Hale gèle

Dans le comté de Hale, en Alabama, de nombreux habitants sont privés d’eau courante depuis plusieurs jours. Beaucoup d’autres font encore bouillir de l’eau.

GREENSBORO, Alabama—Le juge Arthur Crawford souhaite que les résidents du comté de Hale le sachent. Il n’a pas d’eau non plus.

Le juge des successions – le premier Afro-Américain à occuper ce rôle dans l’histoire du comté – a déclaré jeudi à Pacte Climat que des dizaines de familles à Sawyerville, totalisant probablement des centaines de personnes dans cette seule petite ville, sont restées sans eau pendant des jours, un produit d’infrastructures de pompage inadéquates, aggravées par un gel sévère record dans le comté central de l’Alabama.

Et ce n’est pas le seul problème du comté de Hale. Crawford a expliqué qu’en raison du gel sévère et de problèmes avec le système de chauffage du palais de justice de Greensboro, les autorités locales ont décidé de faire tourner le personnel travaillant dans des températures intérieures qu’il estimait être dans les années 50. Certains travailleurs ont refusé, a déclaré Crawford, et les commissaires du comté ont décidé lors d’une réunion d’urgence jeudi que ces travailleurs devraient utiliser leur temps personnel s’ils choisissaient de ne pas se présenter.

Le juge du tribunal des successions, Arthur Crawford, est assis derrière son bureau au palais de justice du comté de Hale.  Jeudi, sa maison de Sawyerville était sans eau.  Crédit : Lee Hedgepeth/Pacte Climat
Le juge du tribunal des successions, Arthur Crawford, est assis derrière son bureau au palais de justice du comté de Hale. Jeudi, sa maison de Sawyerville était sans eau. Crédit : Lee Hedgepeth/Pacte Climat

Dans la ville voisine de Demopolis, à 170 kilomètres au sud de Birmingham, des problèmes d’eau distincts ont également laissé les résidents avec une pression d’eau faible, voire inexistante, ce qui a forcé un avis d’ébullition de l’eau et a entraîné la fermeture des écoles locales jeudi. Là-bas, le nombre exact de résidents touchés n’est pas clair, les responsables ne voulant pas ou ne pouvant pas fournir d’estimation.

La situation, ont déclaré les habitants à Pacte Climat, a amené la communauté à s’interroger sur la motivation et la compétence des agents publics.

«C’est le comté de l’ENFER», a déclaré un habitant. « Je ne l’appelle même plus Hale County. »

Sans eau

Odis McCalpine, 88 ans, a vécu à Sawyerville toute sa vie. Jeudi, il s’est levé de son siège lorsqu’il a entendu qu’un journaliste était à sa porte pour lui poser des questions sur l’eau.

« Ils ne savent pas ce qu’ils font », a déclaré McCalpine à propos des responsables locaux. « Mais ils doivent se ressaisir. »

Depuis trois jours maintenant, McCalpine et sa famille sont privés d’eau. Ce n’est que jeudi qu’ils ont reçu de l’eau en bouteille de la part des autorités locales des eaux.

Le manque d’eau a obligé à changer les habitudes pour faire place à une dure réalité, a déclaré McCalpine : pas de douches, pas de lessive et pas d’eau potable.

« C’est tout simplement stupide de devoir payer votre facture d’eau alors que votre eau est coupée », a déclaré McCalpine.

McCalpine a déclaré qu’il se souvient de l’époque où le comté avait installé des conduites d’eau à Sawyerville il y a plusieurs décennies. Les autorités ont encouragé les habitants à remplir leurs puits et à compter sur le service d’eau, a-t-il déclaré.

« Vous n’aurez pas besoin d’eau de puits », se souvient-on, lui ayant dit. « Et maintenant, nous y voilà. »

Odis McCalpine, un mineur à la retraite de 88 ans, est resté sans eau courante pendant trois jours.  Crédit : Lee Hedgepeth/Pacte Climat
Odis McCalpine, un mineur à la retraite de 88 ans, est resté sans eau courante pendant trois jours. Crédit : Lee Hedgepeth/Pacte Climat

De multiples efforts visant à joindre les responsables de la Hale County Water Authority ont échoué jeudi. Un représentant qui a répondu au service client de l’autorité a déclaré que personne n’était disponible pour parler avec la presse.

