En Caroline du Nord, une bataille juridique pour la protection des zones humides

Un homme d'affaires d'Elizabeth City qui souhaite construire une mine de sable et un élevage de crabes à carapace molle à proximité de zones humides pensait que les nouvelles réglementations de l'EPA étaient trop restrictives. Un juge fédéral s'est prononcé en faveur de l'EPA.

Un juge d'un tribunal de district américain a rejeté la tentative d'un propriétaire foncier d'empêcher les régulateurs fédéraux d'appliquer à son encontre la Clean Water Act, la dernière décision dans une série d'affaires impliquant la protection des zones humides en Caroline du Nord.

Plus tôt ce mois-ci, Robert D. White, d'Elizabeth City, était assis tranquillement dans une salle d'audience fédérale pendant que ses avocats cherchaient une injonction préliminaire contre l'Agence de protection de l'environnement. Ils ont fait valoir que sa définition des zones humides protégées était trop large et ne devrait pas s'appliquer aux propriétés de White.

L'EPA a basé sa définition des zones humides, désormais codifiée dans une règle, sur une affaire historique rendue par la Cour suprême l'année dernière. La décision controversée 5-4 en Sackett c.EPA a restreint la définition des zones humides protégées en vertu de la Loi sur l’eau saine.

Les zones humides isolées – définies comme celles sans connexion de surface continue avec les rivières, les lacs et les ruisseaux déjà couverts par la Clean Water Act – ont perdu leur protection juridique.

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Les zones humides ayant un lien de surface continu, de sorte qu'elles ne peuvent pas être distinguées des eaux de surface adjacentes, sont toujours protégées. Ces zones humides peuvent toujours être remblayées ou drainées, mais uniquement sous réserve des stipulations des permis fédéraux et étatiques.

Les avocats de White au sein de la Pacific Legal Foundation, une organisation conservatrice, ont également représenté les Sackett devant la Cour suprême – et ont gagné.

Dans le cas de White, les avocats du cabinet ont analysé la définition des zones humides donnée par l'EPA, en se concentrant sur le mot « indiscernable ». Les avocats de la fondation ont fait valoir qu'une zone humide doit être à la fois connectée en permanence à une rivière, un lac ou un ruisseau et être indiscernables afin d’être protégés en vertu de la Loi sur l’eau saine.

L’EPA n’était pas d’accord avec le fait que la règle doive contenir le mot « et » parce que les eaux continues sont par nature indiscernables.

« Robert White dit que le gouvernement s'est trompé lorsque nous avons codifié la nouvelle règle », a déclaré au tribunal Jin Hyung Lee, avocat au ministère américain de la Justice, représentant l'EPA. « Robert White aimerait des mots différents. »

Les zones humides sont essentielles à la lutte contre les effets du changement climatique. Ils stockent le carbone, protègent les communautés des inondations provoquées par l’élévation du niveau de la mer, filtrent les polluants et fournissent des habitats aquatiques et fauniques essentiels.

En Caroline du Nord seulement, 2,5 millions d’acres de zones humides isolées sont susceptibles d’être drainées et développées, car de telles activités ne nécessitent plus de permis.

Plus tôt cette année, le gouverneur Roy Cooper a publié un décret ordonnant à ses agences de conserver et de reboiser en permanence les zones humides sur les propriétés appartenant au gouvernement, avec un objectif minimum de « aucune perte nette ».

White possède plus de 310 acres au sud d'Elizabeth City, selon les registres fonciers du comté, sur une péninsule de basse altitude bordée par la rivière Pasquotank, Big Flatty Creek et Albemarle Sound. White y a exploité plusieurs entreprises, dont une entreprise de camionnage et Frog Island Seafood. Il loue également ses champs à des agriculteurs.

Les avocats de la fondation ont écrit dans des documents judiciaires que White subit un « préjudice irréparable » et « se trouve incapable d'améliorer ou de développer plusieurs propriétés pour leur meilleur usage » en raison de la règle de l'EPA.

