Les États du Midwest, souvent présentés comme des paradis climatiques, subissent un été de fumée, de sécheresse et de chaleur

La présence persistante de fumée de feu de forêt a créé un début d’été inhabituel dans le Midwest. Il survient également lors d’une sécheresse quasi record dans les champs de maïs à travers la ceinture de maïs et la menace d’étés plus chauds à venir.

MADISON, Wis. – Les masques ont fait leur retour dans le Wisconsin cette semaine.

Alors que la fumée des incendies de forêt au Canada recouvrait l’État, les responsables de la santé ont exhorté les gens à porter des couvre-visages – auparavant portés en masse pour réduire la transmission du COVID-19 – s’ils devaient passer du temps à l’extérieur. Cette fois, ils ont bloqué les particules de fumée.

À la bibliothèque Pinney de Madison, le personnel a distribué des masques N95. Le bâtiment était occupé mercredi, en particulier la section des enfants, en partie parce que la mauvaise qualité de l’air avait amené le district scolaire à annuler les cours d’été et les programmes de loisirs communautaires pour la journée.

« Après COVID, cela semble être une autre grande chose que nous n’avons jamais vécue auparavant », a déclaré la page de la bibliothèque Nancie Cotter. « C’est presque un peu effrayant. »

La présence persistante de fumée de feu de forêt a créé un début d’été inhabituel dans le Midwest. Il survient également lors d’une sécheresse quasi record dans les champs de maïs à travers la ceinture de maïs et la menace d’étés plus chauds à venir.

Beaucoup ont considéré la région comme un paradis climatique, riche en ressources en eau et à l’abri de l’élévation du niveau de la mer et des ouragans puissants.

Cet été assombrit ce tableau.

« Quand nous pensons à la fois au climat et à la qualité de l’air, nous pensons souvent que c’est quelque chose qui arrive aux autres », a déclaré Tracey Holloway, professeur au Département des sciences atmosphériques et océaniques de l’Université du Wisconsin-Madison. « Alors que le climat change, il change tout pour tout le monde. »

Un déluge de fumée surprend les gens

Les prévisionnistes disent qu’une tempête parfaite de facteurs a provoqué la sédimentation de la fumée sur le Midwest, y compris les conditions atmosphériques. La façon dont le Canada gère ses feux de forêt joue également un rôle.

Et le changement climatique entraîne des températures plus élevées, des périodes de sécheresse et des vents plus volatils qui produisent des incendies de forêt qui brûlent plus vite et plus fort qu’auparavant. Ils commencent aussi plus tôt dans l’année.

La gravité du problème au cours du mois dernier a été un choc pour le public, freinant les activités estivales très attendues. À Minneapolis, à la mi-juin, la qualité de l’air de la ville était parmi les pires au monde. Lorsqu’une autre vague de fumée a déferlé sur la ville à la fin du mois, les plages autour de Cedar Lake – normalement bondées les après-midi d’été – étaient désertes.

« Dans la vie de la plupart des gens, c’est le pire qu’il ait été », a déclaré Matt Taraldsen, qui supervise une équipe de prévisionnistes et de chercheurs sur la qualité de l’air à la Minnesota Pollution Control Agency.

De plus petites incursions de fumée en provenance du Canada en 2018 et 2021 ont donné aux prévisionnistes des indications sur ce qui allait arriver – mais rien ne se compare à cet été. Le seul véritable analogue remonte à plus d’un siècle, a déclaré Taraldsen, lorsqu’une série d’incendies en 1918 a ravagé le nord-est du Minnesota, à peu près de Bemidji à Duluth.

Les responsables du Minnesota ont offert des conseils à des collègues de plusieurs États environnants, qui n’avaient pas eu l’expérience d’avertir le public ces dernières années de la fumée, a déclaré Taraldsen. Mais même si le Minnesota avait une longueur d’avance dans le raffinement de sa communication publique, les prédictions réelles posent un défi technique majeur.

Les modèles météorologiques américains, canadiens, britanniques et européens utilisés par les prévisionnistes ne montrent pas toujours avec précision comment l’air se déplace entre les différents niveaux de l’atmosphère, ce qui rend difficile de deviner si la fumée suffocante sera poussée vers le sol ou maintenue sans danger. en haut.

La fumée et ses effets ont surpris les gens. Mark Hayward, un artiste de Madison, a déclaré qu’il avait failli interrompre une performance de yo-yo au festival de musique emblématique de Milwaukee Summerfest parce qu’il ne pouvait pas s’arrêter de tousser.

« C’est fou », a déclaré Hayward. « J’ai de la famille dans le sud de la Californie, mais je n’aurais jamais pensé que je devrais faire face à cela dans le Midwest. »

Les experts disent que le Midwest ne sera pas un « paradis climatique »

Bien qu’il ne soit pas encore clair à quelle quantité de fumée la région devra faire face au cours des étés à venir, d’autres indicateurs du changement climatique émergent.

«Le coup de fouet météorologique», comme le climatologue de l’État du Wisconsin, Steve Vavrus, a décrit les événements des six derniers mois, en est un.

Le fleuve Mississippi a été inondé à des niveaux presque record ce printemps. Aujourd’hui, une grande partie du Midwest est en proie à la sécheresse, ce qui met les agriculteurs à bout pendant la saison de croissance.

Dans l’Illinois et l’Iowa, qui produisent ensemble plus d’un quart du maïs et du soja du pays, au moins 90 % de ces plantes sont confrontées à des conditions de sécheresse. Les conditions arides devraient persister jusqu’en septembre.

Les modèles climatiques prédisent des sauts plus extrêmes comme celui-ci entre les périodes humides et sèches, a déclaré Vavrus. La volatilité est une chose à laquelle le public devra s’habituer.

Les futures températures estivales sont un peu moins certaines. Bien que les étés dans le Midwest ne se réchauffent pas aussi vite que dans d’autres parties du pays, la région est susceptible de connaître davantage de journées extrêmement chaudes. Cela sera exacerbé dans des endroits comme Milwaukee, qui souffre de l’effet d’îlot de chaleur urbain, qui se produit lorsque les grandes villes retiennent plus de chaleur que les zones environnantes.

Les villes autour des Grands Lacs sont souvent présentées comme des destinations climatiques – des endroits où les gens s’imaginent qu’ils seront à l’abri des pires impacts du changement climatique. Dans certains sens, cela restera vrai. Les lacs ne s’assèchent pas, les incendies de forêt ne brûlent pas ici comme ils le font en Californie, et les ouragans qui frappent durement le sud ne se manifestent généralement que par un peu de pluie.

Mais la région n’est pas à l’abri. Anna Haines, qui dirige un sous-comité de l’Initiative du Wisconsin sur les impacts du changement climatique axé sur la migration climatique, a déclaré que son groupe était favorable à l’élimination du terme « havre » pour décrire le climat du Midwest.

« Lorsque vous recherchez la définition, c’est un abri, un refuge … un endroit sûr », a déclaré Haines, également directeur du Center for Land Use Education de l’Université du Wisconsin-Stevens Point. « Nous ne pensons pas que ce soit correct. »

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