Les touristes ressentent la chaleur – et leurs corps risquent de ne pas être en mesure de suivre le rythme

Les touristes qui visitent des destinations pendant les vagues de chaleur peuvent être plus exposés à des problèmes de santé que les résidents, affirment les experts.

En juin, six touristes sont morts lors d'un séjour en Grèce, en pleine vague de chaleur inhabituellement précoce. Bien que ces cas soient toujours en cours d'investigation, les autorités affirment que le stress thermique a probablement joué un rôle dans chacun de ces décès, alors que les températures ont dépassé les 40 °C.

Les décès liés à la chaleur sont de plus en plus fréquents avec le changement climatique, et les températures élevées pourraient représenter un risque particulier pour les touristes, qui sont souvent mentalement et physiquement mal préparés à la chaleur qu'ils peuvent rencontrer dans un nouvel endroit, affirment les experts.

Alors que les tragédies touristiques se multiplient dans les régions du monde qui se réchauffent, du sud-ouest du Texas à l’outback australien, les autorités sanitaires exhortent les visiteurs à modifier leur comportement pour lutter contre la chaleur. Mais un changement radical est peut-être déjà en train de se produire dans l’industrie du tourisme : un nombre croissant de personnes optent pour des « vacances au frais » au lieu d’escapades tropicales, ce qui pourrait avoir des répercussions économiques considérables pour certaines régions.

Visite de Heat : Plusieurs facteurs contribuent à la façon dont un individu tolère la chaleur, notamment son sexe, son âge et le fait qu’il souffre ou non d’une maladie comme une maladie cardiaque ou le diabète.

Leur capacité à résister à la chaleur peut également dépendre de l’endroit où ils vivent et des températures habituelles auxquelles ils sont habitués. Si une personne est constamment exposée à des températures ou à une humidité élevées, son corps s’ajuste à un niveau physiologique, un processus connu sous le nom d’acclimatation. Ces changements mineurs peuvent inclure une efficacité accrue de la transpiration, une stabilisation de la circulation sanguine et une augmentation du flux sanguin vers la peau, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

Essentiellement, cela signifie qu'une personne de Phoenix, une ville où il fait constamment chaud, pourrait avoir une tolérance à la chaleur plus élevée qu'une personne de la ville froide de Providence en Nouvelle-Angleterre lorsqu'elle est confrontée à une journée à 100 degrés (même si elle connaît techniquement la même température). Cela signifie également qu'un touriste en visite Les Phénix de Providence pourraient être confrontés à des risques sanitaires plus élevés en raison de la chaleur qu'un résident, du moins au début.

« Il faut au moins une à deux semaines pour s’acclimater au stress thermique. Cela signifie qu’un touriste qui vit dans un climat plus frais et qui part en vacances pendant une semaine dans une région au climat plus chaud ou qui subit une vague de chaleur n’aura pas le temps de s’acclimater pendant son séjour dans la région chaude », m’a expliqué par e-mail Alisa Hass, géographe à la Middle Tennessee State University qui étudie les impacts du changement climatique.

Certains problèmes de santé comme l'obésité ou le diabète pourraient nuire à la capacité d'acclimatation d'une personne, selon une étude de 2023 qui a analysé la menace croissante pour les voyageurs se rendant dans des destinations au climat chaud. Un manque d'acclimatation à la chaleur pourrait avoir joué un rôle dans les décès des touristes en Grèce, a déclaré à l'Associated Press Christos Giannaros, expert en chaleur à l'Université nationale et capodistrienne d'Athènes.

Le problème est aggravé par plusieurs habitudes liées aux vacances qui peuvent accroître le risque de maladies liées à la chaleur, notamment le fait de boire moins d’eau, de consommer de l’alcool et de dormir moins à cause du décalage horaire. La chaleur est encore plus mortelle lorsqu’elle est associée à des activités de plein air intenses, courantes pendant les vacances, comme la randonnée. L’année dernière, au moins sept visiteurs des parcs nationaux des États-Unis sont morts de maladies liées à la chaleur entre juin et fin juillet, une tendance qui ne va faire qu’empirer à mesure que le changement climatique s’accélère, rapporte CNN.

À la poursuite de la chaleur ou des vacances au frais ? Dimanche, les températures dans la Vallée de la Mort en Californie ont atteint 129 degrés Fahrenheit, soit environ 20 degrés de moins que la chaleur requise pour faire frire un œuf.

Et pourtant, les touristes ont continué à affluer dans la vallée désertique malgré la chaleur mortelle – ou dans certains cas, à cause d’elle.

