Les coraux n'ont « aucun répit » alors que la Grande Barrière de Corail fait face à son dernier événement de blanchiment

Des vagues de chaleur marines de plus en plus fréquentes frappent les récifs coralliens du monde, affirment les scientifiques.

Au cours des neuf derniers mois, le monde a battu à plusieurs reprises des records de chaleur sur terre. Mais février a marqué un record particulièrement troublant pour l'océan : la surface moyenne des mers mondiales a atteint les températures les plus chaudes jamais enregistrées depuis au moins 1979, selon le service Copernicus sur le changement climatique.

Alimentées par les conditions El Niño et le changement climatique, ces températures océaniques poussent désormais le monde vers son quatrième blanchissement massif des coraux, a annoncé la National Oceanic and Atmospheric Administration le 5 mars.

« Il semble que l'ensemble de l'hémisphère sud va probablement blanchir cette année », a déclaré à Reuters Derek Manzello, coordinateur du Coral Reef Watch de la NOAA. « Nous sommes littéralement à l’aube du pire événement de blanchiment de l’histoire de la planète. »

Trois jours plus tard, les responsables australiens ont confirmé que la Grande Barrière de corail avait déjà dépassé cette falaise et se trouvait au milieu de son cinquième blanchissement massif de coraux au cours des huit dernières années. Les scientifiques sont particulièrement inquiets de ce que cela pourrait signifier pour l'avenir du plus grand récif du monde.

Qu’est-ce que le blanchiment des coraux ? Les coraux entretiennent une relation symbiotique avec de minuscules algues qui vivent dans leurs tissus ; en échange de cette demeure durcie, les algues fournissent au corail de la nourriture grâce à la photosynthèse dans leurs cellules chlorophylliennes, qui produisent des pigments verts et bruns. Mais le réchauffement extrême des océans peut tellement stresser les coraux qu’ils expulsent ces symbiotes, sapant ainsi le corail d’une source alimentaire clé et ses couleurs éclatantes.

Ce processus ne tue pas automatiquement les coraux, mais il peut affecter leur croissance et leur reproduction et les rendre vulnérables aux maladies. À mesure que les épisodes de blanchissement deviennent plus fréquents et que le temps de récupération diminue entre les deux, les perspectives à long terme de la Grande Barrière de Corail deviennent de plus en plus sombres, selon Terry Hughes, chercheur sur les coraux à l'Université James Cook en Australie.

« Les récifs qui ont blanchi en 2017 ou 2016 n’ont eu que cinq ou six ans pour se rétablir avant d’être à nouveau touchés cet été, en supposant qu’ils aient échappé au blanchissement lors des épisodes de 2020 et 2022. » Hughes écrit pour The Conversation. « De toute évidence, l’écart entre les températures extrêmes consécutives se réduit – il est très peu probable que nous connaissions à nouveau un sursis de 14 ans comme celui de 2002 à 2016 au cours de notre vie, jusqu’à ce que les températures mondiales se stabilisent. »

Récupération à double tranchant : Historiquement, les événements de blanchissement et d'autres perturbations telles que l'acidification des océans ont décimé environ la moitié des coraux de la Grande Barrière de Corail. En 2022, une petite fenêtre de faible chaleur a donné aux coraux un certain temps pour croître et se rétablir, période pendant laquelle les scientifiques ont signalé les niveaux de couverture corallienne les plus élevés sur les deux tiers de la Grande Barrière de Corail depuis plus de 36 ans.

Le problème? « Les coraux qui prévalent aujourd'hui sur de nombreux récifs sont de jeunes colonies d'espèces de coraux ramifiés et en forme de table à croissance rapide et sensibles à la chaleur, analogues à la récupération rapide d'herbes inflammables après un incendie de forêt », écrit Hughes. « Ces espèces peuvent restaurer rapidement la couverture corallienne, mais elles rendent également la Grande Barrière de Corail plus vulnérable aux futures vagues de chaleur. »

Australie et au-delà : Si les prévisions de la NOAA sur le blanchissement des récifs coralliens se concrétisent, certains des récifs les plus emblématiques du monde pourraient être menacés. En plus de nuire à la Grande Barrière de corail, le stress thermique pourrait être particulièrement nocif pour les coraux de Floride, qui ont à peine eu le temps de se rétablir après qu'une vague de chaleur marine estivale a décimé une grande partie de la population, comme l'a expliqué ma collègue Amy Green.

