Les tribus réunies avec la Commission interaméricaine des droits de l'homme décrivent les dommages que l'exploitation minière de l'uranium a causés à elles et les menaces que représentent les nouvelles mines

Alors que la flambée des prix de l'uranium entraîne une vague de propositions de nouvelles mines, la nation Navajo a rejoint les tribus Ute Mountain Ute, Havasupai, Northern Arapaho et Oglala Sioux lors d'une audition d'une commission avec des responsables fédéraux pour lutter contre l'exploitation minière sur et à proximité de leurs terres.

Les membres de cinq tribus ont déclaré à la Commission interaméricaine des droits de l'homme que les communautés autochtones des États-Unis continuent de souffrir de l'héritage de l'exploitation minière de l'uranium et qu'elles seront confrontées à une menace persistante si de nouvelles propositions d'extraction d'uranium en Occident sont autorisées lors d'une audience sur Le 28 février, sur l'exploitation minière pour soutenir l'industrie nucléaire du pays.

« Les États-Unis ont rarement, voire jamais, obtenu le consentement des tribus pour la production d'uranium sur et à proximité des terres tribales », a déclaré Eric Jantz, directeur juridique du New Mexico Environmental Law Center. « Le coût des politiques déséquilibrées du gouvernement a été porté de manière disproportionnée par les communautés autochtones. »

La Commission interaméricaine des droits de l'homme est un organe de l'Organisation des États américains. Sa mission est de promouvoir et de protéger les droits de l'homme dans les États membres, y compris aux États-Unis.

Les membres de la nation Navajo, de la tribu Ute Mountain Ute, de la tribu Havasupai, de la tribu Northern Arapaho et de la tribu Oglala Sioux ont demandé l'audience pour informer les commissaires des ramifications de l'exploitation minière de l'uranium sur leurs communautés et de la communication et de la réponse inadéquates du gouvernement américain, a expliqué Jantz.

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La communauté de Red Water Pond Road, sur la nation Navajo, se trouve dans une zone située derrière les formations rocheuses rouges de Church Rock, au Nouveau-Mexique. Il est situé parmi deux anciennes mines d'uranium et un site d'usine d'uranium. En 1979, le barrage de retenue des résidus sur le site de l'usine s'est rompu et a libéré la plus grande quantité de déchets radioactifs jamais déversée dans l'histoire des États-Unis.

Les dangers et les dangers des activités minières passées ont poussé de nombreux membres de la communauté à quitter leurs terres traditionnelles.

Teracita Keyanna, qui s'appelle Diné, a déclaré qu'elle avait décidé de déménager de Red Water Pond Road à Gallup, au Nouveau-Mexique, à proximité.

« Je savais que cette décision offrirait à mes enfants l'environnement le plus sûr, sans exposition à l'uranium », a déclaré Keyanna. « Mais lorsque vous quittez vos terres tribales, votre capacité à pratiquer votre langue et votre culture devient de plus en plus difficile. »

Elle a déclaré à la commission composée de sept membres qu'elle faisait de son mieux pour garder ses enfants connectés à la communauté en revenant chaque fois que possible.

« Les droits de nos enfants à un environnement propre ont déjà été affectés », a déclaré Keyanna. « La liberté de nos enfants de pratiquer leur culture a été touchée avant leur naissance. »

Tonia Stands est Oglala Lakota de la réserve indienne de Pine Ridge dans le Dakota du Sud.

L'exploitation minière de l'uranium a contaminé les sources d'eau, causé des problèmes de santé et endommagé les lieux utilisés pour les pratiques traditionnelles, comme les huttes de sudation, a-t-elle déclaré.

« Nous sommes peut-être le comté le plus pauvre du pays, mais nous sommes riches de notre culture et de nos pratiques spirituelles », a déclaré Stands.

Le Dakota du Sud a reçu de nombreuses propositions pour l'exploitation de l'uranium, tant pour de nouvelles opérations que pour la relance d'anciens sites. Le prix de l’uranium a augmenté ces dernières années pour répondre à la demande d’énergie nucléaire, qui augmente en raison du rôle que de nombreux partisans de l’énergie atomique estiment que cette technologie peut jouer dans la transition énergétique propre. « BofA Global Research prévoit que les prix au comptant de l'uranium atteindront 105 dollars la livre cette année et 115 dollars la livre en 2025 », a rapporté le Wall Street Journal en janvier. Les zones minières proposées dans le Dakota du Sud comprennent les Black Hills, sacrées pour les Lakota et d'autres tribus de la région.

