Les dépenses en cours dans les infrastructures gazières peuvent aggraver la pauvreté énergétique et entraver la transition énergétique, selon un défenseur des services publics du Maryland

Un nouveau rapport relie l'augmentation des factures de services publics aux dépenses massives d'infrastructure des services publics du Maryland, diminuant ainsi l'efficacité des programmes d'aide énergétique de l'État.

Les services publics du Maryland dépensent en moyenne plus de 700 millions de dollars par an en infrastructures gazières, ce qui aggrave la charge énergétique des communautés à faible revenu et entrave les efforts de l'État pour atteindre ses ambitieux objectifs en matière d'énergie propre et de réduction des émissions.

C'est ce qu'indique l'Office of People's Counsel, l'agence d'État qui représente les clients des services publics du Maryland dans les affaires tarifaires fédérales et étatiques. Les avertissements figuraient dans le dernier rapport du Commissariat, dévoilé mardi.

Les dépenses en investissements dans les infrastructures gazières sont stables depuis 2023 et devraient le rester en 2025, a déclaré David Lapp, chef de l'OPC. « En fin de compte, à moins que l'État ne change de cap, les services publics récupéreront environ 2,5 milliards de dollars auprès des clients par rapport à ce niveau d'investissement dans les décennies à venir. »

Selon Lapp, le Maryland ne devrait pas investir une somme aussi importante dans des projets gaziers polluants. « Cela signifie que davantage de gaz sera brûlé, ce qui aggravera les impacts climatiques et environnementaux », a-t-il déclaré, ajoutant que cette somme serait mieux utilisée pour faire avancer les objectifs climatiques de l'État.

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Le plan de réduction de la pollution climatique du Maryland recommande à l'État d'investir des milliards dans des actions climatiques et d'adopter une législation audacieuse pour accélérer les transitions vers les énergies propres et demander des comptes aux entreprises de combustibles fossiles. L’État s’est engagé à réduire de 60 % les émissions de gaz à effet de serre par rapport aux niveaux de 2006 d’ici 2031, à 100 % d’énergie propre d’ici 2035 et à zéro émission nette d’ici 2045.

Trouver suffisamment d'argent pour la transition vers les énergies propres est un défi pour l'administration du gouverneur Wes Moore, qui fait face à un déficit de trésorerie d'environ 1,1 milliard de dollars et à un trou budgétaire de 761 millions de dollars pour l'exercice 2025. La dernière session de l'Assemblée générale n'a pas non plus réussi à adopter des projets de loi qui auraient pu apporter de nouvelles recettes à l'État pour investir dans des efforts climatiques.

Le rapport de l'OPC de 92 pages, ponctué d'ensembles de données et de graphiques élaborés, indique que les taux de livraison de gaz pour certains services publics du Maryland, en particulier Baltimore Gas & Electric et Columbia Gas, ont plus que triplé depuis 2010, ce qui représente environ trois fois le taux d'inflation.

L'analyse a montré que la montée en flèche des factures de services publics est due à la hausse du coût de la fourniture de gaz et d'électricité aux foyers et aux entreprises, causée par les dépenses massives liées au remplacement et à la modernisation des infrastructures de services publics dans tout l'État.

Les frais de livraison et les frais de service représentent la majeure partie de la facture du client du service public. Le coût de l’approvisionnement, bien que fluctuant, a considérablement baissé depuis 2022, lorsque le déclenchement de la guerre en Ukraine a fait monter en flèche les prix du gaz à l’échelle mondiale.

Depuis 2014, les services publics de gaz du Maryland ont dépensé plus de 2 milliards de dollars pour de nouvelles infrastructures gazières dans le cadre de la loi sur le plan stratégique de développement et d'amélioration des infrastructures, STRIDE en abrégé.

Adoptée en 2013, la loi STRIDE permet aux compagnies de gaz de récupérer plus rapidement que d'habitude les coûts de remplacement des conduites et des composants vieillissants. En contrepartie, les compagnies de gaz ajoutent des frais mensuels aux factures des clients pour récupérer les coûts de ces projets, qui sont ensuite ajoutés aux tarifs.

Les services publics mettront jusqu'en 2045 pour achever leurs travaux dans le cadre du STRIDE, selon l'OPC, et dépenseront près de 10 milliards de dollars.

La Commission des services publics du Maryland a déjà approuvé des dépenses d'infrastructure dans le cadre de divers dossiers tarifaires. D'autres augmentations de tarifs sont prévues.

« Nous avons recommandé dans notre rapport que les plans STRIDE et les plans tarifaires pluriannuels soient supprimés ou considérablement réduits », a déclaré David Lapp du Commissariat. Les plans tarifaires pluriannuels, comme STRIDE, permettent aux services publics de recouvrer plus rapidement les coûts, mais s'appliquent à toutes les dépenses d'infrastructure, pas seulement au remplacement des canalisations.

