Certains Américains n’ont pas la possibilité de tirer la chasse d’eau. Un programme fédéral visant à aider à résoudre ce problème est en pleine expansion.

Dans la ceinture noire de l’Alabama, la communauté de White Hall a reçu une aide technique de l’EPA après un plaidoyer local et l’aide de la Maison Blanche. Le programme pilote s’étend désormais à 150 communautés.

BIRMINGHAM, Alabama—Catherine Coleman Flowers a tout vu de première main.

Elle s’est rendue dans des maisons à travers l’État où les Alabamiens ne peuvent pas tirer la chasse d’eau, en raison d’infrastructures de traitement des eaux usées défaillantes ou inexistantes.

Elle peut vous parler des familles de la ceinture noire de l’État dont les enfants souffrent d’un risque accru d’agents pathogènes comme E. Coli dans leur sang en raison de l’exposition par l’eau de puits aux eaux usées brutes provenant de systèmes d’assainissement défaillants à proximité.

« Beaucoup de gens vivent avec des tuyaux droits, ce qui signifie que lorsqu’ils tirent la chasse d’eau, ils ne passent par aucun système de traitement », a déclaré Flowers. « Les enfants jouent autour. »

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C’est ce genre de connaissances sur le terrain que Flowers, originaire du comté de Lowndes, a apporté à son rôle au sein du Conseil consultatif sur la justice environnementale du président Joe Biden, attirant l’attention nationale sur les problèmes affectant les Alabamiens.

Mardi, Flowers s’est jointe à Radhika Fox, administratrice adjointe pour l’eau de l’Environmental Protection Agency, pour annoncer l’expansion d’un programme fédéral visant à fournir à 150 communautés l’assistance technique nécessaire pour commencer à résoudre les problèmes d’accès aux eaux usées.

Le programme desservait initialement 11 communautés pilotes, dont White Hall, une petite ville à mi-chemin entre Selma et Montgomery.

« Il s’agit également d’une fosse septique défaillante », a déclaré Flowers aux journalistes mardi matin. Flowers a travaillé avec des responsables de tous les niveaux de gouvernement pour identifier des solutions aux problèmes des eaux usées de la communauté. L’assistance technique fournie dans le cadre du programme pilote de l’administration Biden a conduit la communauté à obtenir 450 000 dollars fédéraux pour contribuer à cet effort.

« Nous ne pouvions pas imaginer que cela se produirait et se produirait aussi rapidement », a déclaré Flowers.

Désormais, l’initiative communautaire Closing America’s Wastewater Access Gap s’étend à 150 communautés, qui seront sélectionnées sur une base continue, selon Fox. Les communautés intéressées peuvent demander de l’aide en remplissant le formulaire de demande WaterTA, selon l’EPA. Il n’y a pas de date limite pour postuler.

La représentante américaine Terri A. Sewell (D-Ala.), qui représente la ceinture noire au Congrès, a déclaré que l’accès à une infrastructure adéquate de traitement des eaux usées est un droit humain fondamental, saluant l’expansion du programme annoncé cette semaine.

« Malheureusement, trop d’Alabamiens de la Ceinture noire ont souffert de générations de désinvestissement dans les infrastructures hydrauliques de base », a déclaré Sewell. « L’expansion annoncée aujourd’hui de l’initiative communautaire Closing America’s Wastewater Access Gap est une étape importante vers la correction de cette injustice. »

Les efforts des communautés pour accéder à diverses sources de financement fédéral pour répondre aux problèmes liés aux eaux usées n’ont pas toujours été couronnés de succès, en particulier lorsqu’une part importante du financement fédéral doit être fournie par l’intermédiaire d’agences d’État.

En mars 2023, par exemple, le Center for Rural Enterprise and Environmental Justice, une organisation à but non lucratif basée sur la ceinture noire de Flowers, a déposé une plainte fédérale en matière de droits civils contre le Département de la gestion de l’environnement de l’Alabama (ADEM) pour des allégations selon lesquelles l’agence ferait preuve de discrimination à l’égard des résidents noirs en empêcher les résidents d’accéder aux dollars fédéraux pour améliorer l’accès à l’assainissement sur place, en violation de la loi fédérale. Les autorités fédérales enquêtent actuellement sur la plainte, que les autorités de l’État ont contestée.

Fox a déclaré aux journalistes mardi que l’EPA aiderait les communautés locales à dialoguer avec les responsables des États dès le début des demandes de fonds fédéraux, ce qui pourrait leur faciliter la tâche tout au long du processus de financement souvent compétitif.

« Je pense que c’est la raison pour laquelle nous avons eu un taux de réussite si élevé, puisque plus de sept de ces communautés sont déjà en préparation pour recevoir des fonds de financement de l’État », a déclaré Fox.

Flowers a souligné que les défenseurs continueront à utiliser tous les outils possibles pour garantir que les problèmes d’assainissement auxquels sont confrontés les Alabamiens soient résolus de manière adéquate.

« C’est le rôle que nous jouons en tant qu’entité non gouvernementale en travaillant avec les gens des communautés qui connaissent ces problèmes et en veillant à ce que leurs voix soient élevées et entendues », a déclaré Flowers, ajoutant que son organisation continuera à impliquer l’État et les gouvernements. fonctionnaires locaux. « Nous continuons de profiter de ces outils en tant que défenseurs et activistes pour nous assurer que la bonne chose est faite et que cela est fait de manière équitable. »

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