Le 6 mars, la gouverneure du Dakota du Sud, Kristi Noem, a signé un projet de loi modifiant la loi de l'État pour donner au gouverneur le pouvoir de conclure des accords avec la Commission de réglementation nucléaire des États-Unis. Le représentant de l'État Mike Weisgram, qui a parrainé le projet de loi, a déclaré aux membres de la Chambre que le projet de loi était la première étape pour permettre à une entreprise de services publics de posséder et d'exploiter une centrale nucléaire dans le Dakota du Sud. « Cela prépare l'État », a déclaré Weisgram.

« Nous sommes peut-être le comté le plus pauvre du pays, mais nous sommes riches de notre culture et de nos pratiques spirituelles. »

Dans le nord de l'Arizona, Energy Fuels Resources a commencé à extraire de l'uranium de sa mine Pinyon Plain en janvier. La mine se trouve dans le Baaj Nwaavjo I'tah Kukveni – Empreintes ancestrales du monument national du Grand Canyon et près de Red Butte, qui est sacrée pour les Havasupai. Le président Biden a désigné le monument en août 2023. Les tribus ont plaidé pour la protection de la zone en raison de leurs liens culturels avec la terre. La désignation interdit de nouvelles concessions minières sur les près d'un million d'acres du monument, mais la loi minière de 1872 empêche la révocation des concessions préexistantes, comme la mine Pinyon Plain.

Energy Fuels prévoit de transporter le minerai jusqu'à son usine de White Mesa, à quelques kilomètres de la communauté White Mesa de la tribu Ute Mountain Ute, près de Blanding, dans l'Utah.

L'itinéraire prévu comprend des routes qui traversent la nation Navajo, où il est illégal de transporter de l'uranium, selon une loi tribale autorisée en 2012. Mais la loi tribale ne peut pas être appliquée aux autoroutes nationales comme celles qui composent la route vers la White Mesa. Mill, selon le bureau du président et du vice-président de la nation Navajo.

Des responsables américains du ministère de l'Intérieur, de l'Environmental Protection Agency et de la Nuclear Regulatory Commission ont participé à l'audience et ont répondu aux questions soulevées par les membres de la communauté autochtone.

Le secrétaire adjoint aux Affaires indiennes, Bryan Newland, a reconnu le rôle des tribus dans la promotion de la sécurité nationale du pays, qui comprenait l'exploitation minière et le traitement de métaux lourds comme l'uranium sur ou à proximité des terres tribales. Cependant, il n’a pas mentionné que les tribus n’étaient pas consultées lorsqu’il s’agissait d’obtenir l’autorisation d’extraire des minéraux ou de procéder à des essais nucléaires à proximité de leurs communautés.

« Aujourd'hui, le processus que nous utilisons pour dialoguer avec les nations tribales est très différent de celui utilisé par le gouvernement fédéral dans le passé », a déclaré Newland, un citoyen de la communauté indienne de Bay Mills, dans le nord du Michigan.

Les mesures prises désormais par le gouvernement américain pour consulter les tribus sont guidées par les décrets présidentiels et les lois fédérales, a-t-il expliqué. Pour l’administration Biden, cela signifie travailler au renforcement et à l’approfondissement des relations avec les tribus, notamment en réaffirmant un décret de novembre 2000 centré sur la manière dont les départements et agences fédéraux collaborent avec les tribus, a-t-il déclaré.

Le groupe de travail interinstitutions de l'administration sur les lois, réglementations et permis miniers a publié l'année dernière un rapport qui comportait une section sur la consultation et l'engagement tribaux et des recommandations pour améliorer ce processus.

En avril 2022, la Commission de réglementation nucléaire a tenu une audience sur le terrain dans la communauté de Red Water Pond Road. Cette visite était la première audience sur place de la commission depuis 40 ans. À l'époque, les commissaires examinaient une demande de United Nuclear Corporation visant à modifier son permis d'élimination des déchets du site minier de Northeast Church Rock en les plaçant au-dessus du bassin de retenue des résidus du site de résidus de l'usine d'uranium existant de la société. La commission a approuvé le plan de l'entreprise en février 2023.

Des panneaux avertissant des risques pour la santé sont affichés devant les portes d’une mine d’uranium abandonnée dans la communauté de Red Water Pond Road, au Nouveau-Mexique. Crédit : The Washington Post via Getty ImagesDes panneaux avertissant des risques pour la santé sont affichés devant les portes d’une mine d’uranium abandonnée dans la communauté de Red Water Pond Road, au Nouveau-Mexique. Crédit : The Washington Post via Getty Images
Des panneaux avertissant des risques pour la santé sont affichés devant les portes d’une mine d’uranium abandonnée dans la communauté de Red Water Pond Road, au Nouveau-Mexique. Crédit : The Washington Post via Getty Images

Lors de la réunion avec la commission des droits de l'homme, John Lubinski, directeur du Bureau de la sûreté et des garanties des matières nucléaires du NRC, a cité l'audience sur le terrain de 2022 comme exemple de sensibilisation communautaire de l'agence.