Ces utilisations proposées comprennent une mine de sable de 49 acres située dans une plaine inondable de 100 ans et un élevage de crabes à carapace molle. Cependant, comme Lee l’a soutenu devant le tribunal, White n’a pas partagé les détails clés de ces entreprises, y compris l’emplacement de l’élevage de crabes, pour prouver qu’il a été « lésé » par la règle des zones humides.

White a reçu un permis d'État pour la mine en 2016, mais elle n'est pas en activité. Les avocats de la fondation ont déclaré au tribunal que le gouvernement « a averti White de ne pas développer la mine car elle se trouve à proximité de zones humides et pourrait contrevenir à la loi sur l'eau propre ».

« Il est nécessaire de savoir où ils se trouvent », a répondu le juge Terence Boyle du tribunal de district américain, nommé à la magistrature en 1984 par le président Ronald Reagan. Une injonction, a déclaré Boyle, « doit être fondée sur quelque chose de réel et non d’abstrait ».

Julie Youngman est avocate principale au Southern Environmental Law Center. Le cabinet a représenté la NC Wildlife Federation et la National Wildlife Federation en tant qu'intervenants dans l'affaire.

« Robert White ne veut pas que la règle sur les zones humides s'applique à lui », a déclaré Youngman au tribunal. « Nous craignons que Robert White se sente encouragé à construire des projets immobiliers à grande échelle et que d'autres propriétaires, qui pensent qu'ils ne sont pas obligés de suivre les règles, le fassent également. »

La ville d'Elizabeth et le comté de Pasquotank sont exposés aux inondations. Les eaux hautes provoquées par l'ouragan Matthew en 2016 ont endommagé au moins 475 maisons dans le comté de Pasquotank, selon les registres de l'État.

Les climatologues de l'État prévoient que la fréquence et l'intensité des inondations à marée haute et de l'élévation du niveau de la mer seront particulièrement aiguës dans la partie nord-est de la Caroline du Nord. D'ici le milieu du siècle, à Duck, qui se trouve sur une île-barrière à moins de 80 kilomètres à l'est d'Elizabeth City, l'élévation relative du niveau de la mer devrait augmenter de près de 2 pieds, selon des documents d'État.

« Les gens ont construit des maisons à 100 mètres du rivage et tout le monde s'est bien amusé », a déclaré le juge Boyle aux avocats en audience publique. « Maintenant, ces maisons se trouvent à 25 mètres de l'océan. »

Dans sa décision rendue la semaine dernière, Boyle a qualifié les arguments de la fondation de « peu convaincants ».

La Pacific Legal Foundation a refusé de dire si elle ferait appel de la décision devant la Cour d'appel du quatrième circuit en Virginie.

Paige Gilliard, avocate à la Pacific Legal Foundation, a déclaré dans un courrier électronique à Pacte Climat : « Nous sommes déçus de la décision du tribunal. La Cour suprême a clairement indiqué dans l’arrêt Sackett que la compétence fédérale sur les zones humides nécessite à la fois une connexion continue en surface et une indiscernabilité des eaux relevant de la compétence.

Pendant ce temps, White se bat contre une autre affaire civile dans laquelle l'EPA allègue qu'il a endommagé 12 acres de zones humides sur sa propriété près d'Elizabeth City sans permis.

En 2018, une enquête fédérale a révélé que White avait construit près d'un demi-mile de cloisons, sans autorisation, dans des eaux libres et des zones humides boisées et marécageuses près de la rivière Pasquotank et du ruisseau Big Flatty. White aurait ensuite rempli de sable les zones humides protégées derrière les structures.

La rivière et le ruisseau alimentent le détroit d'Albemarle.

Selon les documents judiciaires, White aurait refusé de retirer tout matériau de remblai des zones humides ou de restaurer les zones endommagées par les cloisons.

White a nié tout acte répréhensible, affirmant qu'il avait reçu l'autorisation fédérale et étatique pour cette activité en 2015.

Cette affaire n'a pas encore été jugée.

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