À cette époque, les scientifiques et les défenseurs de l'environnement se sont empressés de déplacer les coraux des conditions semblables à celles de l'eau du bain vers des réservoirs terrestres, y compris une pépinière de coraux que les défenseurs de l'environnement de la Coral Restoration Foundation avaient cultivés pour aider à reconstruire les populations de la région, a rapporté le New York Times. .

En plus de ces sauvetages de récifs, des scientifiques du monde entier élèvent des espèces de coraux plus tolérantes à la chaleur ou plantent des jardins de coraux pour aider ces écosystèmes à se rétablir. Mais comme le dit le proverbe, les pansements ne réparent pas les impacts de balles.

« La seule façon à long terme de protéger les coraux de la Grande Barrière de Corail et ailleurs est de réduire rapidement les émissions mondiales de gaz à effet de serre », écrit Hughes.

Plus d’actualités climatiques

Lundi, le président Biden a annoncé sa proposition de budget de 7 300 milliards de dollars pour l’exercice 2025, qui représente essentiellement sa vision pour le gouvernement fédéral et comprend une liste de propositions sur les coûts des soins de santé, les questions d’immigration et, bien sûr, le changement climatique.

Le scoop intérieur : Ces projets ne vont pas souvent loin au Congrès (c'est dire les choses à la légère : le New York Times a analysé 31 budgets présidentiels récents et a constaté que presque chacun d'eux était « loin d'être à la hauteur »). Mais ils peuvent révéler certains des principaux objectifs de Biden pour les prochaines élections. J’ai demandé à ma collègue Marianne Lavelle quelles étaient ses premières réflexions sur les sections climatiques de la proposition :

Dans le cadre de ses efforts visant à réduire le déficit en obligeant les riches et les entreprises à payer une plus grande part d’impôts, Biden propose de générer 120 milliards de dollars de nouvelles recettes au cours de la prochaine décennie en éliminant les allégements fiscaux et les échappatoires pour les grandes sociétés pétrolières.

Déclarant dans son message budgétaire que l’élimination de ces « subventions inutiles » contribuerait à rendre le Code des impôts plus juste, Biden a visé un ensemble de préférences dont bénéficient les sociétés pétrolières et gazières.

Mais la plus importante subvention que Biden propose d’éliminer – d’une valeur de 74,9 milliards de dollars sur 10 ans – est le crédit d’impôt auquel ils peuvent prétendre pour payer leurs impôts à l’étranger. Les militants écologistes soutiennent depuis longtemps que les sociétés pétrolières et gazières ne devraient pas bénéficier d’un crédit d’impôt américain puisqu’elles reçoivent déjà un avantage économique du pays étranger : l’accès à ses ressources naturelles appartenant au gouvernement. Mais Biden a déjà essayé – et échoué – d’éliminer sensiblement les mêmes subventions aux combustibles fossiles dans la proposition de l’année dernière.

Le Fonds monétaire international estime que les subventions aux combustibles fossiles dans le monde ont totalisé 7 000 milliards de dollars l’année dernière. Bien entendu, selon les calculs du FMI, la subvention la plus importante de toutes – celle qui n’entre pas dans la proposition budgétaire de Biden – est la subvention indirecte dont bénéficie l’industrie parce que le prix de ses produits n’inclut pas les coûts environnementaux et climatiques pour la société. Pour remédier à cette subvention, il faudrait une taxe sur le carbone, ce qui est encore plus un échec politique aux États-Unis que la demande budgétaire du président.

Pendant ce temps, le « chaos des fruits » pourrait bientôt être à nos portes alors que le changement climatique perturbe les saisons de croissance, écrit Zoë Schlanger pour The Atlantic. Elle s'intéresse principalement aux impacts sur les fruits à noyau, comme les pêches et les prunes, en particulier, mais les recherches montrent que le changement climatique pourrait également constituer une « menace énorme » pour les bananes, a déclaré Pascal Liu, économiste principal à l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture, à BBC News. . Des acteurs de l'industrie fruitière se réunissent mardi au Forum mondial de la banane (oui, il s'agit d'un véritable événement parrainé par l'ONU et non d'un rassemblement de singes affamés) à Rome pour discuter des défis de leur chaîne d'approvisionnement.

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