Préserver le mode de vie des cow-boys

Comment la Fondation Los Charros lutte contre la diminution du mode de vie de l’élevage à l’ombre de la sécheresse qui dure depuis des décennies en Arizona.

Maycee Michaels a grandi en élevant un large éventail d’animaux dans le ranch de sa famille à Wilcox, en Arizona, et reconnaît la gravité de ce que le changement climatique peut faire aux éleveurs et aux personnes vivant dans les zones rurales de l’ouest américain.

Les coupures d’eau à l’échelle de l’État ont rendu l’accès à des sources d’eau sûres beaucoup plus incertain, en plus d’augmenter considérablement les prix de l’irrigation et des aliments pour animaux. Pour ceux qui se trouvent à l’extérieur des zones de gestion active ou des zones géographiques qui doivent respecter les lois sur la conservation des eaux souterraines, cette incertitude peut être encore plus décourageante.

« Cela me fait juste prier et espérer que nous aurons beaucoup de pluie chaque été, et autant que possible », a-t-elle déclaré.

Malgré les luttes qui sont plus susceptibles d’affecter ces communautés, Michaels, 19 ans, se retrouve sur une voie qui, selon elle, la mènera vers l’espoir et un avenir durable, non seulement pour sa génération, mais pour la suivante.

Elle a reçu une bourse 2022 de la Fondation Los Charros et est emblématique de sa mission d’enseigner aux étudiants le mode de vie des cow-boys.

La Fondation Los Charros est une organisation philanthropique basée en Arizona qui s’engage à maintenir l’Occident en vie en soutenant et en éduquant les jeunes ruraux. La fondation a été créée en 2015 par Los Charros del Desierto, un groupe de personnes de tous horizons à Tucson qui, depuis 1956, montent à cheval une fois par an à l’automne à travers le sud-ouest. La Fondation Los Charros compte 18 membres du conseil d’administration passionnés et expérimentés dans le monde des cow-boys.

L’Arizona a passé plus de deux décennies dans et hors d’une sécheresse, et de plus en plus de familles rurales craquent sous la pression. Il y a eu une augmentation de plus de 2 degrés Fahrenheit de la chaleur moyenne au cours du siècle dernier, initiant un temps d’évaporation plus rapide et menaçant la diversité des espèces végétales indigènes. Dans certains cas, cela oblige également ces communautés rurales à utiliser plus d’eau qu’elles ne peuvent en supporter, obligeant les puits à être creusés plus profondément ou abandonnés après leur épuisement.

« Nous devions faire quelque chose pour ces enfants ici », a déclaré Steve Turcotte, président de Los Charros. La fondation sert les jeunes sous-représentés ou pauvres des comtés de Cochise, Santa Cruz, South Pima et East Pinal.

Depuis 2015, Los Charros a décerné à plus de 100 jeunes des bourses totalisant plus de 500 000 $. Au cours de la dernière année seulement, il a financé 153 000 $ en bourses pour permettre aux bénéficiaires d’obtenir un diplôme de deux ou quatre ans dans une université, une école de métiers ou un collège communautaire. Cette année, il y avait plus de 60 candidats, dont beaucoup seront les premiers membres de leur famille à fréquenter une école postsecondaire.

« Cela m’a appris tellement de choses différentes dont beaucoup de gens ont besoin dans la vie », a déclaré Michaels. « Comme être un leader et gérer mon temps et être simplement responsable. »

Michaels a déclaré que la bourse lui avait donné le levier financier dont elle avait besoin pour poursuivre ses rêves – une éducation dans ce qui la passionne, l’élevage et le rodéo. Elle prévoit d’obtenir un diplôme en sciences animales et participe à l’équipe de rodéo du Cochise Community College.

Une vue sur les monts Dragoon depuis le membre fondateur du ranch Three Sisters Land and Cattle de la Fondation Los Charros, Dwight Babcock, le 16 mai 2023, dans le comté de Cochise, en Arizona. Photo par Emma Peterson pour Pacte Climat

Le premier récipiendaire du programme a obtenu son diplôme à l’Université de l’Arizona l’année dernière, et cinq autres obtiennent leur diplôme ce printemps, avec des diplômes en technologie vétérinaire et en soins infirmiers, ainsi que des métiers, y compris la soudure et les sciences de la maréchalerie.

« Nous nous moquons de savoir si ce qu’ils veulent faire est dans l’agriculture ou non », a déclaré Turcotte, « Nous créons des citoyens, et c’est l’essentiel. »

Selon les données du Economic Research Service for Arizona, les personnes vivant dans les zones rurales de l’Arizona ont 5% moins de chances de terminer leurs études secondaires que celles vivant dans les zones urbaines, et plus de 20% vivent dans la pauvreté. Los Charros ne fait aucune discrimination en fonction des notes que les élèves reçoivent au lycée. S’ils sont acceptés dans le programme, les boursiers ont jusqu’à deux semestres pour afficher leur engagement.

« Nous estimons que les jeunes ruraux devraient avoir les mêmes opportunités que les autres », a déclaré Dean Fish, qui travaille sur l’événement annuel de collecte de fonds de la fondation et est également membre du comité des bourses.

Pour aider les boursiers à gagner de l’argent et à apprécier l’élevage et le soin des animaux, la fondation a créé une entreprise pour les aider à se préparer à la vie après l’obtention de leur diplôme.

« Nous allons acheter des poulets, des dindes, des chèvres, des cochons, des agneaux, etc. et livrer cet animal à leur maison, installer un enclos et leur livrer de la nourriture chaque semaine », a déclaré Turcotte. « Ensuite, ils les emmènent à la foire et nous rachetons l’animal. Ils reçoivent l’argent et nous donnons la viande.

Beaucoup d’étudiants n’ont jamais fait l’expérience des responsabilités qui accompagnent l’entretien de la terre et du bétail. Mais cette entreprise pour les jeunes a été l’une des initiatives les plus réussies de la fondation, a déclaré Turcotte.

Avec des étudiants qui ont une formation ou un intérêt particulier pour l’agriculture et l’élevage, Los Charros est également fortement impliqué dans le soutien des programmes 4-H et Future Farmers of America (FFA), avec des étudiants montrant leurs animaux à la Foire du comté de Pima à Tucson, et d’autres.

La fondation encourage les étudiants à se forger une identité en tant que défenseurs de l’environnement et écologistes, car leur gagne-pain dépend du maintien de l’équilibre de l’écosystème de leur terre. Le fait que les enfants repartent avec une éthique de travail et une appréciation de l’environnement, a déclaré Richard Bratt, l’un des membres fondateurs et ancien président, est considéré comme la clé du succès.

« Pour moi, les valeurs sont le travail acharné, l’entretien de la terre et la liberté d’être dans de grands espaces et de poursuivre ses propres rêves », a déclaré Bratt.

Plusieurs des fondateurs de la fondation ont ouvert leurs propres ranchs au public pour enseigner le respect de l’environnement grâce à des pratiques agricoles intelligentes face au climat comme l’atténuation des terres et la réduction de l’utilisation de l’eau. Bratt a déclaré que la fondation souhaitait que les étudiants apprécient la quantité de travail nécessaire pour acheminer les récoltes de la ferme à la fourchette.

« La chose la plus importante que nous voulons qu’ils sachent, c’est qu’il y a une pom-pom girl pour eux », a déclaré Fish. « Que Los Charros est une fondation qui dit non seulement que nous croyons en leur avenir, mais que nous allons y mettre de l’argent. »

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L'équipe Pacte Climat

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