Les législateurs de Floride interdisent les protections thermiques locales pour des millions de travailleurs extérieurs

Les partisans qualifient le projet de loi de « cruel et inhumain » à mesure que le climat mondial se réchauffe.

ORLANDO, Floride — Même si les températures souvent insupportables de Floride commençaient à atteindre les trois chiffres, Maria Leticia Pineda portait généralement au moins trois couches de vêtements pour protéger sa peau des coups de soleil pendant qu'elle travaillait dans une pépinière en plein air.

Pineda a passé 20 ans à travailler 11 heures par jour pour aider à cultiver des fruits comme des fraises, des myrtilles et des ananas, ainsi que des légumes, des fougères et d'autres plantes. Mais en 2018, entre maux de tête qu'elle estime exacerbés par la chaleur, douleurs récurrentes au coude droit et au dos et courbatures un peu partout ailleurs, elle en a assez.

« J'aime l'agriculture et travailler avec les gens et l'environnement, mais j'ai arrêté parce qu'il fait très chaud », a déclaré Pineda, 51 ans. « Avec la chaleur, ça ne vous tuera pas tout de suite. Je ressens la lutte depuis si longtemps et les dégâts restent avec vous.

Les 2 millions de travailleurs de plein air de l'État sont sur le point d'avoir moins accès à des aménagements comme de l'eau et des pauses ombragées en vertu d'un projet de loi récemment approuvé par la législature de Floride.

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La mesure interdit aux gouvernements locaux d'établir des protections thermiques pour les travailleurs extérieurs. Cela survient après que les commissaires du comté de Miami-Dade ont examiné l'année dernière une proposition qui aurait obligé les entreprises de construction et d'agriculture à fournir de l'eau et des pauses lorsque l'indice de chaleur y atteint 95 degrés Fahrenheit ou plus. La proposition aurait également nécessité une formation sur les maladies liées à la chaleur et les premiers secours, mais elle n'a jamais été soumise au vote.

La nouvelle législation de l’État prévaut sur de telles dispositions locales. Il a été approuvé plus tôt ce mois-ci, le dernier jour de la session annuelle, mais nécessite toujours la signature du gouverneur Ron DeSantis, un républicain qui s'est décrit comme « n'étant pas un partisan du réchauffement climatique ». Sa politique en matière de changement climatique s'est concentrée sur le renforcement des infrastructures de l'État contre la montée des eaux et les ouragans de plus en plus dévastateurs, mais il n'a pas fait grand-chose pour lutter contre les émissions d'origine humaine qui contribuent à la hausse des températures.

La Floride ne dispose d’aucune protection thermique à l’échelle de l’État pour les travailleurs extérieurs. Une législation distincte qui aurait prévu de telles protections, que les ouvriers agricoles et d’autres défenseurs réclamaient depuis des années, est morte devant un comité sénatorial. Les protections du comté de Miami-Dade auraient été les premières mises en œuvre par un gouvernement local dans tout le pays.

Kristin Dahl, climatologue principale de l'Union for Concerned Scientists, une organisation de défense à but non lucratif, a qualifié l'interdiction proposée de mortelle.

« Ce projet de loi est cruel et inhumain », a-t-elle déclaré à propos de la mesure de préemption. « Essayer d'empêcher une localité de protéger ses travailleurs, je considère cela comme une grave erreur. »

Des vies en danger

Dominique O'Connor, de la Farmworkers Association of Florida, a déclaré que le projet de loi pourrait ne faire qu'aggraver les conditions déjà potentiellement périlleuses de ceux qui passent une grande partie de leur journée à travailler à l'extérieur.

« La vie des travailleurs est en danger », a déclaré O'Connor. « Si vous n'avez pas la capacité de créer une quelconque sorte de réglementation au niveau local, et si vous n'avez pas non plus de réglementation au niveau de l'État, il n'y a aucune protection pour les travailleurs – et alors il n'y a aucune possibilité de protection pour les travailleurs. »

Il n’existe pas non plus de protection fédérale contre la chaleur pour les travailleurs en plein air, bien que l’Occupational Safety and Health Administration soit autorisée à appliquer la « clause de devoir général » de la loi OSH de 1970, qui oblige les employeurs à fournir un lieu de travail exempt de « dangers reconnus ». dangers » pouvant causer « la mort ou des blessures physiques graves ». L'OSHA est en train d'élaborer des normes spécifiques à la chaleur, même si le processus pourrait prendre plusieurs années.

Des ouvriers transplantent de petites plantes germées dans des pots dans une pépinière le 2 novembre 2023 à Homestead, en Floride. Crédit : Eva Marie Uzcategui/The Washington Post via Getty ImagesDes ouvriers transplantent de petites plantes germées dans des pots dans une pépinière le 2 novembre 2023 à Homestead, en Floride. Crédit : Eva Marie Uzcategui/The Washington Post via Getty Images
Des ouvriers transplantent de petites plantes germées dans des pots dans une pépinière le 2 novembre 2023 à Homestead, en Floride. Crédit : Eva Marie Uzcategui/The Washington Post via Getty Images

La Californie, l'Oregon et Washington sont les seuls États à disposer de protections thermiques formelles pour les travailleurs en extérieur, et des recherches récentes indiquent que les normes californiennes ont eu un effet positif sur le taux de blessures et de maladies liées à la chaleur, même si une application plus stricte est nécessaire, a déclaré Dahl.

