L’intensification des tempêtes tropicales menace les oiseaux de mer, selon une nouvelle étude

Des milliers d’oiseaux sur une île australienne sont morts là où ils étaient lorsqu’ils ont été submergés par le cyclone tropical Ilsa en 2023, beaucoup d’entre eux étant enterrés vivants dans le sable et la boue.

Des cyclones et des ouragans tropicaux plus intenses et plus fréquents menacent certaines populations d'oiseaux de mer plus qu'on ne le pensait auparavant, ont déclaré cette semaine des scientifiques en publiant une nouvelle étude montrant comment un cyclone tropical de 2023 a anéanti 80 à 90 pour cent des populations de trois espèces d'oiseaux sur Bedout. Île au large de la côte de Pilbara, en Australie occidentale.

De nombreuses recherches montrent que les oiseaux de mer détectent à l'avance les fortes tempêtes, ce qui leur permet de s'en éloigner ou de se diriger vers son œil calme, mais les nouvelles découvertes suggèrent qu'ils ne sont pas invincibles, a déclaré Jennifer Lavers, auteur principal du nouvel article publié. en Communications Terre et Environnement.

« Je ne remets en question aucune de ces publications », a déclaré Lavers, qui coordonne Adrift Lab, un groupe de recherche international axé sur la recherche sur les oiseaux de mer et les plastiques marins, et qui est également chercheur adjoint à l'Université Charles Sturt en Australie.

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« Mais je me demande si cela ne nous donne pas ce faux sentiment de réconfort que, lorsqu'une tempête majeure s'approche d'une île de reproduction d'oiseaux marins, nous disons : 'Ne vous inquiétez pas, les oiseaux ont ça, ils vont probablement fuir et partir.' vers l’océan, sinon ils voleront directement dans la tempête.

«Mais ce n'est pas toujours vrai», dit-elle. « Il y a des événements environnementaux qui entraînent une mortalité très importante », notamment la mortalité massive d'oiseaux de mer documentée par son équipe, qui a dénombré des fous bruns, des frégates mineures et une sous-espèce endémique du fou masqué, et a estimé qu'au moins 20 000 oiseaux individuels, pour la plupart des adultes reproducteurs ont été tués pendant la tempête.

« Ce que nous avons découvert sur l'île Bedout, c'est que les oiseaux marins mouraient là où ils étaient assis », a-t-elle déclaré. « Il n’y avait vraiment aucune preuve qu’ils aient tenté de fuir. Et je n'ai pas d'explication à cela. C'est une chose difficile pour moi.

Lorsque le cyclone Ilsa a frappé l'île Bedout l'année dernière après être passé de la catégorie 1 à la catégorie 5 en moins de deux jours, ses vents soutenus soufflant à 210 km/h étaient les plus forts jamais enregistrés en Australie.

« Je ne sais pas si cela signifie que la tempête était trop féroce pour les oiseaux », a-t-elle déclaré. « Il y avait tous les signes d’une tempête majeure… mais est-ce qu’elle est arrivée trop vite ? Je trouve cela difficile à croire. »

Lorsque Lavers et son équipe ont étudié l’île, ils ont constaté une dévastation totale. Presque tous les oiseaux de l'île sont morts là où ils étaient assis et, dans de nombreux cas, les poussins et les œufs ont été ensevelis sous les sédiments et le sable.

« Je n'ai pas vraiment de réponse », a-t-elle déclaré. « Peut-être que pour certaines espèces, certains endroits et certaines tempêtes, la faune n'a pas la capacité de réagir. »

Si l’intensité et la fréquence des tempêtes tropicales augmentent comme prévu avec le réchauffement climatique, et comme le montrent des études récentes, cela se produit déjà, il y a lieu de s’inquiéter, a-t-elle ajouté.

En plus d'alimenter des tempêtes tropicales plus fortes, le réchauffement climatique a également provoqué des vagues de chaleur marines extrêmes et des proliférations d'algues toxiques, ce qui a conduit les scientifiques à avertir que les océans sont confrontés à une mortalité massive à une échelle qui ne s'était pas produite depuis des millions d'années.

De nombreux impacts ne sont pas documentés

Les oiseaux de mer ont évolué avec des perturbations telles que les cyclones, et les espèces saines peuvent se remettre d'une mortalité massive. Mais le taux de mortalité très élevé signalé par Lavers et son équipe est préoccupant, a déclaré Ryan Huang, qui n'a pas participé à la nouvelle étude, mais qui fait des recherches sur l'écologie de la conservation tropicale. à l'Université de Pretoria et co-auteur d'un article de 2017 sur la manière dont les ouragans affectent les oiseaux marins migrateurs.

Lorsque 90 pour cent de la population locale meurt, « elle devient vulnérable à des événements aléatoires comme un rapport de masculinité déséquilibré, une maladie ou même une autre perturbation », a-t-il déclaré. « Parfois, il suffit de quelques années consécutives pour qu’une population locale disparaisse. Les auteurs ont raison de souligner leurs inquiétudes quant à la rapidité avec laquelle ces oiseaux se rétabliront.

