Questions et réponses : Qu'y a-t-il de si spécial à propos d'un nouvel « œil dans le ciel » pour suivre les émissions de méthane

Bien que la collecte de données soit furtive, ces données sont publiques.

Le 4 mars, un nouveau satellite équipé de détecteurs de méthane spéciaux s'est envolé sur l'orbite terrestre.

MthaneSAT, dirigé par l'Environmental Defence Fund et lancé par SpaceX, a pour mission importante de suivre les émissions de méthane provenant des infrastructures pétrolières et gazières à travers le monde. Le méthane est un puissant gaz à effet de serre qui peut être 80 fois plus puissant que le dioxyde de carbone, c'est donc un contributeur majeur au dérèglement climatique.

Alors que certaines entités privées utilisent déjà des satellites pour suivre les émissions de méthane, MethaneSAT est la première initiative visant à rendre l'information gratuite et accessible au grand public.

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Le Dr Stephen Conley est un scientifique atmosphérique et le fondateur de Scientific Aviation, qui effectue des mesures depuis des avions du méthane et d'autres gaz à effet de serre. Il a travaillé avec l'Environmental Defence Fund dans le passé, bien qu'il ne soit pas impliqué dans MethaneSAT. L'interview a été éditée pour des raisons de longueur et de clarté.

AYNSLEY O'NEILL : S'il vous plaît, commencez par un aperçu du projet. Qu’allons-nous en tirer ?

STEPHEN CONLEY : Ce qui est différent avec MethaneSAT, c'est qu'il va apporter à l'industrie la transparence indispensable. Si vous remontez, disons, il y a 12 ans, personne ne parlait de méthane ; ce n'était tout simplement pas sur le radar. C’est EDF, le Fonds de Défense de l’Environnement, qui a vraiment mis le méthane sur le devant de la scène.

Dr Stephen ConleyDr Stephen Conley
Dr Stephen Conley

Ils ont commencé à faire des études avec de nombreux avions volant autour. En fait, nous avons effectué plusieurs de leurs vols, dans tout le pays. Ce qu'ils ont commencé à faire, c'est de sensibiliser au problème du méthane et ont lancé cette discussion.

L’un des défis auxquels nous sommes confrontés est qu’il faut être capable de séparer les gens de l’industrie qui font ce qu’il faut de ceux qui ne le font pas, car toutes les compagnies pétrolières ne sont pas créées égales – c’est la même chose pour chaque industrie, n’est-ce pas ? ? Certaines décharges font un travail fabuleux en capturant leurs émissions de méthane, d’autres non. Alors comment les séparer ?

Ce qui est différent avec MethaneSAT, et je pense que ce qui va avoir un impact profond sur nos émissions, c'est que tout d'un coup, c'est si vieux – était-ce Ronald Reagan ? – « Vous pouvez courir mais vous ne pouvez pas vous cacher », maintenant que vous allez faire survoler ce satellite.

Et cela donne en fait à chacun un accès gratuit aux données sur qui émet quoi et où. À l’heure actuelle, de nombreux satellites survolent les émissions de méthane. Mais utiliser leurs données coûte très cher. Ils ne sont pas gratuits. Et EDF rend ces données accessibles au public, donc tout le monde va les avoir.

Aujourd’hui, les Nations Unies disposent d’un programme de surveillance : l’Observatoire international des émissions de méthane. Je discute avec eux depuis des années et c'est presque joyeux. Ils sont très enthousiastes, car pour le moment, ils obtiennent la plupart de leurs données à partir de déclarations volontaires. Ce sera en quelque sorte cet espion dans le ciel. C'est comme si, tout d'un coup, quelqu'un les observait et leur donnait la possibilité de confirmer ces rapports. C'est, je pense, ce qui va être la cause de l'efficacité. Il ne s'agit pas tant d'une nouvelle technologie que d'un accès public.

Une maquette du satellite de suivi du méthane récemment lancé.  Crédit : MéthaneSATUne maquette du satellite de suivi du méthane récemment lancé.  Crédit : MéthaneSAT
Une maquette du satellite de suivi du méthane récemment lancé. Crédit : MéthaneSAT

O'NEILL : Quel genre de réactions à ce projet avez-vous constaté de la part de l'industrie des combustibles fossiles, le cas échéant ?

CONLEY : Si vous y réfléchissez, les entreprises qui essaient de faire ce qu'il faut, d'une certaine manière, sont désavantagées par rapport à la concurrence lorsqu'il n'y a aucune responsabilité pour celles qui ne le font pas, car il est évidemment moins coûteux de pas faire la bonne chose. Les entreprises qui prennent les bonnes mesures seront heureuses du fait qu'il y aura désormais une certaine responsabilité publique. Cela contribuera à uniformiser les règles du jeu. J'ai en fait entendu de bonnes réactions de la part de ces entreprises.

