Questions et réponses : Pittsburgh est-elle en train de devenir « la ville du plastique » ?

Avec la nouvelle usine de plastique Shell désormais opérationnelle dans le comté de Beaver, les défenseurs de la qualité de l'eau de la région de Pittsburgh s'inquiètent de l'augmentation de la pollution.

Une fois par mois depuis près de deux ans, Evan Clark, Waterkeeper de Three Rivers Waterkeeper, une organisation de défense de la qualité de l'eau basée à Pittsburgh, a voyagé en bateau le long de la rivière Ohio jusqu'à l'énorme nouvelle usine de plastique de Shell dans le comté de Beaver.

Cette installation est une usine de craquage, utilisant de l'éthane provenant du gaz de fracturation pour produire de l'éthylène et, à terme, pour fabriquer jusqu'à 1,6 million de tonnes de plastique par an. Dans son bateau, Clark recherche de minuscules granulés de plastique appelés nurdles et surveille les émissaires de l'usine, les endroits où ses eaux usées sont déversées dans la rivière.

Depuis que l'usine est devenue opérationnelle à l'automne 2022, Clark a remarqué de fortes odeurs chimiques dans les émissaires – potentiellement un signe de contaminants tels que des composés organiques volatils, ou COV – et a trouvé de très nombreux nurdles, une matière première utilisée pour tout fabriquer à partir de bouteilles de soda. aux pièces de voiture.

Cet hiver, Clark et l'équipe avec laquelle il travaille à la Mountain Watershed Association ont collecté des échantillons sur 11 pieds carrés de sol sur les rives de l'Ohio, en amont et en aval de l'usine. Three Rivers Waterkeeper travaille à protéger les rivières Allegheny, Monongahela et Ohio, tandis que la Mountain Watershed Association se concentre sur la protection de la rivière Youghiogheny, un affluent de la Monongahela.

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Ils ont trouvé plus de 700 nurdles, de toutes couleurs, formes et tailles différentes. « Ils commencent à avoir une sorte d'aspect crayeux blanc après avoir été dans l'eau pendant une longue période », a-t-il déclaré, et les nurdles semblent également différents selon l'endroit où ils ont été fabriqués.

Il s'agit d'une découverte alarmante qui a des implications au-delà de Shell, a déclaré Clark, même si récemment, l'équipe a vu davantage de nudles frais et d'apparence similaire qui semblent avoir été dans l'eau pendant une période de temps plus courte et pourraient être liés au comté de Beaver. usine. Ils n'ont pas encore été en mesure d'obtenir auprès de Shell un échantillon correspondant définitivement aux nurdles.

« Il s'agit d'une zone minuscule, plus petite qu'une demi-feuille de contreplaqué, et notre analyse préliminaire de ce que nous observons n'a pas directement mis en évidence un problème chez Shell », a-t-il déclaré. « Mais cela a mis en évidence un problème de plastique que nous rencontrons dans toute la région. »

Pour Clark, la concentration « incroyable » de nudles était la preuve du rôle de l'industrie dans la pollution plastique. « Si nous constatons que la quantité de plastique répandue dans notre environnement relève de la responsabilité des fabricants (ce sont des boules de plastique, elles ne proviennent pas des consommateurs), nous avons un problème vraiment sérieux avec l'absence de réglementation de la fabrication des plastiques », a-t-il déclaré. dit.

J'ai parlé avec Clark et Heather Hulton VanTassel, directrice exécutive de Three Rivers Waterkeeper, de leurs efforts pour suivre la pollution provenant de l'usine Shell et de ce que sa présence signifie pour le comté de Beaver et la région.

Quelles sont certaines de vos préoccupations concernant les effets de l'usine Shell sur l'environnement et la rivière ?

Heather Hulton VanTassel : Il est construit sur un site fortement contaminé. Nous avons beaucoup de zinc, de thallium et d'aluminium sur place, et nous constatons de nombreux problèmes d'eaux pluviales dus à ces métaux lourds. Ils déclarent eux-mêmes qu'il y a beaucoup de contamination par les métaux lourds à travers le drainage de leurs eaux pluviales dans le bassin de la rivière Ohio. Ces contaminants existants sont une préoccupation majeure pour nous, car ils ne sont tout simplement pas contenus au niveau que nous pensons qu’ils devraient l’être. Et même s'il ne s'agit pas de contaminants produits par Shell elle-même, c'est quelque chose dont elle s'est approprié et dont elle est désormais responsable.

Evan Clark : Ils ont repris un très ancien site industriel qui était initialement une fonderie de plomb puis une fonderie de zinc. La contamination héritée de sites similaires à travers le pays est assez bien connue, et leur assainissement, qui consistait à mettre quatre ou six pouces de terre au-dessus de ce site industriel, ne fait pas grand-chose pour empêcher le lessivage des eaux pluviales dans la rivière.

