Une décharge publique en Alabama a pris feu et a brûlé pendant 50 jours. Les résidents à proximité ont été laissés dans le noir

Un responsable local a déclaré que les autorités compétentes avaient été informées, mais les régulateurs de l’État ont déclaré qu’ils n’avaient été informés de l’incendie qu’après une inspection deux semaines après le début de l’incendie.

NOUVEAU MARCHÉ, Alabama—Merri Gardunia pensait que sa maison pourrait être en feu.

Gardunia, une éducatrice spécialisée, rentrait chez elle en août 2023 lorsqu’elle a vu la fumée s’élever au-dessus de sa route à New Market, en Alabama, une petite ville située juste au nord-est de Huntsville.

En se rapprochant, elle soupira de soulagement. Ce n’était pas sa maison. C’était la décharge à côté. Elle n’avait jamais vu de fumée sur le site auparavant, mais elle n’y avait pas vraiment pensé, a-t-elle déclaré à Pacte Climat. C’était avant qu’elle ne commence à se réveiller avec des migraines. Elle avait eu des maux de tête avant l’incendie, a déclaré Gardunia, mais rien de tel.

La semaine dernière, le Département de la gestion de l’environnement de l’Alabama a annoncé qu’il imposerait une amende de 5 000 $ au comté de Madison pour un incendie à ciel ouvert que le régulateur de l’État a considéré comme une « violation grave » de la réglementation environnementale. L’incendie de la décharge appartenant au comté, déclenché par une étincelle provenant d’un incinérateur sur place, selon les travailleurs de la décharge, a couvé pendant 50 jours, jusqu’en octobre, après que les pompiers locaux ont fait ce qu’ils pouvaient pour éteindre l’incendie.

Tom Brandon, le commissaire du comté qui représente le district où l’incendie de la décharge a brûlé, a déclaré à Pacte Climat que l’incendie était « devenu une affaire plus importante qu’il ne l’était ».

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Gardunia n’était pas d’accord. Même si l’incendie était accidentel, a-t-elle déclaré, les autorités publiques auraient dû faire davantage pour informer le public.

« Ils mettent la santé de tout le monde en danger », a-t-elle déclaré. « Il y a des règles pour une raison. Je ne prends pas les directives environnementales à la légère. Ils doivent les respecter.

L’incendie à New Market a commencé le 22 août, selon la réponse aux responsables de l’État d’un représentant de la décharge du comté de Madison.

Une braise provenant d’un incinérateur sur place a déclenché l’incendie, a déclaré plus tard un travailleur sur place aux régulateurs, et les flammes se sont emparées d’un tas de débris végétaux à proximité.

Un jour plus tard, les premiers intervenants du service d’incendie volontaire de New Market ont publié une vidéo du personnel éteignant l’incendie avec une lance à incendie alors qu’une épaisse fumée s’échappait d’un tas de débris d’au moins une douzaine de pieds de haut. Un autre service, le service d’incendie volontaire de Hazel Green, a contribué à l’intervention, selon la publication sur les réseaux sociaux.

Le brûlage à l’air libre est interdit dans les décharges comme la décharge numéro un du comté de Madison en raison du risque que les incendies soient difficiles à contenir ou à éteindre.

Ces dernières années, les Alabamiens ne sont que trop familiers avec de tels risques. En novembre 2022, un incendie souterrain s’est déclaré dans la décharge environnementale au nord-est de Birmingham, près de Moody. Pendant les mois qui ont suivi, l’incendie souterrain a couvert des dizaines d’acres près de Moody, ses matériaux en feu atteignant plus de 150 pieds de profondeur.

L’incendie et la fumée qui en a résulté ont laissé les résidents souffrir de problèmes de santé et les écoles ont limité leurs activités extérieures. Pendant ce temps, les responsables de l’État et les autorités locales pointaient du doigt la responsabilité d’éteindre les flammes. Ce n’est qu’après l’intervention des autorités fédérales que l’incendie a été maîtrisé et couvert.

L’incendie de New Market n’était pas d’une ampleur comparable à celui de Moody, qui a brûlé sur une zone beaucoup plus vaste et plus profonde, mais ce qui s’est passé dans la banlieue de Huntsville a démontré la menace imminente que représentent les incendies incontrôlés. À New Market, malgré l’empreinte relativement faible de l’incendie, les pompiers n’ont pas réussi à l’éteindre complètement. Au lieu de cela, selon les régulateurs de l’État, l’incendie ne serait pas éteint avant le 9 octobre, soit 50 jours après que les travailleurs de la décharge ont déclaré que l’incendie avait commencé.

Tom Brandon, le commissaire du comté qui représente le district où se trouve la décharge, a déclaré que « toutes les agences ont été informées » de l’incendie lorsqu’il s’est déclenché, mais les régulateurs du Département de la gestion de l’environnement de l’Alabama (ADEM) ont écrit dans une proposition d’ordonnance par consentement que L’agence d’État n’a été informée de l’incendie que lorsqu’un inspecteur s’est rendu sur les lieux le 6 septembre et a observé lui-même le tas de bois en feu.