O'NEILL : Qu'en est-il d'un grand émetteur de combustibles fossiles comme Exxon ou Chevron ?

CONLEY : Voici une bonne façon de voir les choses : il existe une organisation appelée Oil and Gas Methane Partnership, liée aux organisations des Nations Unies. C'est totalement volontaire. Mais autant que je sache, toutes les super majors, du moins celles avec lesquelles nous traitons ici aux États-Unis, ont rejoint le groupe. Chevron, Exxon, Shell, ConocoPhillips font tous partie de cela, ce qui en soi nécessite une plus grande attention aux émissions. Je dirais que statistiquement, ces très grandes entreprises me préoccupent moins que les petites.

L’un des problèmes typiques est qu’une très grande entreprise construit un puits et qu’au début, elle en produit des tonnes ; c'est très précieux. Et à mesure que cette production diminue au fil des années, il devient finalement non rentable d'y appliquer leurs normes, de sorte qu'elle finit par être vendue à un plus petit opérateur. Et ces petits opérateurs ne bénéficient souvent pas de ce niveau d’attention.

O'NEILL : Vous travaillez dans ce domaine depuis environ deux décennies. Pourquoi cela se produit-il maintenant, en 2024 ? Qu’est-ce qui a empêché que cela se produise plus tôt ?

CONLEY : Quelques petites choses. Évidemment, l’un d’eux est l’argent. Il existe d'autres opérateurs qui possèdent des satellites qui étudient le méthane, mais ils avaient un modèle commercial. Donc, obtenir du financement était, je ne veux pas dire facile, mais c'était plus facile parce qu'il y avait un potentiel de gagner beaucoup d'argent avec cela. EDF a dû collecter des fonds auprès de personnes simplement intéressées par l'arrêt des émissions de méthane.

L'autre chose qui se produit, c'est que l'urgence augmente. Quand vous voyez ces rapports du Groupe d'experts international sur l'évolution du climat, le GIEC, qui parlent de timing… Je pense que le dernier était que nous avons 12 ans pour maîtriser nos émissions avant d'atteindre le point de bascule et qu'il est trop tard. Les déclarations qui soulignent l’urgence sont en quelque sorte ce qui fait avancer tout cela en 2024. C’est cette convergence des financements disponibles et le besoin urgent de changement.

O'NEILL : Quel est le grand point à retenir de ce nouveau projet ?

CONLEY : En fin de compte, ce que cela signifie, au-delà de tous les autres discours, c'est la transparence. Vous avez cet appareil qui fait le tour de la planète. Et tout ce qu'il fait, c'est nous avertir quand quelqu'un a un problème.

Lorsque nous avons commencé à effectuer ces vols, il y a 14 ans, personne n'avait survolé des sites pétroliers et gaziers. Au début, nous avons reçu beaucoup de réticences de la part des propriétaires et des exploitants, qui nous disaient qu'il n'était pas permis de nous survoler. Et la réponse est que nous y sommes autorisés, cela fait partie des règles de la FAA. Cela a apporté un certain niveau de transparence, car tout d’un coup, ces opérateurs savaient que cet avion pouvait arriver à tout moment. Mais ils savaient que l'avion était là. C'est la différence.

Avec le satellite, vous ne savez pas qu'il est là. Vous ne regardez pas le ciel et vous voyez le satellite comme vous le faites avec un avion. Vous avez donc une opération en cours. Et le satellite passe et prend cette photo alors que vous n'en aviez même pas conscience. Historiquement, nous avons eu des défenseurs de l'environnement qui allaient ouvrir le verrou du site, et ils continuaient avec leur caméra optique d'imagerie des gaz. Et puis ils enverraient une photo au New York Times, n'est-ce pas ? Ils enfreindraient la loi. L'EPA a été très claire sur le fait qu'il est impossible d'accéder au site de quelqu'un sans autorisation pour obtenir ces données que nous allons utiliser à des fins d'application de la loi.

Même si ce n'est pas une option, désormais, si je suis un défenseur de l'environnement, il me suffit de commencer à télécharger ces données depuis EDF et d'aller les comparer aux sites. Je peux désormais être juste un citoyen ordinaire, obtenir ces données et ensuite commencer à faire rapport à l'EPA. C'est là que je pense que cela va être si important, car chaque fois que vous aurez une de ces émissions, vous vous demanderez : est-ce que quelqu'un regardait ?

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L'équipe Pacte Climat

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