Evan Clark (à gauche) et Heather Hulton VanTassel de Three Rivers Waterkeeper, une organisation de défense de la qualité de l'eau basée à Pittsburgh. Crédit : Trois-Rivières Waterkeeper

Hulton VanTassel : Nous nous préoccupons de leur eau produite, de leurs eaux usées, issues de leur processus de production réel. Ceux [contaminants] Il s'agira de substances comme le benzène et d'autres composés organiques volatils, des substances dont nous savons qu'elles sont vraiment cancérigènes et causent des problèmes de santé chroniques à long terme, mais qui sont également très difficiles à surveiller. Ces substances, même en petites quantités, peuvent être nocives pour la santé humaine.

Récemment, notre équipe s'est rendue à l'émissaire de Shell et a ressenti des odeurs généralement associées à des matières organiques telles que le benzène qui se volatiliseraient de l'eau dans l'air. Shell a eu plus de matières organiques sortant de son émissaire principal que prévu et s'efforce de réduire ce chiffre en ajoutant une technologie accrue. Cependant, ils n'ont pas arrêté la production pendant cette période et continuent de rejeter plus de matières organiques que prévu.

Nous sommes préoccupés par ce qui préoccupe beaucoup de gens, parce que c'est quelque chose de très tangible, à savoir la perte des granules de plastique qu'ils produisent. Ces granulés de plastique sont communément appelés nurdles une fois qu'ils pénètrent dans l'environnement. Ils ont à peu près la taille d'un morceau de Lego ou d'une lentille. Une fois que ces substances pénètrent dans nos cours d’eau, il est presque impossible de les nettoyer. De nombreuses créatures qui vivent dans et autour des cours d’eau les confondent avec des œufs de poisson et les consomment, et ceux-ci se logent dans leurs systèmes. Ils peuvent modifier la densité des lits des rivières car ils sont généralement beaucoup plus légers que le sol et peuvent altérer ce type de substrat. Ils peuvent en outre continuer à se décomposer en microplastiques qui pénètrent ensuite dans nos systèmes d’eau potable en raison de leur petite taille, puis dans notre corps.

De plus en plus de données commencent à montrer que les plastiques ne sont pas aussi inertes qu’on le pensait lorsqu’il s’agit d’ingestion ; ils peuvent absorber d’autres contaminants chimiques et offrir un système de transmission à nos corps de contamination. Il a été démontré qu’une partie du plastique lui-même est nocif pour le corps humain ainsi que pour la vie aquatique. Nous sommes très préoccupés par les fuites potentielles de granulés de plastique dans notre environnement, principalement en raison de leur difficulté à les nettoyer. Ils ne se décomposent pas en composants naturels, ils se décomposent simplement en morceaux de plastique de plus en plus petits qui peuvent pénétrer dans le corps et causer des dommages.

Constatez-vous une augmentation du nombre de nurdles dans la rivière ?

Clark : Quand nous regardons les berges des rivières autour de cette zone [near Shell], même si nous n'avons pas nécessairement pu prouver que certains des plastiques que nous avons trouvés proviennent de Shell, nous trouvons des quantités incroyablement alarmantes de granulés de plastique manufacturé, des choses que nous appelons généralement des nurdles, partout sur les rivages. . Ils descendent du cours supérieur de la rivière Ohio, qui est une zone de bonne taille, mais elle n'est pas si grande qu'elle justifie la quantité de granulés de plastique manufacturés que nous trouvons. Nous avons isolé quelques pieds carrés et récupéré deux pouces de terre au sommet et avons trouvé des centaines et des centaines de ces granulés qui flottaient sur la rivière et ont été déposés. C'est quelque chose qui nous préoccupe particulièrement chez Shell, qui a la capacité d'être le plus grand fabricant de plastique du pays. Le fait qu’ils ajoutent davantage de plastiques à ce mélange déjà énorme sera incroyablement problématique, et c’est l’une des principales raisons pour lesquelles nous passons beaucoup de temps à les surveiller de très près.

Selon vous, que signifiera la présence de l'usine Shell pour la santé du fleuve et de ses environs à long terme ?

Hulton VanTassel : Cela dépend vraiment de la manière dont Shell agit et, en fin de compte, nous ne connaissons pas ces réponses. Nous savons que des violations ont été commises avant même que Shell ne soit opérationnelle, et nous savons que ces violations continuent de se produire. Nous savons que leurs rejets ont des impacts sur la santé humaine et environnementale. A quoi ça ressemble [long-term] est vraiment incertain, et certains de ces produits chimiques mettent des années, voire des décennies, à montrer leur véritable pouvoir.

