Plus d'un demi-million de personnes risquent d'être victimes d'inondations répétées dans 32 villes côtières des États-Unis en raison de l'élévation du niveau de la mer.

Une nouvelle étude révèle que l'affaissement du sol et l'élévation du niveau de la mer exposeraient plus de 500 000 personnes dans 32 villes côtières des États-Unis à des inondations fréquentes.

Si rien n’est fait pour atténuer le risque, les déluges pourraient coûter 107 milliards de dollars de dégâts d’ici 2050.

Naufrage de terre

Les communautés côtières subissent fréquemment un affaissement – ​​l’affaissement progressif des terres au fil du temps. L’un des principaux facteurs en est l’extraction de ressources du sol, telles que l’eau et les combustibles fossiles, qui entraînent le compactage de la terre.

Selon une étude publiée dans la revue Nature, à mesure que les océans s'élèvent et que les côtes s'enfoncent, jusqu'à 343 000 acres de terres pourraient être exposées à des inondations dévastatrices d'ici 2050, causées par des menaces telles que les ouragans, les tempêtes côtières et l'érosion des rivages.

Dans le pire des cas, environ un habitant sur cinquante dans les 32 villes étudiées pourrait être exposé à des risques d’inondation.

Pour étudier comment l'affaissement et l'élévation du niveau de la mer peuvent influencer les zones côtières, Leonard Ohenhen de Virginia Tech et ses collègues ont développé un modèle basé sur les changements d'élévation des terres et l'élévation prévue du niveau de la mer jusqu'en 2050 pour 32 grandes villes riveraines, dont Boston et San Francisco.

Les chercheurs ont découvert que les villes situées autour des côtes de l'Atlantique et du golfe du Mexique, comme la Nouvelle-Orléans, présentaient des hauteurs plus faibles et des taux d'affaissement plus élevés, s'affaissant au moins 2 mm de plus par an que les villes d'autres régions, posant ainsi un risque plus élevé d'inondations futures.

En raison de leur altitude plus élevée, les centres urbains le long de la côte Pacifique sont mieux protégés contre l’élévation du niveau de la mer.

Le changement climatique a fait fondre les glaciers et réchauffer l’eau des océans au cours du XXe siècle, provoquant une expansion de l’eau et une élévation du niveau de la mer à un rythme d’environ 0,13 pouce (3,4 millimètres) par an au cours des 30 dernières années.

Les terres des zones côtières s'enfoncent à cause d'une véritable tempête de facteurs : les métropoles deviennent de plus en plus hautes et plus lourdes, les terres côtières se déplacent vers le bas après la fin de la dernière période glaciaire, et le gaz, l'eau et d'autres matériaux ont été extraits en masse de sous terre, creusant les terres sous les villes.

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Défenses américaines contre les inondations

L'étude montre également que les estimations actuelles du risque d'inondation aux États-Unis, qui ne tiennent pas compte de l'effet cumulatif de l'affaissement, sous-estiment la menace.

Manoochehr Shirzaei, membre de l'équipe, qui travaille également à Virginia Tech, a déclaré que ces résultats soulignent la nécessité cruciale de renforcer dès maintenant les défenses américaines contre les inondations.

« Chaque ville devra prendre des mesures d'adaptation différentes. Pour la Nouvelle-Orléans, les défenses contre les inondations devraient être améliorées pour l'ensemble de la ville, tandis que San Francisco devra probablement se contenter de défendre les infrastructures importantes », a-t-il ajouté.

Ohenhen a souligné qu'un investissement majeur dans les défenses structurelles et les mesures de contrôle des affaissements est nécessaire.

Les implications économiques de tels investissements doivent être mises en balance avec les coûts potentiels de l’inaction, qui pourraient avoir des conséquences économiques et sociétales bien plus graves.

Et l’affaissement n’est pas seulement un problème aux États-Unis.

L'affaissement des terres dû à l'extraction des eaux souterraines devrait nuire à 19 % de la population mondiale d'ici 2040, et les humains ont même extrait suffisamment d'eau pour modifier l'inclinaison de la Terre.

Le gouvernement indonésien a déclaré qu'il déplacerait sa capitale de Jakarta (qui abrite 11 millions d'habitants) à Bornéo après que la mégapole a coulé de plus de 2,5 mètres au cours de la dernière décennie.

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