir remarqué « qu’il existe de plus en plus d’incitations qui ne sont pas politiques » pour que les gens repensent la façon dont ils alimentent leur maison. « Il s’agit d’économiser de l’argent et des centimes », a-t-il déclaré.

Même avec l’intérêt croissant des autres résidents, Burrows a appris à quel point il peut être difficile de déplacer des dizaines de millions de dollars dans un État à la population clairsemée.

Les communautés locales n’ont pas les ressources nécessaires pour « tendre la main et récupérer l’argent » offert par la loi, a déclaré Burrows. Même s’ils le faisaient, il a déclaré qu’il n’y a que deux auditeurs énergétiques certifiés dans tout l’État qui sont équipés pour aider les propriétaires à comprendre quelles zones de leur propriété bénéficieraient d’améliorations.

De l’aide pourrait bientôt arriver : Millin a déclaré que l’Autorité de l’énergie « prévoit de postuler à deux programmes de développement de la main-d’œuvre en matière d’efficacité énergétique : le programme national de subventions de formation pour les entrepreneurs en efficacité énergétique domestique et le programme de subventions de formation pour les auditeurs énergétiques ». Ce dernier pourrait contribuer à accroître le petit nombre d’auditeurs énergétiques du Wyoming, tandis que le premier pourrait former des entrepreneurs à l’installation de pompes à chaleur et de cuisinières à induction et à apporter d’autres améliorations en matière d’efficacité énergétique aux maisons des résidents.

Mills a ajouté que l’agence « surveille de près » les remises sur l’efficacité domestique et les remises sur l’électrification et les appareils électroménagers avant la date limite de candidature en août.

Rien ne garantit que l’État demandera ces fonds. Lorsque Gordon a retiré la demande du Wyoming d’une subvention fédérale de 3 millions de dollars pour élaborer et mettre en œuvre des plans visant à réduire les gaz à effet de serre et autres émissions nocives, il a déclaré que poursuivre la subvention « n’a pas de sens financier pour le Wyoming ». Gordon a ajouté que les « ressources limitées » du Wyoming seraient mieux dépensées pour examiner les nouvelles règles de l’EPA sur la qualité de l’air qui affecteraient les industries de l’État – vraisemblablement son secteur des combustibles fossiles – et « supprimer les obstacles fédéraux qui font obstacle aux solutions de bon sens et à moindre coût qui utiliser des innovations adaptées pour répondre aux besoins des citoyens et de l’industrie du Wyoming, sur l’ensemble du spectre énergétique.

Tout afflux de dollars fédéraux est probable avant au moins plusieurs mois. D’ici là, capitaliser sur les fonds consacrés aux énergies propres dans le Wyoming reste « une lente combustion », a déclaré Burrows.

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