« J'étais ravi qu'il fasse aussi chaud », a déclaré à l'Associated Press Drew Belt, un visiteur de Tupelo, dans le Mississippi. « C'est une opportunité unique. C'est un peu comme marcher sur Mars. »

Cependant, la chaleur extrême ne joue pas en faveur de la plupart des principales destinations touristiques estivales, rapporte Fast Company. Après la vague de chaleur estivale de 2023 en Europe, la Commission européenne du tourisme a noté une augmentation de 7 % des expressions d'inquiétude concernant le changement climatique de la part des voyageurs européens. Selon les experts, cette inquiétude pourrait expliquer en partie pourquoi les touristes ont modifié leurs habitudes de voyage ces dernières années.

« Les touristes commencent à se rendre dans des endroits plus frais, plutôt que dans des climats chauds comme le sud de l’Italie et la Grèce, pour éviter la chaleur », m’a expliqué Hass. « Cela représente un lourd fardeau pour les communautés dont le tourisme constitue une grande partie de la base économique. »

Alors que le tourisme est en baisse dans certaines destinations chaudes, des pays froids comme la Norvège et l'Islande ont connu une augmentation du nombre de visiteurs pendant les mois d'été, une tendance surnommée « coolcationing », que Condé Nast Traveler a nommée l'une des « plus grandes tendances de voyage à attendre en 2024 ».

Mais certains experts ne sont pas encore certains que le changement sera durable et exhortent les pays dont les destinations touristiques sont chaudes à aider les visiteurs à se préparer à la chaleur. Une stratégie : décaler les événements populaires à des mois différents. Par exemple, en 2022, la Fédération internationale de football association (FIFA) a reporté la Coupe du monde de l'été à novembre et décembre en raison de la chaleur extrême au Qatar, une première en 89 ans d'existence du tournoi.

En outre, les industries axées sur le tourisme, comme les hôtels ou les complexes touristiques, doivent sensibiliser les gens aux risques sanitaires en intensifiant leurs communications sur la chaleur, que ce soit par le biais d'avertissements ou d'un simple dépliant d'information au petit-déjeuner, m'a expliqué Andreas Matzarakis. Il est professeur à l'université de Fribourg en Allemagne et étudie les interactions entre les humains et l'environnement, notamment l'intersection entre le changement climatique et le tourisme.

Il a toutefois ajouté que les touristes eux-mêmes devraient essayer de se préparer à la chaleur à laquelle ils pourraient être confrontés pendant leurs vacances en restant à l'intérieur pendant les périodes de forte chaleur et en restant hydratés.

« Vous partez en vacances, vous n'aurez pas de stress, vous voulez profiter de plusieurs choses, mais vous devez garder à l'esprit les choses que vous devez éviter, (notamment) la chaleur extrême », a déclaré Matzarakis.

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En plus de faire face aux impacts du changement climatique, certaines destinations touristiques de premier plan mettent en œuvre des stratégies pour éviter que la situation ne s'aggrave. À partir du 15 juillet, les touristes visitant Copenhague auront un accès gratuit aux visites des musées, à la location de kayaks et bien plus encore s'ils adoptent un comportement respectueux du climat, comme faire du vélo ou ramasser les déchets, rapporte le New York Times.

À l'autre extrémité du spectre de la carotte et du bâton, le parlement hawaïen envisage un projet de loi qui imposerait une taxe climatique de 25 dollars aux touristes. Le gouverneur Josh Green estime que cette taxe pourrait rapporter environ 68 millions de dollars par an pour des causes telles que la prévention des incendies de forêt et des inondations ou la restauration des récifs coralliens.

Entre-temps, Ouragan Beryl a traversé le Texas lundituant au moins huit personnes et privant d'électricité près de trois millions de foyers et d'entreprises, rapporte BBC News. La tempête tropicale, qui avait déjà ravagé les Caraïbes, a détruit dix lignes électriques. Les autorités estiment qu'il faudra peut-être plusieurs jours pour rétablir le courant.

Dans d'autres nouvelles, le cactus arbre Key Largo est éteint en Floride, ce que les chercheurs disent la première extinction locale d'une espèce causée par l'élévation du niveau de la mer aux États-Unis Bien que des parcelles éparses de cette plante épineuse poussent encore dans les Caraïbes, l'espèce a été malmenée par l'intrusion d'eau salée, les ouragans et les mammifères qui la grignotent en Floride au cours des dernières décennies – représentant un « indicateur de la façon dont d'autres plantes côtières de basse altitude réagiront au changement climatique », a déclaré la botaniste Jennifer Possley, auteur principal d'une étude publiée aujourd'hui qui documente le déclin de la population.

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