Un juge ordonne une peine de prison contre un éminent scientifique des Everglades

Tom Van Lent est accusé d’avoir volé des « secrets commerciaux » à son ancien employeur, la Fondation Everglades, bien connectée.

ORLANDO, Floride — Un scientifique renommé des Everglades dont les travaux ont contribué à diriger l’une des tentatives de restauration écologique les plus ambitieuses de l’histoire de l’humanité a été condamné par un juge d’État à passer 10 jours de prison dans le cadre d’un âpre conflit juridique avec son ancien employeur.

Cette sentence représente un tournant de fortune époustouflant pour Tom Van Lent, un scientifique de premier plan dans l’effort fédéral et étatique de 21 milliards de dollars visant à sauver le bassin versant précieux et troublé responsable de l’eau potable de quelque 12 millions de Floridiens. Van Lent est accusé d’avoir volé des « secrets commerciaux » et détruit des dossiers lorsqu’il a quitté la Fondation Everglades en février 2022. Il nie ces allégations.

« En effet, la Cour estime que le témoignage de l’accusé lors de l’audience de détermination de la peine n’était pas crédible », a écrit le juge Carlos Lopez dans son ordonnance de détermination de la peine, déposée le 28 décembre. « La Cour note en outre que l’accusé n’a pas montré de remords ni d’excuses pour sa conduite méprisante. »

Les liens de Van Lent avec la fondation ont coïncidé avec un projet controversé de réservoir décrit par le gouverneur Ron DeSantis, candidat républicain à la présidentielle, comme « le joyau de la restauration des Everglades ». Le réservoir de 16 milles carrés, qui sera situé au sud du lac Okeechobee, dans la zone agricole des Everglades (EAA), serait le plus grand du genre jamais construit par le Corps des ingénieurs de l’armée américaine dans tout le pays. Le réservoir vise à relancer le débit historique de la rivière Grass au sud du plus grand lac de l’État. La construction a commencé en février 2023.

Van Lent, qui a passé 17 ans à la fondation, a déjà occupé le poste de scientifique en chef, même s’il n’occupait pas ce poste lorsqu’il a quitté l’organisation. Il s’est joint à d’autres groupes de défense pour faire part de ses inquiétudes concernant la conception du réservoir, ce qui le met en désaccord avec la fondation qui soutient le réservoir. L’organisation a déclaré que la seule motivation derrière le litige était de récupérer les documents qu’elle prétend que Van Lent avait téléchargés et détruits.

« Cela n’a rien à voir avec le réservoir EAA, et le fait que ce projet continue d’être abordé dans ce sujet n’a vraiment aucune importance », a déclaré Eric Eikenberg, directeur général de la fondation, à Pacte Climat. « Le réservoir EAA ne fait pas partie de cette affaire. »

Van Lent a nié avoir volé ou détruit des dossiers lors d’une audience de détermination de la peine le 15 décembre et a déclaré que les seuls documents qu’il avait supprimés contenaient des informations personnelles, telles que des dossiers de déclaration de revenus. Il a déclaré qu’il ne savait pas que les documents privés faisaient partie du différend avec la fondation.

«Je pensais avoir accédé à toutes leurs demandes», a-t-il déclaré. « Je faisais de mon mieux pour tenter de résoudre les problèmes, et je n’avais aucune intention de faire fi des directives du tribunal ou de rejeter l’autorité du tribunal, et si je l’ai fait, je m’excuse sincèrement. »

La fondation a accusé Van Lent d’une « campagne secrète de vol et de destruction de documents sensibles de la Fondation en préparation de son départ », selon une plainte civile déposée en avril 2022 dans le comté de Miami-Dade. « Il a copié des centaines de fichiers et de dossiers contenant des informations confidentielles et exclusives et des secrets commerciaux de la Fondation, y compris des centaines de gigaoctets de données, sur ses disques durs personnels pour les emporter avec lui, sans l’autorisation de la Fondation et en violation de ses obligations professionnelles envers la Fondation. .

« Il a également détruit des centaines de gigaoctets de données de la Fondation, y compris des milliers de fichiers et de dossiers contenant des copies de modèles scientifiques exclusifs de la Fondation et des données associées, ainsi que des copies du produit du travail pour lequel la Fondation l’avait employé à créer au cours de ses 17 années d’emploi, », précise la plainte. « Son plan visait à prendre et à priver la Fondation de ses informations et de ses biens exclusifs. »

La fondation affirme que les « secrets commerciaux » consistent en des mémos et des rapports, des livres blancs et des présentations confidentielles liés à l’éventail de questions sur lesquelles Van Lent a travaillé au sein de l’organisation. La fondation suggère que Van Lent a compromis les matériaux potentiellement pour s’enrichir ou au profit des Amis des Everglades, une organisation environnementale à but non lucratif dont il est désormais un entrepreneur rémunéré.

Eve Samples, directrice exécutive des Amis des Everglades, a déclaré que Van Lent n’avait jamais partagé d’informations confidentielles avec son organisation. Elle a témoigné que les deux parties avaient signé un accord prévoyant qu’il n’y aurait aucun échange de telles informations.

« Il est honorable et il a consacré le travail de sa vie à garantir que la restauration des Everglades soit réussie pour la prochaine génération », a-t-elle déclaré.

