Du côté sud de Chicago, les voisins se battent pour garder le lac Michigan à distance

Les résidents harcelés par les inondations fréquentes ont finalement attiré l’attention des responsables de la ville et de l’État.

Jera Slaughter regarde son jardin avec fierté, soulignant chaque caractéristique et expliquant comment cela s’est passé. Le comité d’aménagement paysager de son immeuble prend ces choses au sérieux. Mais contrairement aux propriétaires qui pourraient discuter de leurs plantes prisées ou de leurs terrasses personnalisées, Slaughter décrit une plage, une couverte de gros blocs de béton, de gravier et une petite bande de rivage sablonneux qui surplombe le lac Michigan. C’est une vue digne d’un grand immeuble d’appartements construit sur le côté sud de Chicago dans les années 1920 et considéré comme un monument historique national.

Mais des inondations à répétition ont au fil des années radicalement refait la plage privée. Slaughter a vécu dans la Windy City assez longtemps pour se rappeler quand elle s’étendait sur 300 pieds. Maintenant, il atteint à peine 50. Son quartier n’est peut-être pas le premier endroit auquel on penserait en matière d’inondations liées au climat, mais Slaughter et ses voisins ont été témoins d’une érosion rapide de leur littoral bien-aimé.

«Là-bas, là où se trouve ce pilier», a-t-elle dit en désignant un poteau à environ 500 pieds, «c’était notre plage de sable. L’érosion l’a rongé et nous a laissé cela. Nous avons essayé un an de le poncer à nouveau. Nous avons acheté du sable et l’avons transporté par avion. Mais à la fin de la saison, il n’y avait plus de sable.

Ces dernières années, le niveau élevé des lacs a inondé les parkings et les appartements, emporté les plages et même provoqué des gouffres massifs. C’est un danger croissant, un danger que Slaughter combat désespérément depuis des années.

« Tout bien considéré, c’est notre maison », a-t-elle déclaré.

Le lac Michigan a longtemps tenté de reprendre les terres sur ses rives. Mais le changement climatique a augmenté la quantité de terrain perdu à cause des niveaux de plus en plus variables des lacs et des tempêtes de plus en plus intenses. Ce qui était autrefois un problème fastidieux mais gérable est maintenant une crise. Le problème est devenu particulièrement aigu au début de 2020 lorsqu’une tempête a fait des ravages dans le quartier, endommageant gravement les maisons, inondant les rues et incitant les voisins à exiger que la mairie soutienne un plan de 5 millions de dollars pour retenir l’eau.

« Nous devons être préparés à des niveaux de lac plus élevés », a déclaré Charles Shabica, géologue et professeur émérite à la Northeastern Illinois University.

Bien que Shabica affirme que l’érosion dans la région des Grands Lacs ne sera pas à la hauteur de ce que la montée des mers apportera aux régions côtières, il note toujours que c’est un problème auquel Chicago doit se préparer.

« Nous verrons des impacts climatiques, mais je pense que nous pouvons les intégrer », a déclaré Shabica.

Au milieu de rochers rocheux, destinés à aider à empêcher le lac Michigan d’avaler le rivage, l’un d’eux est peint avec un panneau « Pas de natation ». Les vagues du lac Michigan s’écrasent sur le rivage en arrière-plan. Crédit : Siri Chilukuri / Grist

Au-delà des inondations des maisons, cette tempête épique a ouvert des gouffres et emporté certaines plages, les laissant érodées et largement inutilisables. Mais les gens de la Rive-Sud ont refusé de céder facilement. Dans le sillage de l’empiètement des eaux du lac Michigan, les résidents ont organisé leurs voisins et proposé des solutions en créant une voix si forte que les politiciens, les ingénieurs et les bureaucrates en ont tenu compte. En 2022, le représentant de l’État Curtis Tarver II a aidé à obtenir 5 millions de dollars de l’État de l’Illinois pour aider à résoudre le problème.

«Pour une raison étrange, et j’ai tendance à croire que c’est la démographie des personnes qui vivent dans cette région, cela n’a pas été une priorité, pour la ville, l’État ou le [federal government] », a déclaré Tarver.

Après des années de travail acharné, les membres de cette communauté ont convaincu la ville d’étudier le problème de l’érosion des berges du lac pour voir à quel point ces dommages causés par le changement climatique seront graves et à quelle vitesse ils pourront y remédier.

Slaughter a fondé le groupe de travail sur l’érosion du côté sud du lac aux côtés de Juliet Dervin et Sharon Louis en 2019 après que quelques tempêtes d’automne particulièrement violentes ont provoqué de fortes inondations dans la région.

Les habitants de Chicago de la Rive-Sud, à prédominance noire et de classe moyenne, avaient remarqué le traitement inéquitable des projets de restauration des rives de la ville. Selon le groupe, les plages des quartiers majoritairement blancs et aisés de North Side ont reçu une plus grande couverture médiatique du problème, des solutions plus rapides et un meilleur entretien. Cette disparité s’est produite malgré le fait que les plages du côté sud n’ont pas de barrières naturelles contre les vagues et les marées du lac, ce qui les expose à un plus grand risque d’érosion.

« Nous regardions la couverture médiatique [of] ce qui se passait dans le nord comme si nous n’étions pas touchés par l’eau à l’extrémité sud de la ville », a déclaré Louis.