« Tout le monde est en train de répondre aux appels d’urgence en ce moment », a déclaré le représentant à Pacte Climat.

Jeudi soir, malgré les problèmes d’eau généralisés dans le comté de Hale, qui compte 14 754 habitants, l’autorité des eaux n’a publié aucun avis ou alerte sur sa page Web dédiée à de telles annonces.

Crawford a déclaré qu’il répondait aux appels et aux messages des résidents depuis le début des problèmes d’eau, mais il comprend que les gens sont frustrés. Beaucoup de ceux qui sont touchés par les problèmes d’eau ont été confrontés à des problèmes similaires dans le passé, a-t-il déclaré.

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Selon Crawford, le récent problème d’eau à Sawyerville avait commencé avant que les températures ne descendent en dessous de zéro. En raison de l’insuffisance des infrastructures de pompage, la régie des eaux a parfois des difficultés à acheminer l’eau vers les résidents qui vivent en amont des tours. Il s’agit d’un problème de longue date, a déclaré Crawford, qui s’est aggravé lorsque les canalisations ont commencé à geler dans tout le comté plus tôt cette semaine.

Des recherches ont établi un lien entre le froid extrême aux États-Unis et le réchauffement de l’Arctique provoqué par le changement climatique. À mesure que les impacts du changement climatique s’aggravent et que l’atmosphère se réchauffe, les températures glaciales se produiront paradoxalement plus fréquemment dans les zones plus éloignées de l’équateur. Les impacts du changement climatique – températures glaciales en hiver, chaleur torride en été, augmentation des précipitations et davantage d’inondations tout au long de l’année – ne feront qu’accroître les défis infrastructurels dans des endroits comme le comté de Hale, dans ce que l’on appelle la ceinture noire de l’État. Les leaders des droits civiques et les militants écologistes se demandent depuis longtemps si les communautés à prédominance afro-américaine de la région, initialement nommée en raison de la richesse de son sol noir, ont été suffisamment financées par les dirigeants des États.

En raison de la « tempête parfaite » de circonstances, des dizaines de familles de Sawyerville se retrouvent sans eau depuis des jours, a déclaré Crawford. Une solution rapide n’est pas non plus envisagée. Crawford a déclaré que les responsables du comté avaient parlé avec l’entrepreneur chargé de l’entretien de l’eau, mais que ces conversations n’avaient pas encore permis de garantir une correction rapide. À mesure que les canalisations dégèlent, a déclaré Crawford, la pression de l’eau des résidents devrait augmenter lentement. Le problème du pompage, a-t-il déclaré, est un problème plus vaste que le temps plus chaud ne résoudra tout simplement pas.

Faire bouillir de l’eau ou buste

Les problèmes de Sawyerville ne sont pas uniques. À Demopolis, les responsables de l’eau ont annoncé mercredi après-midi que la pression de l’eau dans la ville de 7 000 habitants serait faible, voire inexistante.

« Les niveaux d’eau de Demopolis sont très bas et les clients pourraient se retrouver sans eau », a publié la ville de Demopolis sur sa page de réseaux sociaux. « Veuillez fermer les robinets qui gouttent pendant la journée. Vérifiez les fuites et économisez l’eau. Nous espérons en avoir bien 2 de retour aujourd’hui mais nous aurons encore des niveaux très bas pour les prochains jours.

Mercredi soir, les autorités avaient émis un avis de faire bouillir l’eau en raison de problèmes de pression d’eau. Ces problèmes ont entraîné la fermeture des écoles jeudi, un jour après le retour de la plupart des écoles de la région suite à la fermeture des routes verglacées.

Vendredi, les habitants de Demopolis s’étaient tournés vers les réseaux sociaux pour exprimer leurs inquiétudes concernant le manque de communication entre les responsables et le public.