« Cette décision est une erreur judiciaire. La Fondation Everglades a adopté des tactiques judiciaires trop agressives et de la terre brûlée contre le Dr Tom Van Lent, son ancien scientifique de haut niveau et une icône des Everglades », a déclaré l’organisation dans un communiqué après l’ordonnance de condamnation du juge. « Les Amis des Everglades sont fiers de se tenir aux côtés du Dr Van Lent alors qu’il fait appel de cette décision. Nous espérons que la Cour d’appel remédiera à cette parodie.

Steve Davis, directeur scientifique de la Fondation Everglades, a déclaré que parmi les pertes d’informations les plus notables figurent les résultats de modélisation utilisés par les scientifiques de la fondation pour comprendre comment l’ajout de stockage d’eau ou l’augmentation de la capacité des pompes pourrait affecter un projet de restauration.

« Il y a des éléments de ce type d’archives scientifiques que nous ne récupérerons jamais, et il se peut qu’un moment vienne où nous aurons besoin de certaines de ces informations qui nous manquaient », a déclaré Davis. « Si l’on considère certains des jalons en matière de qualité de l’eau que nous devrons atteindre au cours des prochaines années, une grande partie de ce travail a disparu. »

Eikenberg, PDG de la fondation, a déclaré que Van Lent était allé jusqu’à reprendre les recherches scientifiques de ses collègues de l’organisation et qu’il avait fallu une équipe de scientifiques pour reconstruire la propriété intellectuelle perdue. Il a déclaré que la fondation avait donné à Van Lent de multiples opportunités de restituer les documents avant de poursuivre l’affaire devant le tribunal.

La restauration des Everglades implique une série de projets à l’échelle du paysage, chacun étant massif, y compris le réservoir. DeSantis a fait des Everglades une priorité de son administration, investissant des millions de dollars dans cet effort. Le bassin versant commence dans le centre de la Floride avec le cours supérieur de la rivière Kissimmee et comprend le lac Okeechobee, les marais de Sawgrass au sud et la baie de Floride, à l’extrémité sud de la péninsule.

Le juge Lopez avait accordé à la fondation une rare injonction ex parte, généralement réservée aux situations d’extrême urgence. L’injonction interdisait à Van Lent de divulguer des informations confidentielles et lui ordonnait de restituer les dossiers. Finalement, les parties ont convenu d’un règlement et d’une injonction permanente, mais quelques semaines plus tard, la fondation a accusé Van Lent d’avoir violé l’injonction. En mai 2023, le juge a déclaré Van Lent coupable d’outrage criminel indirect. Il encourait des sanctions allant d’une amende de 500 $ à six mois d’emprisonnement.

Les avocats de Van Lent ont fait appel de la condamnation et ont déposé mardi une requête d’habeas corpus d’urgence, demandant que son incarcération soit retardée jusqu’à ce que l’appel soit statué. Van Lent fait également face à un jugement de 177 000 $ lié à sa condamnation, pour les honoraires d’avocat de la fondation. Lui et sa femme ont déposé le bilan.

« Sa femme est dévastée », a déclaré Amy Kirkpatrick, l’une des avocates de Van Lent. « C’est terrible. »

Le litige a choqué la communauté de défense des droits des Everglades, par ailleurs très soudée.

« Dans le passé, la communauté de restauration des Everglades était un groupe restreint d’organisations, de scientifiques et de militants locaux travaillant en étroite collaboration et partageant des ressources pour soutenir leur cause commune », a déclaré Cris Costello, responsable principal de l’organisation au Sierra Club en Floride, à Pacte Climat. après l’ordonnance de détermination de la peine du juge. « L’idée que chacun d’entre nous ait des ‘secrets scientifiques’ est un anathème pour tout ce que défend la Coalition des Everglades. »

Au cours de l’audience de détermination de la peine, tenue via Zoom, le juge a entendu sept témoins de moralité qui ont témoigné en faveur de Van Lent. De nombreux témoins représentaient l’éventail des agences et organisations gouvernementales, universitaires et de défense impliquées dans cet effort de restauration sans précédent. Les experts ont caractérisé Van Lent comme l’un des meilleurs scientifiques dans son domaine, doté de principes fondamentaux et d’un fort engagement en faveur de la science, même sous de fortes pressions.

« Personne ne comprend mieux que lui l’hydrologie des Everglades », a déclaré Stuart Pimm, spécialiste des espèces menacées à l’Université Duke dont les recherches ont notamment porté sur l’habitat du bruant marin du Cap Sable des Everglades. « C’est une personne aux principes extraordinaires qui fait de la science d’une manière fantastique. »

« Tom fait vraiment partie d’un groupe restreint », a déclaré Alan Farago, président de la conservation des Amis des Everglades, « et probablement la meilleure ressource dont chacun d’entre nous dispose depuis des décennies sur l’hydrologie et la biologie des Everglades ».

L’épouse de Van Lent a également témoigné. Lois Van Lent a déclaré que les deux hommes s’étaient mariés en 1980 après s’être rencontrés lors d’une retraite religieuse et qu’ils avaient maintenant deux fils adultes et un petit-fils de 2 ans. Elle a déclaré que Van Lent était l’un des trois premiers employés de la fondation. Il était tellement engagé, dit-elle, qu’après avoir couru un semi-marathon à Miami Beach et avoir fait un arrêt cardiaque, il a manqué un rendez-vous chez le médecin quelques temps plus tard pour pouvoir assister à une réunion liée au travail.

« Tom n’adopterait jamais, au grand jamais, les comportements décrits », a-t-elle témoigné, la voix brisée. « Non intentionnel. Pas sciemment.

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