Selon Lapp, les services publics ont l'obligation de fournir des systèmes de distribution de gaz sûrs et le programme STRIDE ne comporte aucune exigence de sécurité supplémentaire. « Il s'agit uniquement d'un mécanisme de recouvrement financier et il devrait être abandonné. »

L'OPC recommande également que les services publics soient tenus de publier des rapports expliquant aux clients les raisons de l'augmentation des tarifs, a déclaré M. Lapp. « Les services publics devraient expliquer de manière simple et transparente les augmentations de tarifs. Nous avons constaté une grande confusion créée par le mélange de différentes parties de la facture, ce qui rend plus difficile la compréhension de ce qui se passe réellement. »

Laurel Peltier, une défenseure de la justice énergétique qui fait du bénévolat au sein de l'association locale à but non lucratif Cares, examine les factures de services publics pour déterminer si son client Henry Burlock a été surfacturé par une société énergétique privée.  Crédit : Aman Azhar/Pacte Climat
Laurel Peltier, une défenseure de la justice énergétique qui fait du bénévolat à l'association à but non lucratif Cares de Baltimore, examine les factures de services publics avec son client. Crédit : Aman Azhar/Pacte Climat

Laurel Peltier, une défenseure de la justice énergétique basée dans le Maryland, a déclaré que les factures élevées de services publics frappent le plus durement les communautés à faible revenu. Ces résidents sont déjà confrontés à un fardeau énergétique et sont souvent à une facture de tomber dans le piège de la pauvreté.

« Je ne comprends pas comment les gens vont pouvoir payer leurs factures, surtout si leur maison est chauffée au gaz », a-t-elle déclaré. « Et ce qui est également inquiétant, c'est que notre Commission des services publics a approuvé ces augmentations de tarifs. »

On estime que près de 450 000 ménages du Maryland ont de faibles revenus, soit 21 % de la population. La plupart d’entre eux, soit plus de 380 000 ménages, ont droit à des aides énergétiques dans le cadre d’un programme de 100 millions de dollars géré par l’État pour réduire les factures d’énergie.

« Si notre État permet de dépenser des milliards pour un système de distribution de gaz dont nous n'avons pas besoin, alors vous ne pouvez pas imputer cela aux contribuables à faible revenu. »

Une analyse réalisée par Peltier sur 110 ménages à faible revenu de Baltimore a révélé une prime de 64 pour cent pour l'électricité et de 88 pour cent pour le gaz lorsqu'elle est achetée auprès de détaillants d'énergie. La famille moyenne payait 650 dollars de plus par an sur un revenu de 16 000 dollars, parfois entièrement provenant des prestations de sécurité sociale. La hausse des tarifs des services publics met encore plus à rude épreuve les familles à faible revenu, qui ont déjà du mal à garder l'électricité allumée, même avec l'aide des programmes d'aide énergétique de l'État.

Un rapport de 2022 a également révélé que les familles à faible revenu du Maryland étaient confrontées à des charges intenables en raison de factures d’énergie élevées, les ménages de l’Eastern Shore et de la ville de Baltimore ayant la charge énergétique brute la plus élevée, consacrant 15 % de leur revenu annuel à leurs besoins énergétiques. La charge énergétique brute moyenne à l’échelle de l’État est de 12 % pour tous les ménages à faible revenu, selon le rapport.

Selon M. Peltier, il est discriminatoire de mettre hors service un groupe entier de résidents. « La Commission des services publics s’efforce actuellement de créer un tarif distinct pour les clients à faibles revenus. Si notre État autorise des dépenses de plusieurs milliards pour un système de distribution de gaz dont nous n’avons pas besoin, alors nous ne pouvons pas imposer cette charge aux contribuables à faibles revenus. »

Il est étrange, dit-elle, que le Maryland mène simultanément deux politiques concurrentes. « Il y a le Climate Solutions Now Act, qui oblige l’État à investir dans les énergies propres et à réduire les émissions de gaz à effet de serre. Et puis nous reconstruisons massivement un système gazier qui pollue et provoque le changement climatique. C’est une proposition perdante.

Emily Scarr, directrice du groupe de défense des consommateurs Maryland PIRG, a ajouté : « La hausse des tarifs des services publics a un impact sur tous les Marylandais, mais devient particulièrement dangereuse lorsque les familles sont confrontées à des coupures d'électricité parce qu'elles n'ont pas les moyens de payer leurs factures. »

Elle a déclaré que les factures de services publics élevées sont particulièrement difficiles pour les personnes souffrant de maladies respiratoires ou ayant besoin d’une assistance respiratoire. « La coupure de courant pendant une vague de chaleur ou une vague de froid peut être une question de vie ou de mort. Pour d’autres familles, devoir payer des frais élevés pour reconnecter ou remplacer la nourriture avariée peut représenter un fardeau financier.

Lapp de l'OPC a déclaré qu'à mesure que les politiques étatiques et fédérales accélèrent l'électrification, une grande partie de l'infrastructure gazière deviendra non rentable, ce qui entraînera des milliards de dollars de coûts échoués.

« L’électrification aura lieu indépendamment des préoccupations climatiques, car les technologies sont plus efficaces et plus rentables. Et à mesure que la clientèle diminue, les tarifs du gaz vont encore augmenter, ce qui éloignera davantage de clients du gaz », a-t-il déclaré. « Il est préférable que nous planifiions en conséquence maintenant. »

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