L’opposition de la communauté et les défis liés au réseau ralentissent le rythme des efforts en matière d’énergies renouvelables, selon une enquête nationale auprès des promoteurs.

« Le nouveau goulot d’étranglement a été l’acceptation sociale. »

Ces derniers mois, les habitants du Texas ont organisé à la hâte une réunion communautaire pour contester une proposition éolienne à proximité. Dans l’Indiana, plus de 70 personnes ont intenté une action en justice pour stopper un projet solaire dans leur ville. Et dans le Michigan, l’État a approuvé un texte pour une initiative de vote qui abrogerait une loi qui donnait à l’État le pouvoir d’autoriser ou d’approuver de grands projets d’énergie renouvelable même s’ils étaient rejetés par les gouvernements locaux.

Un nombre croissant de recherches suggèrent que ces désaccords font partie d’une tendance plutôt que d’incidents isolés. À mesure que des projets solaires et éoliens sont proposés dans de plus en plus d’endroits, de plus en plus de communautés semblent décider qu’elles ne veulent rien avoir à faire avec ces projets. Bien que ces résidents ne constituent pas la majorité, les membres de l’industrie, ainsi que les décideurs politiques et les chercheurs, craignent que ces défis accrus ne ralentissent le rythme global de la décarbonisation et les efforts de réponse au changement climatique.

Une enquête récemment publiée par le Lawrence Berkeley National Laboratory ajoute de nouvelles preuves et détails sur le phénomène. L’opposition des communautés et les ordonnances locales sont parmi les principales raisons des retards et des annulations de projets éoliens et solaires, selon une enquête menée auprès de professionnels du secteur qui ont contribué au développement d’environ la moitié de tous les grands projets d’énergies renouvelables entre 2016 et 2023 aux États-Unis.

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« Auparavant, une grande partie du goulot d’étranglement au déploiement des énergies renouvelables était le coût », a déclaré Sarah Mills, professeure agrégée et chercheuse à l’Université du Michigan qui se concentre sur la planification de l’utilisation des terres, le zonage et l’élaboration de politiques énergétiques. « À mesure que les coûts des énergies renouvelables ont baissé, je pense que le nouveau goulot d’étranglement a été l’acceptation sociale. » Mills n’est pas l’auteur de la nouvelle enquête, publiée en janvier, bien qu’elle ait collaboré avec ses auteurs sur d’autres recherches.

Les répondants à l’enquête ont noté qu’environ un tiers des applications éoliennes et solaires ont été annulées face à l’opposition de la communauté. Environ la moitié ont été retardées de six mois ou plus, selon les personnes interrogées.

La tendance à la réticence des communautés envers les projets d’énergies renouvelables est complexe, en partie parce que dans de nombreux sondages, une majorité d’Américains soutiennent la construction de davantage de projets éoliens et solaires. Un sondage du Washington Post et de l’Université du Maryland réalisé en 2023 a révélé que la majorité des gens, quel que soit leur parti politique, ont également déclaré que cela ne les dérangerait pas que ces projets soient construits dans leurs communautés.

Mais l’opposition de la communauté continue d’entraver les projets, selon l’enquête du Berkeley Lab menée auprès de 123 constructeurs de 62 entreprises. « Tant pour l’éolien que pour le solaire, l’opposition est de plus en plus répandue et il est plus coûteux d’y répondre qu’il y a cinq ans », révèle l’enquête. « Les promoteurs s’attendent à ce que cette tendance se poursuive et devienne encore plus répandue au cours des cinq prochaines années. » Le processus d’autorisation suscite souvent des refus, ont déclaré les personnes interrogées, et les échecs peuvent être coûteux. L’enquête a révélé que les dépenses moyennes qui n’ont pas pu être récupérées suite aux annulations étaient d’environ 2 millions de dollars par projet solaire et 7,5 millions de dollars par projet éolien.

Mills et d’autres chercheurs tentent de comprendre les points chauds. « Une transition énergétique va nécessiter la construction de beaucoup de choses, et cela va aller dans les communautés », a déclaré Mills. « Comprendre les tendances que nous observons dans la façon dont les communautés réagissent contribuera à faciliter cette transition. »

Lors de l’évaluation d’un emplacement pour des éoliennes ou des panneaux solaires, les promoteurs donnent souvent la priorité aux grands terrains ouverts. Ils ont également besoin d’un accès facile au réseau électrique et aux lignes de transport existantes pour acheminer l’électricité vers les foyers et les entreprises. Dans l’enquête du Berkeley Lab, l’interconnexion du réseau était la raison la plus fréquemment citée pour l’annulation de projets solaires et pour les retards à la fois éoliens et solaires. Mais le soutien de la communauté est devenu un élément de plus en plus important.