Lors de cette inspection, un opérateur de l’incinérateur a indiqué à un agent de l’ADEM que l’incendie avait débuté une semaine auparavant. Un représentant de la décharge admettra plus tard qu’au moment de l’inspection, le feu brûlait déjà depuis 15 jours.

Brandon a toutefois déclaré qu’il ne pensait pas que les résidents devraient s’inquiéter de l’incendie.

« L’affaire a pris une importance encore plus grande que ce qu’elle était », a déclaré Brandon dans une interview accordée à Pacte Climat. « Ce n’était rien de plus qu’un simple feu de brousse qui se limitait à une petite zone. »

Les responsables de l’ADEM ont cependant écrit que l’agence considérait le brûlage à ciel ouvert comme une « violation grave » des réglementations environnementales de l’État, bien qu’elle n’ait infligé à l’installation qu’une amende de 5 000 $ pour 50 violations, soit une pour chaque jour où l’incendie se poursuivait.

Brandon a déclaré qu’il croyait que l’amende de 5 000 $ imposée par l’ADEM était le résultat d’une réglementation plus prudente des décharges par l’agence à la suite de la catastrophe de Moody.

« Je sais que l’ADEM a surveillé de très près différentes décharges à cause de celle-là – en raison de l’ampleur de celle-ci – mais en réalité, dans d’autres circonstances, personne n’aurait jamais remarqué celle-là », a déclaré Brandon. « C’est littéralement plus petit que certains incendies que les gens déclenchent sur leur propriété pour brûler des débris. »

Brandon a néanmoins reconnu la difficulté d’éteindre complètement l’incendie car les débris avaient été placés en « gros tas ».

« Lorsque vous avez un gros tas comme celui-là, tout ce que vous pouvez faire est d’enlever la partie supérieure, la couche supérieure, mais à l’intérieur, elle couve encore », a-t-il déclaré. « Donc ça va fumer pendant plusieurs jours. »

Les régulateurs de l’État, après avoir constaté que l’incendie avait brûlé pendant 50 jours, ont conclu dans une proposition d’ordonnance par consentement que le comté « n’a pas fait preuve d’une norme de diligence conforme aux exigences du… code ».

Les responsables du comté n’ont ni admis ni nié les allégations spécifiques énoncées dans l’ordonnance, indique le document du régulateur, mais ont accepté de payer l’amende civile « dans un esprit de coopération ».

Gardunia a déclaré que les autorités du comté auraient dû informer les résidents des environs de l’incendie et de tout risque associé pour la santé ou la sécurité. Au lieu de cela, a-t-elle déclaré, elle n’a découvert l’étendue de l’incendie que lorsqu’elle a été contactée par Pacte Climat.

« Nous sommes informés de la présence de délinquants sexuels à proximité, mais pas celui-ci ? » » demanda Gardunia. « On dirait que c’était presque dissimulé. Pourquoi ne nous l’ont-ils pas dit ?

Gardunia a déclaré qu’au moment où l’incendie a commencé, les maux de tête qu’elle avait parfois ressentis se sont aggravés.

« Je ne me suis jamais réveillée avec un mal de tête auparavant », a-t-elle déclaré. « Et à cette époque, fin août, j’ai même dû acheter des médicaments contre la migraine. »

Gardunia a déclaré qu’elle s’inquiétait également de l’impact que la pollution de l’air provoquée par l’incendie aurait pu avoir sur ses enfants, dont le plus jeune a six ans.

« La première chose à laquelle j’ai pensé a été ‘Oh mon Dieu, j’espère que cela ne les affectera pas' », a-t-elle déclaré.

Les régulateurs fédéraux et étatiques reconnaissent les impacts potentiels sur la santé causés par la combustion à ciel ouvert de matériaux, même de débris végétaux dits « propres » comme les branches et les feuilles qui n’ont pas été traités avec des produits chimiques.

« La fumée de bois peut sentir bon, mais elle n’est pas bonne pour la santé », a écrit l’Environmental Protection Agency dans un avis sur les risques pour la santé liés aux brûlures ouvertes de matières végétatives.

L’exposition aux petites particules présentes dans la fumée de bois peut augmenter le risque de crise cardiaque, de battements cardiaques irréguliers, d’insuffisance cardiaque, d’accident vasculaire cérébral et de mort prématurée, selon l’agence. L’exposition peut également avoir des effets respiratoires, provoquant potentiellement des crises d’asthme ou aggravant d’autres maladies pulmonaires. Selon l’EPA, les personnes âgées, les personnes enceintes et les enfants courent un risque élevé de subir ces impacts.

« Il y a des gens comme moi qui vivent si près de cette décharge », a déclaré Gardunia. « Ce qu’ils ont fait et ce qu’ils n’ont pas fait ne semble pas du tout raisonnable… Pourquoi les gens sont-ils si imprudents ?

Les membres du public qui souhaitent donner leur avis sur l’ordonnance par consentement proposée par l’ADEM concernant l’incendie de la décharge de New Market peuvent soumettre des commentaires écrits, y compris toute demande d’audience, jusqu’au 9 février à Ronald W. Gore, chef de la division aérienne de l’agence, à [email protected].

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