« Le CNRC respecte les droits souverains des tribus reconnues par le gouvernement fédéral dans l'élaboration et la mise en œuvre des politiques et actions de l'agence qui ont des implications pour les nations tribales », a déclaré Lubinski.

Keyanna, qui vivait dans la communauté de Red Water Pond Road, a rappelé à Lubinski les conditions venteuses qui ont provoqué le déplacement de poussière et d'autres débris dans la maison ombragée où la commission a rencontré les résidents en 2022.

« Vous avez pu voir comment la communauté doit gérer les matériaux qui étaient auparavant poussés dans la zone minière. Où il nous a tous survolés », a-t-elle déclaré. « Pourquoi le gouvernement a-t-il simplement l'impression que nous sommes jetables ? N'étaient pas. »

Arif Bulkan, rapporteur sur les droits des peuples autochtones et membre de la Commission interaméricaine des droits de l'homme, a demandé aux représentants du gouvernement si les États-Unis respectaient le principe du consentement libre, préalable et éclairé, qui donne aux peuples autochtones le droit de donner ou de refuser. leur consentement pour toute action qui affecterait leurs terres, territoires ou droits.

« Cette commission a soutenu que la protection des relations particulières entre les peuples autochtones et leurs terres et ressources est liée à leur existence même et justifie donc des mesures de protection spéciales », a déclaré Bulkan.

Un autre commissaire a posé des questions sur l'indemnisation des membres de la communauté et des autres personnes touchées par l'exploitation minière de l'uranium, comme les anciens travailleurs.

La loi sur l'indemnisation de l'exposition aux radiations du ministère américain de la Justice indemnise les anciens travailleurs impliqués dans les activités minières d'uranium et les membres de la communauté exposés aux activités nucléaires. Mais pour recevoir une compensation, les candidats doivent répondre aux critères du programme, notamment un emploi dans l'industrie entre 1942 et 1971 et des maladies comme le cancer du poumon ou la fibrose pulmonaire. Le DOJ a rapporté l'année dernière qu'au 31 décembre 2022, le programme avait reçu 7 704 réclamations de membres de tribus, qui représentent 24 tribus reconnues par le gouvernement fédéral. Parmi ces demandes, 5 310 ont été accordées.

Le programme RECA expire cette année à moins qu'il ne soit prolongé par le Congrès.

Le 29 février, le sénateur américain Josh Hawley, R-Mo., a présenté un projet de loi visant à réautoriser et à étendre le programme, qui a été adopté par le Sénat le 7 mars. Il va maintenant être soumis à la Chambre des représentants pour examen. La Maison Blanche a exprimé son soutien au projet de loi.

« Le président estime que nous avons l'obligation solennelle de lutter contre l'exposition aux substances toxiques, en particulier parmi ceux qui ont été mis en danger par les actions du gouvernement », a déclaré la Maison Blanche dans un communiqué du 6 mars.

« Nous devons à nos électeurs qui ont été exposés aux radiations provoquées par le gouvernement d'étendre et de mettre à jour ce programme dès que possible », a écrit Hawley à ses collègues républicains en février.

« Le gouvernement a menti à maintes reprises à nos électeurs au sujet de leur exposition aux radiations nucléaires », a-t-il écrit. « Cette législation est la moindre des choses que le gouvernement puisse faire pour réparer ce tort historique. »

Jantz, du New Mexico Environmental Law Center, a présenté à la commission les recommandations du groupe, qui incluent un moratoire sur les nouvelles activités d'extraction et de traitement de l'uranium sur ou à proximité des terres autochtones ou à proximité de sites culturels importants jusqu'à ce que des mesures correctives adéquates soient prises et que le consentement des tribus soit obtenu.

«Nos communautés et nos terres ont assez enduré», a déclaré Big Wind Carpenter de la tribu Northern Arapaho du Wyoming.

La Commission des droits de l'homme n'a pris aucune décision ni directive à l'intention des responsables américains.

« Nous sommes ici en tant que commission pour continuer à surveiller la situation de près », a déclaré la présidente de la Commission, Roberta Clarke. « Recevoir des informations, être attentifs et, aussi, communiquer avec les États selon nos besoins, soumettre les préoccupations des communautés que nous servons. »

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