Moins d'une semaine après le passage du cyclone Ilsa sur l'île Bedout, une étude effectuée par hélicoptère montre des centaines d'oiseaux marins morts, pour la plupart des fous, dispersés à la surface de l'île.  Crédit : Hélicoptères FortescueMoins d'une semaine après le passage du cyclone Ilsa sur l'île Bedout, une étude effectuée par hélicoptère montre des centaines d'oiseaux marins morts, pour la plupart des fous, dispersés à la surface de l'île.  Crédit : Hélicoptères Fortescue
Moins d'une semaine après le passage du cyclone Ilsa sur l'île Bedout, une étude effectuée par hélicoptère montre des centaines d'oiseaux marins morts, pour la plupart des fous, dispersés à la surface de l'île. Crédit : Hélicoptères Fortescue

Les « perturbations du pouls » comme les cyclones, les sécheresses et les incendies peuvent grandement affecter les effectifs de la population, en particulier lorsque les espèces se trouvent dans une partie vulnérable de leur cycle de vie, comme la reproduction ou la migration, a-t-il ajouté. Dans un système naturel, les espèces peuvent survivre à des événements d’extinction locaux comme ceux-ci tant que cet habitat peut être recolonisé depuis un autre endroit.

« Malheureusement, si toutes les autres populations souffrent également des effets du changement climatique, ou si les perturbations humaines rendent la dispersion plus difficile, alors vous avez un réel problème », a-t-il déclaré.

« Dans notre travail, nous avons constaté que les ouragans dans les Caraïbes étaient la principale cause de décès de sternes fuligineuses pendant la migration », a-t-il déclaré. L'ouragan Allen de catégorie 5, en 1980, a frappé pendant le pic de migration et aurait pu tuer jusqu'à la moitié de la population, a-t-il ajouté.

« Toutes les tempêtes n’ont pas les mêmes conséquences ; ils doivent être au bon moment et au bon endroit pour des mortalités massives », a-t-il déclaré. « Malheureusement, à mesure que le climat change et que la fréquence des tempêtes augmente, vous lancez les dés plus souvent. »

Les impacts des ouragans et d'autres systèmes météorologiques tropicaux dans les Caraïbes pourraient même ne pas être documentés, a déclaré Natalia Collier, écologiste des oiseaux marins à l'EPIC, un groupe environnemental à but non lucratif de la région, qui n'a pas participé à la nouvelle étude.

« Il y a un tel manque de recherche et de surveillance dans la région que nous ne savons souvent même pas si des colonies sont perdues », a déclaré Collier. « Les ouragans ont également augmenté en intensité dans les Caraïbes. »

Le puissant ouragan Irma de catégorie 5 en 2017 pourrait avoir anéanti une colonie de pélicans bruns à Saint-Martin. Les oiseaux de mer, a-t-elle ajouté, « sont bien entendu confrontés à de multiples menaces, notamment le développement, les perturbations et les maladies, mais celles-ci sont aggravées par les impacts du changement climatique, qui peuvent également entraîner l’inondation des colonies de basse altitude à mesure que le niveau de la mer s’élève ».

Pas le temps de récupérer

Lavers a déclaré que l'impact potentiel de tempêtes violentes plus fréquentes est devenu clair alors que deux autres cyclones tropicaux se profilaient alors qu'elle rédigeait le document.

« Mon niveau d’anxiété était extrêmement élevé. Je me disais, tu dois te moquer de moi », a-t-elle dit. « Cela fait moins d'un an que j'ai commencé à écrire cet article sur le cyclone Ilsa et déjà, un autre cyclone majeur s'est développé au large de la côte de Pilbara, se dirigeant vers l'île Bedout. »

Après des semaines de réflexion, elle a réalisé que les oiseaux marins sont confrontés à un avenir incertain dans la « nouvelle normalité ».

Une vidéo réalisée dans le cadre d'une enquête réalisée le 17 juin 2023, environ deux mois après le passage du cyclone Ilsa sur l'île Bedout. Crédit : Andrew Fidler/Adrift Lab

« Je pensais que si l'intervalle de retour est si élevé, cela ne donne même pas aux scientifiques qui l'étudient suffisamment de temps pour écrire un article sur une île et le faire connaître au monde avant le prochain cyclone », a-t-elle déclaré. « C'est la réalité, et nous ne parlons pas seulement de l'île Bedout, mais de nombreux autres points chauds pour les oiseaux marins et zones de nidification des tortues marines. »

Les chercheurs sur les coraux ont exprimé des inquiétudes similaires quant au fait que les récifs ne sont tout simplement pas capables de se rétablir, car le blanchissement et la mortalité des coraux sont également de plus en plus fréquents, tandis que sur terre, les scientifiques affirment que l'intervalle plus court entre les incendies de forêt constitue de sérieuses menaces pour la survie de certains écosystèmes forestiers.

Lavers a déclaré que son étude est un avertissement pour se préparer au pire.

« Au cours de mes 20 années d'écologiste des oiseaux marins, je n'ai jamais rien vu, même de loin, comparable au niveau de mortalité sur l'île Bedout », a-t-elle déclaré. « Nous avons perdu entre 20 000 et 30 000 oiseaux de mer en âge de se reproduire en un clin d’œil. »

Elle a déclaré que lorsque son mari revenait des relevés aériens, il ne voulait pas lui montrer les images au début.

« Il a dit : « Vous ne voulez pas voir ça. Je ne peux pas vous les montrer. « Et j'étais tout simplement dévastée », a-t-elle déclaré. «Mais je pense que c'est à cette échelle de mortalité que nous sommes confrontés. Nous devons être réalistes à ce sujet.

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L'équipe Pacte Climat

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