Pour les projets éoliens et solaires, l’opposition de la communauté et les ordonnances ou zonages locaux restrictifs figuraient parmi les trois principales raisons des retards et des annulations, selon l’enquête. La majorité des personnes interrogées dans le cadre de l’enquête du Berkeley Lab ont indiqué que l’opposition de la communauté provenait très probablement d’un petit groupe bruyant ; Certains répondants ont estimé que l’opposition provenait souvent de l’extérieur de la communauté. (Les intérêts des combustibles fossiles ont été associés, dans les médias et d’autres recherches publiées, à la tentative d’influencer l’opinion locale sur les grands projets d’énergies renouvelables dans les zones rurales.)

Les préoccupations les plus fréquemment soulevées à propos des énergies renouvelables varient selon qu’un projet soit éolien ou solaire, selon Mills, mais beaucoup « sont ancrées dans la même chose, c’est-à-dire que les gens se demandent quel type d’impact un grand projet éolien ou solaire va avoir. sur leur qualité de vie. L’enquête du Berkeley Lab a révélé que les développeurs, lorsqu’ils examinaient les raisons pour lesquelles les projets avaient été annulés, reconnaissaient qu’ils devaient impliquer les communautés plus tôt.

Dans des recherches antérieures sur la construction éolienne dans le Midwest, Mills a constaté que l’opposition pouvait être plus faible dans les zones comportant moins d’« aménagements naturels », comme les lacs, les étangs et les collines. Dans les communautés où les terres sont largement utilisées à des fins industrielles ou agricoles, a-t-elle découvert, les résidents peuvent être plus réceptifs aux constructions renouvelables.

Mais il existe peu de règles strictes concernant l’opposition, et certains développeurs de l’enquête du Berkeley Lab ont déclaré qu’ils avaient du mal à prédire comment les communautés pourraient réagir. Mills a déclaré que les différentes communautés – et les personnes qui y vivent – ​​peuvent différer quant à savoir si un projet renouvelable est un avantage ou un fardeau. Les projets renouvelables peuvent réduire la pollution et lutter contre le changement climatique. Ils peuvent également modifier les paysages et les schémas de circulation.

De nombreux chercheurs examinant l’acceptation sociale des énergies renouvelables ont également constaté que les inégalités jouent un rôle. Un document de recherche publié en 2023 a examiné les projets éoliens construits en Amérique du Nord, au Canada et aux États-Unis, entre 2000 et 2016. Au Canada, il a révélé que l’opposition était plus probable et plus intense dans les communautés les plus riches ; Aux États-Unis, les communautés comptant une proportion plus élevée de résidents blancs étaient plus susceptibles de résister aux projets proposés. Les auteurs ont décrit cette opposition comme une forme de « privilège énergétique » qui, selon eux, pourrait ralentir la transition énergétique et accroître la dépendance aux centrales à combustibles fossiles, qui sont en grande partie situées dans les communautés à faible revenu et les communautés de couleur.

La majorité des développeurs éoliens et solaires ayant répondu à l’enquête du Berkeley Lab ont convenu que l’opposition aux projets était plus susceptible de survenir dans les communautés à revenus moyens ou élevés.

« Cela témoigne de cet accès : qui a la capacité de dire « non » aux opportunités potentielles de développement économique qui ne constituent peut-être pas la voie à suivre privilégiée pour leur communauté ? a déclaré Robi Nilson, chercheur postdoctoral au Berkeley Lab et l’un des auteurs de l’étude. Nilson a déclaré que les communautés « les moins susceptibles ou les moins capables de leur résister » sont souvent aux prises avec des industries ou des installations moins souhaitables.

Quels que soient les facteurs, une certaine opposition est inévitable, a déclaré Nilson. « Il est logique qu’il y ait une opposition croissante à mesure que les projets prennent de l’ampleur et se déroulent dans plus d’endroits. »

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