« Les dirigeants de cette ville ont besoin d’une formation en communication (en grande partie) et ce problème d’eau n’est que le dernier exemple en date », a déclaré jeudi un résident Jason Cannon. « Dire à tout le monde que « les réparations du puits devraient être terminées plus tard ce soir (mercredi soir) » et que « cela pourrait prendre plusieurs heures pour que la pression revienne à la normale » laisse entendre que nous pourrions nous attendre à ce que l’avis d’ébullition de l’eau soit annulé d’ici ce matin. sinon la nuit dernière. 15 heures plus tard, personne ne sait ce qui se passe.

Jeudi, les responsables de l’eau ont annoncé que « tous les puits fonctionnent normalement », mais qu’un avis d’ébullition de l’eau resterait en vigueur jusqu’à 17 heures au moins vendredi, en attendant les analyses d’échantillons d’eau par le Département de la gestion de l’environnement de l’Alabama (ADEM).

Un dilemme au palais de justice

Jeudi, Crawford a déclaré que les responsables du comté estimaient que leurs mains étaient liées lorsqu’il s’agissait d’imposer une solution immédiate aux problèmes d’eau dans le comté de Hale.

« Lorsque vous recevez un appel, vous aimeriez pouvoir y répondre », a-t-il déclaré. « Lorsque vous devez franchir des étapes externes et que vous dépendez de quelqu’un d’autre pour faire les choses, tout ce que vous pouvez faire est d’attendre. »

Crawford a déclaré que c’était le cas pour les problèmes d’eau, étant donné que l’entretien était sous-traité et que les travailleurs attendaient que les canalisations dégèlent, ainsi que pour le palais de justice du comté, qui est lui-même confronté à des problèmes glacials.

Crawford a déclaré qu’il ne pensait pas que demander aux travailleurs de travailler quelques heures à basse température soit « farfelu ».

« Maintenant, est-ce que ce sera le même niveau de confort ? Non », a-t-il dit. « Mais notre mission est de servir le public. Vous ne pouvez pas simplement fermer le palais de justice.

Crawford a déclaré que les commissaires du comté avaient visité le palais de justice cette semaine pour avoir une idée des conditions de travail. Les autorités ont décidé d’offrir aux travailleurs la possibilité de travailler par postes de quatre heures tout en étant rémunérés pour huit heures de travail. Certains ont refusé, a déclaré Crawford, et les commissaires ont décidé que ces membres du personnel seraient tenus d’utiliser leurs jours personnels pour couvrir leurs absences.

Patricia Gooden travaille au palais de justice du comté. Elle a dit qu’elle avait l’impression que les travailleurs étaient placés dans une impasse. Les problèmes à l’intérieur du bâtiment, a-t-elle déclaré, ne se limitent pas à l’hiver.

« En été, il n’y avait plus d’air », dit-elle. « Maintenant, il fait froid, sans chaleur. »

Crawford a déclaré qu’il comprenait la colère des travailleurs. La société de chauffage qui dessert le bâtiment lui a dit que la pièce nécessaire devait arriver jeudi. Cela ne s’est pas produit, mais Crawford espère que la pièce arrivera demain. Après cela, l’entreprise a estimé à environ deux jours le temps de réparation avant que la chaleur ne soit rétablie.

Les travailleurs à l’intérieur du palais de justice sont passés au bureau de Crawford lors d’un entretien jeudi pour s’enregistrer avant de partir pour la journée.

« Avez-vous votre clé? » » a-t-on demandé.

Crawford hocha la tête. Bientôt, dit-il, il rentrerait chez lui pour voir si sa propre eau était de nouveau disponible. Il a déclaré qu’il souhaitait que les résidents sachent que les dirigeants du comté s’efforcent de résoudre ces problèmes, mais qu’il reste encore des obstacles à surmonter.

« Nous ne pouvons pas faire de magie », a-t-il déclaré. « Mais j’encourage les gens à appeler et à nous faire savoir s’ils continuent à avoir des problèmes. Ma porte est toujours ouverte. »

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