Il faut des années, voire des décennies, pour aboutir à des problèmes de santé chroniques et à une morbidité, et pendant ce temps, les gens ont été exposés à d’autres choses. Il est très difficile de prouver sans aucun doute la causalité du préjudice. Nous ne travaillons pas en laboratoire lorsqu'il s'agit de déterminer comment les gens sont exposés aux dommages environnementaux, ce qui signifie qu'il y a beaucoup de choses dont nous ne pouvons pas tenir compte. Certaines personnes tombent malades, d’autres non.

Parce que nous sommes incapables de savoir exactement comment chaque individu a été touché par l'exposition, c'est ce que les industries utilisent pour dire que cela ne cause pas de danger. Mais nous ne devrions pas attendre que toutes les personnes exposées contractent un cancer, souffrent de problèmes pulmonaires chroniques ou meurent. Au contraire, nous savons que ces produits chimiques sont nocifs et nous devrions donc protéger nos communautés contre toute exposition. Nous ne devrions pas attendre 30 ou 40 ans pour dire : « Oh, cette communauté est tombée plus malade que prévu. Peut-être aurions-nous dû les protéger.

Selon vous, qu’est-ce qu’il est le plus important que le public sache sur cette question ?

Hulton VanTassel : L'une des choses qui m'a vraiment choqué avant de devenir Waterkeeper, c'est que les industries n'ont pas nécessairement de problèmes à cause du mal qu'elles causent. J'aimerais que la communauté sache qu'elle peut demander à ses agences de réglementation, en l'occurrence le Département de la protection de l'environnement de Pennsylvanie, de demander des comptes aux pollueurs de leur région.

L’implantation de cette usine de crackers dans notre région a vraiment ouvert les portes pour voir à quel point la production de plastique et ses dommages sont répandus dans le sud-ouest de la Pennsylvanie. Nous avons la fracturation hydraulique et l'extraction de pétrole et de gaz qui s'accompagnent d'une grande quantité de déchets de fracturation qui finissent dans les décharges et s'infiltrent dans nos cours d'eau. Des déraillements de trains se produisent dans nos communautés transportant ces produits. Nous sommes confrontés à des déversements de nudules qui ont un impact sur notre vie aquatique et qui finiront par se décomposer en microplastiques nocifs pour les humains. Ensuite, il y a tout le processus de transformation de ces nouilles en quelque chose d'autre, ce qui crée des sous-produits qui sont rejetés dans nos cours d'eau, puis ces matières plastiques se retrouvent dans les maisons, puis finalement dans nos cours d'eau, et celles-ci se décomposent davantage.

La planète des crackers a créé ce qui ressemble à la Mecque du plastique. On avait l’habitude de dire que Pittsburgh est la ville de l’acier des États-Unis. Et maintenant, nous avons vraiment l’impression que non, nous sommes la ville du plastique des États-Unis. Nous maîtrisons tous les composants de la production de plastique, de l'extraction aux déchets.

Comment la pollution provenant d’autres sites et installations industriels de la région est-elle prise en compte dans ce qui arrive à Shell ?

Hulton VanTassel : Beaucoup de ces endroits ont déjà connu une pollution industrielle, et il se peut que l'identité de cette communauté soit liée à l'industrie, il est donc plus facile pour cette communauté d'accepter une autre industrie. L’autre aspect est celui des permis et du zonage. Il s'agit d'un excellent exemple, où Shell a utilisé une ancienne installation et modifié un permis, ce qui était un processus beaucoup plus simple qui permettait de conserver des niveaux de contamination pour lesquels ils n'auraient probablement pas été approuvés autrement. Ce sont là quelques-unes des façons dont les industries peuvent utiliser les préjudices du passé pour en tirer profit.

Parce que nous sommes une ville industrielle, les gens ne voient pas nos rivières de la même manière. Ils disent souvent : « Eh bien, ils sont plus propres qu'ils ne l'étaient. Ils sont sales, et c'est comme ça qu'ils le seront toujours », et jusqu'à ce que nous puissions renverser ce discours selon lequel nous exigeons que ces industries soient tenues pour responsables et que nous ne leur permettions pas de polluer nos cours d'eau, alors oui. , c'est comme ça qu'ils seront toujours.

Mais nous pouvons exiger des comptes. Nous pouvons demander une meilleure réglementation sur ce qui est déversé dans nos cours d’eau. Et c’est la conversation que nous nous efforçons d’avoir, pour changer l’idée des gens selon laquelle nos eaux sont polluées et que nous ne pouvons rien y faire. Parce qu’il y a des choses que nous pouvons faire à ce sujet. Nous devons simplement le faire en tant que collectif.

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L'équipe Pacte Climat

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