Les Grands Lacs connaissent une couverture de glace beaucoup plus faible, selon les données

Les données de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) montrent que la couverture moyenne de glace sur les cinq Grands Lacs n’était que de 6 % le mois dernier, ce qui en fait l’un des mois de janvier les moins glacials depuis que des registres ont été conservés il y a 50 ans.

Les Grands Lacs, qui comprennent les lacs Supérieur, Huron, Michigan, Érié et Ontario, constituent le plus grand système d’eau douce au monde. Ils sont situés à la frontière canado-américaine ou à proximité et sont reliés par un réseau de lacs et de rivières plus petits qui ont ensemble une superficie de 95 000 milles carrés.

Perte rapide de glace

Plus de 20 % de l’eau douce sur Terre se trouve dans les Grands Lacs, dont la moitié dans le lac Supérieur, le plus grand et le plus septentrional des cinq lacs.

Depuis 1973, les Grands Lacs ont connu une diminution de 25 % de la quantité de couverture de glace dans tout le bassin et une tendance générale à une diminution du nombre de jours de gel.

James Kessler, physicien et expert en glace au laboratoire de recherche environnementale des Grands Lacs de la NOAA, a déclaré que la réduction de 5 % de la quantité moyenne de couverture de glace tous les dix ans, ce qui peut sembler peu, constitue une baisse significative.

« Les lacs ouverts (non gelés) apportent plus de pluie que de neige, ce qui a des répercussions environnementales, culturelles et sociétales », a-t-il ajouté.

Bien qu’une certaine volatilité d’une année sur l’autre de la couverture de glace soit typique, les experts affirment que le réchauffement climatique provoque une perte de glace et une augmentation des températures des océans, qui vont s’exacerber si aucune mesure n’est prise rapidement.

Le professeur Sapna Sharma, spécialiste des stress environnementaux sur les lacs à l’Université York à Toronto, a déclaré qu’en réponse directe à la hausse des températures de l’air, nous assistons à une fonte rapide des glaces et à une augmentation des températures de l’eau en été.

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Système d’eau

Sharma a révélé que les Grands Lacs ont actuellement une couverture de glace considérablement réduite et, dans de nombreuses régions, aucune glace du tout. Les lacs grands et profonds, y compris les baies des lacs Michigan et Supérieur, risquent fort probablement de perdre de façon permanente leur couverture de glace dès les années 2060 si les émissions de gaz à effet de serre ne sont pas contrôlées.

Jusqu’en 1997 environ, les relevés de glace datant de 1857 indiquent que plusieurs baies du lac Supérieur gelaient chaque hiver. Depuis lors, certaines personnes ont connu des hivers totalement sans glace en raison du réchauffement climatique accru.

En raison de la profondeur et de l’étendue du système hydrographique, ce qui se passe dans les Grands Lacs n’y est pas contenu.

Au cours des années où la couverture de glace est faible ou inexistante, les lacs connaissent des taux d’évaporation accrus, une eau plus chaude et des niveaux d’oxygène plus faibles, ce qui rend difficile la croissance des espèces indigènes d’eau froide et a un impact sur toute la chaîne alimentaire.

L’augmentation des taux d’évaporation entraîne une baisse des niveaux d’eau et une diminution du nombre de zones humides dans les zones environnantes, ce qui exerce une pression supplémentaire sur les espèces animales qui ont déjà du mal à se nourrir et à s’adapter à la hausse des températures.

La neige et la glace sont fondamentales pour la culture et le tourisme des Grands Lacs, et la région offre une variété de sports de plein air tels que la luge, le patinage extérieur, le traîneau à chiens et la pêche sur glace, ainsi qu’une industrie de déneigement de plusieurs milliards de dollars. Les activités récréatives sont interrompues pendant les hivers plus chauds, le tourisme en souffre et les noyades augmentent à mesure que la glace devient plus instable.

Moins de glace permet également à des centaines de cargos de parcourir les Grands Lacs toute l’année, utilisant moins de brise-glaces pour ouvrir les voies de navigation et économisant ainsi de l’argent pour l’industrie du transport maritime commercial.

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