La menace est indéniable pour Leroy Newsom, qui vit dans son appartement du South Side depuis 12 ans. Malgré le fait qu’un autre bâtiment se dresse entre sa maison et le lac, lui et ses voisins subissent souvent des inondations. La peinture blanche dans le hall est tachetée de spackle de réparations antérieures. Lors de déluges particulièrement intenses, l’entrée peut devenir non navigable. Une grande tempête a frappé la ville le premier week-end de juillet, inondant plusieurs parties de la ville et des banlieues.

« Lorsque nous avons une tempête de pluie comme nous l’avons fait auparavant, cela inonde », a-t-il déclaré.

Newsom vit à un étage supérieur et n’a pas eu à s’occuper des détails du nettoyage après une inondation, mais il a remarqué que c’est un problème persistant dans le quartier.

Louis, Dervin et Slaughter ont passé d’innombrables heures à frapper aux portes sans relâche et même à s’installer près de l’épicerie locale pour informer leurs voisins des inondations liées au lac. Ils voulaient mobiliser les gens afin qu’ils puissent diriger l’attention et l’argent vers la résolution du problème. Ils ont également étudié la multitude de solutions disponibles pour endiguer la marée du lac.

« Les gens faisaient des plans en cas de catastrophe, comme, ‘Et si quelque chose arrive, c’est ce que nous allons faire’. Et nous recherchions des plans d’atténuation, vous savez. Sortons devant ça, dit Louis.

Les solutions peuvent sembler différentes selon la région, mais la plupart du côté sud reflètent les outils que les ingénieurs utilisent depuis des années pour tenir le lac à distance ailleurs. Ce qui fait de ces approches un défi, c’est à quel point la communauté est exposée au lac Michigan, contrairement à d’autres quartiers.

« South Shore est particulièrement vulnérable », a déclaré Malcolm Mossman du Delta Institute, une organisation à but non lucratif qui se concentre sur les problèmes environnementaux dans le Midwest. « Cela a eu beaucoup d’impacts au cours du siècle dernier, et certaines sections ont même été emportées. »

Le rivage de toute la ville est parsemé de marches en béton, ou de revêtements, et de jetées qui s’étendent dans le lac pour empêcher les vagues de claquer sur les plages. Il possède également des brise-lames parallèles au rivage et sont considérés comme l’une des meilleures défenses contre un lac Michigan de plus en plus actif.

« La meilleure solution que nous ayons apprise est les brise-lames parallèles au rivage », a déclaré Shabica. « Et nous les fabriquons avec des rochers assez gros pour que les vagues ne puissent pas les projeter. Et ce qui est vraiment cool, c’est que cela fait de merveilleux habitats pour les poissons et la faune. Nous améliorons donc vraiment l’écosystème, tout en rendant le littoral à l’intérieur des terres beaucoup moins vulnérable.

Shabica mentionne également que ce n’est pas une nouvelle solution. La partie Museum Campus de la ville, qui s’étend dans le lac et comprend le Field Museum, l’aquarium Shedd et le planétarium Adler, était autrefois une île avant que les ingénieurs ne décident de la relier au rivage en 1938.

La principale composante du plan visant à réduire les inondations répétées dans le quartier consiste à installer un brise-lames autour de la 73e rue en utilisant le financement que Tarver a aidé à affecter au problème, selon la cofondatrice du groupe de travail Juliet Dervin. Cette solution aiderait à prévenir les types de vagues et d’inondations qui endommagent les rues, notamment la promenade South Shore, qui est le prolongement de la promenade DuSable Lake Shore. Les dommages causés aux rues par le passé ont détourné les autobus urbains qui longent la promenade South Shore et ont interrompu le flux de la circulation.

Une résidente locale a installé un brise-lames privé à ses propres frais après la tempête de 2020, à quelques pâtés de maisons de la maison de Slaughter, et cela a atténué certains effets des tempêtes intenses et des inondations. Mais comme ce brise-lames est plus petit, les zones environnantes sont toujours vulnérables. Les brise-lames peuvent coûter de quelques centaines de milliers de dollars à des millions de dollars, selon leur taille et d’autres facteurs.

Bien que des fonds soient désormais alloués pour résoudre le problème et que l’attention du gouvernement se concentre sur les inondations liées au bord du lac, il reste encore des obstacles à surmonter.

L’Army Corps of Engineers et le Chicago Park District sont au milieu d’une évaluation de trois ans du littoral afin de déterminer les correctifs appropriés pour chaque zone. L’étude se terminera en 2025, des décennies après la dernière étude de ce type menée au début des années 1990. Cela donne une pause à Slaughter.

« Si je vous dis que cette érosion continue dure depuis si longtemps, alors vous devez savoir qu’ils l’ont examinée et étudiée de A à Z », a-t-elle déclaré. « Comment ça, vous n’avez pas assez de statistiques ? Nous avons fait des survols et toutes sortes de choses. Les gens qui ont été ici pour le filmer, quand l’eau saute au sommet du bâtiment, ils l’ont vu s’écraser sur des choses.

Pour elle, les dégâts sont clairs, mais la période prolongée d’inaction et le manque d’attention des groupes extérieurs signifient une fenêtre plus courte pour mettre en œuvre les correctifs. Slaughter y voit un défaut fondamental dans notre approche des problèmes liés à la crise climatique.

« La philosophie », a-t-elle dit, « est de réparer, pas de prévenir. »

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