Le bureau du Congrès accepte d’enquêter sur les mines de charbon « zombies »

Un groupe de défense des droits des citoyens du Kentucky estime que 40 pour cent des mines de charbon à ciel ouvert en activité dans l’État sont « fonctionnellement abandonnées ».

LOUISVILLE, Kentucky—Alors qu’une enquête fédérale sur les mines « zombies » techniquement actives mais non productives devrait débuter en mars, un groupe de citoyens du Kentucky a découvert que la production était au ralenti dans près de 40 pour cent de toutes les mines à ciel ouvert de charbon actives dans l’État. certains n’ont pas été exploités depuis plus d’une décennie.

Au total, ces mines « fonctionnellement abandonnées » – 48 des 126 mines actives – marquent 19 miles carrés de l’État et laissent derrière elles un total de 15 miles de falaises dangereuses et détruites à flanc de montagne, appelées « highwalls ».

Les mines à ciel ouvert sont censées être remises en état peu de temps après le dynamitage et l’extraction du charbon, et les laisser tranquilles présente des risques pour le public et l’environnement. Les défenseurs de l’environnement tentent depuis plusieurs années de quantifier un problème qui, selon eux, s’est aggravé avec l’effondrement de l’économie du charbon.

Dans le même temps, les sociétés charbonnières en faillite ont cessé de contribuer aux programmes financés par l’industrie et destinés à garantir que les mines soient stabilisées et nettoyées afin que l’industrie charbonnière ne laisse pas derrière elle des cours d’eau pollués ou des murailles dangereuses dans des paysages autrefois boisés et abritant des cours d’amont critiques.

En octobre, huit législateurs démocrates, dont un du Kentucky et deux de Pennsylvanie, ont demandé une enquête fédérale sur l’étendue des dommages environnementaux causés par les « mines zombies », fonctionnellement abandonnées, qui peuvent laisser échapper des déchets toxiques et envoyer des rochers dans les maisons.

« Certaines sociétés charbonnières font tourner les mines au ralenti et retardent la remise en état pour réduire les coûts », ont écrit les législateurs au Government Accountability Office des États-Unis. « Étant donné que les exploitants de mines dépendent généralement des revenus du charbon pour financer la remise en état, plus une mine reste inutilisée longtemps, plus grand est le risque que l’exploitant ne dispose pas de fonds suffisants pour payer la remise en état. »

Jeudi, un porte-parole du GAO, qui mène des enquêtes non partisanes pour le compte du Congrès, a déclaré que l’agence avait accepté de mener l’étude, qui débutera en mars.

« Nous avons travaillé avec les législateurs pour défendre le rapport du GAO » et nous sommes heureux qu’il ait été approuvé, a déclaré Rebecca Shelton, directrice des politiques de l’Appalachian Citizens’ Law Center, une organisation à but non lucratif basée à Whitesburg, Kentucky, qui fait partie de le bassin houiller montagneux de l’est du Kentucky de l’État.

Ces mines constituent une menace sérieuse, « mais le défi consiste à comprendre l’ampleur du problème » dans plusieurs États, a-t-elle déclaré.

Les législateurs—Reps. Matt Cartwright (Démocrate de Pennsylvanie), Don Beyer (Démocrate de Virginie), Morgan McGarvey (Démocrate de Kentucky), Jared Huffman (Démocrate de Californie), Katie Porter (Démocrate de Californie), Alexandria Ocasio-Cortez ( DN.Y.), Raul Grijalva (Démocrate d’Arizona) et le sénateur John Fetterman (Démocrate de Pennsylvanie) — ont demandé au GAO de quantifier le nombre, l’emplacement et la taille des mines de charbon qui n’ont ni produit de charbon ni réalisé de progrès de remise en état, et leur statut de cautionnement, ainsi que la question de savoir si les réglementations fédérales doivent être mises à jour.

L’exploitation à ciel ouvert du charbon dans les Appalaches centrales est un processus violent sur l’environnement qui implique généralement la coupe à blanc de forêts, puis le dynamitage des sommets ou des flancs des montagnes pour extraire le charbon enfoui. Les stériles peuvent être poussés dans les cours d’eau d’amont.

La remise en état peut consister à remblayer et à niveler une zone minée, à éliminer les murs instables et les déchets miniers, à planter de l’herbe ou des arbres, ainsi qu’à gérer et traiter l’eau contaminée qui s’écoule du site. La loi fédérale de 1977 sur le contrôle et la remise en état des mines de surface exige généralement que les terres minées retrouvent approximativement leur contour d’origine.

La loi exige également que les sociétés minières de charbon obtiennent des cautions pour couvrir les coûts de remise en état en cas de faillite.

Le nouveau rapport révèle que 27 des mines fonctionnellement abandonnées du Kentucky n’ont pas produit de charbon depuis plus de cinq ans, et plusieurs n’ont pas produit de charbon depuis plus d’une décennie. Près de la moitié des mines zombies du Kentucky étaient situées dans une juridiction de l’est du Kentucky : le comté de Pike, qui borde la Virginie et la Virginie occidentale.

Le rapport admet que certaines des mines auraient pu faire l’objet de travaux de remise en état, mais ils n’ont pas pu détecter de grands changements dans les registres d’État qui retracent les terres perturbées.

En 2022, Pacte Climat a constaté qu’à mesure que l’industrie du charbon s’effondrait, les sociétés minières de charbon avaient accumulé un nombre croissant d’infractions dans les mines à ciel ouvert et que les régulateurs des États ne parvenaient pas à mettre en conformité un nombre record d’entre elles, selon des documents internes rendus publics. en vertu de la loi sur les archives ouvertes de l’État. Un responsable de l’État avait alors décrit la situation comme « complètement hors de contrôle » dans un courriel.

Le nouveau rapport recommande aux régulateurs du Kentucky de redéterminer les montants de caution requis pour toutes les mines fonctionnellement abandonnées et de s’assurer que ces cautions révisées sont suffisantes pour couvrir les activités de remise en état.

John Mura, porte-parole du Cabinet de l’Environnement et de l’Énergie du Kentucky, qui réglemente l’exploitation minière et la remise en état dans l’État, a déclaré qu’il ne pouvait pas commenter le rapport jeudi. « Nous venons de recevoir le rapport (et) nous l’examinons. »

Shelton a déclaré que des réponses étaient nécessaires maintenant.

« Lorsque les sociétés charbonnières cessent de produire dans les mines, elles sont légalement tenues de nettoyer leurs dégâts », a-t-elle déclaré. « Ces résultats montrent qu’ils retardent la remise en état et maintiennent les mines en activité, même si la probabilité que ces mines produisent à nouveau du charbon semble très mince. »

Elle a déclaré qu’« il est essentiel que les régulateurs du Kentucky appliquent strictement la loi pour garantir que les sociétés charbonnières conservent leur responsabilité dans les coûts de nettoyage et que les communautés n’aient pas à assumer le fardeau de la dégradation des mines dans leurs arrière-cours que les sociétés laissent derrière elles ».

Photo of author

L'équipe Pacte Climat

Pacte pour le Climat
Newsletter Pacte pour le Climat