En 2020, les législateurs de Floride ont adopté un projet de loi exigeant des mesures de protection pour les étudiants-athlètes qui s'entraînent et concourent dans des conditions chaudes. Aux termes de la loi, les écoles doivent assurer une surveillance régulière du stress thermique, réserver des espaces pour l'hydratation et le refroidissement et disposer d'un défibrillateur sur place.

Connue sous le nom de Zachary Martin Act, la loi porte le nom d'un lycéen de Fort Myers décédé en 2017 après avoir couru des sprints avec ses coéquipiers de football.

En Floride, 2023 est à égalité avec 2015 comme l’année la plus chaude jamais enregistrée depuis 1895, selon le Bureau du climatologue de l’État. Juillet et août ont établi des records en tant que mois les plus chauds jamais observés dans l'État. La température la plus élevée enregistrée était de 111,2 degrés Fahrenheit en juin à Clewiston, une communauté agricole située au sud du lac Okeechobee, le plus grand lac de l'État.

La chaleur est la principale cause de mortalité liée aux conditions météorologiques aux États-Unis. L'excès de chaleur affecte la capacité du corps à réguler sa température interne, ce qui peut entraîner des crampes de chaleur, un épuisement dû à la chaleur et un coup de chaleur. La chaleur peut également exacerber les problèmes du système nerveux, respiratoires, cardiovasculaires et liés au diabète et même affecter la capacité d'apprentissage des enfants.

« Nous savons que l'exposition à des températures élevées nous affecte physiologiquement », a déclaré Kristie L. Ebi, professeur de santé mondiale à l'Université de Washington. « Et il est important, en particulier pour les travailleurs en extérieur, de s'assurer qu'ils ont accès aux ressources dont ils ont besoin : ils ont accès à suffisamment d'eau. Ils peuvent prendre des pauses lorsqu’ils en ont besoin, mais ils peuvent participer à des activités ou à des actions qui les aideront à éviter les ennuis liés à la chaleur.

Ebi a déclaré que les personnes enceintes et celles souffrant de problèmes de santé chroniques, en particulier de maladies cardiaques et respiratoires, courent un risque encore plus élevé d'être affectées par les températures élevées.

« Il n'y a qu'une quantité limitée de choses auxquelles les gens peuvent s'acclimater », a déclaré Ebi.

« La Floride est Ground Zero »

Les températures plus chaudes peuvent également affecter la santé mentale. L’esprit souffre à cause de l’inconfort physique. La chaleur peut modifier le cerveau en modifiant la signalisation et en augmentant l’inflammation. Cela peut augmenter la fatigue mentale, l’agressivité et même les taux de suicide.

« Le changement climatique est réel. La planète se réchauffe. La Floride est le point zéro de cela, et au lieu d'accepter cette réalité et de prendre des mesures pour atténuer les risques, nous continuons de l'ignorer au profit des grandes entreprises », a déclaré la représentante Anna Eskamani, D-Orlando, qui a ajouté un amendement raté à la préemption. mesure appelant à une étude sur le stress thermique, comme une étape vers des normes à l’échelle de l’État.

« Il est incroyablement bouleversant de savoir que le poids de cette économie, qu'il s'agisse de la construction ou de l'agriculture, que les travailleurs qui portent ce poids sur leurs épaules sont majoritairement des immigrants, principalement des personnes de couleur, et ne bénéficient pas de protections adéquates », a-t-elle déclaré.

Shauna Junco, pharmacienne spécialiste des maladies infectieuses et présidente du conseil d'administration de Florida Clinicians for Climate Action, une organisation de défense à but non lucratif, a déclaré que si les législateurs s'inquiétaient du fait que les gouvernements locaux créent un patchwork incohérent de protections pour les travailleurs en plein air, ils auraient pu éviter cette situation en approuvant à l'échelle de l'État. normes. Le sénateur Jay Trumbull, R-Panama City, qui a parrainé la mesure de préemption, n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

« Nous reconnaissons que le changement climatique a déjà créé des problèmes de santé qui vont s'aggraver au cours des 10 prochaines années », a déclaré Junco. « C'est le cas de la chaleur extrême en Floride, et nous devons nous adapter en créant de bonnes pratiques et des politiques pour protéger tout le monde dans notre État. »

« Le changement climatique est réel. La planète se réchauffe. La Floride est le point de départ de ce phénomène, et au lieu d’accepter cette réalité et de prendre des mesures pour atténuer les risques, nous continuons de l’ignorer au profit des grandes entreprises.

Dahl a souligné que les protections réclamées par les travailleurs sont relativement simples et que bon nombre de leurs emplois sont cruciaux pour notre société, impliquant des choses comme la récolte et la livraison de notre nourriture et la construction et la réparation des routes et des ponts que nous traversons chaque jour.

« Lorsque nous n'offrons pas de protection à ces travailleurs, c'est mauvais pour les travailleurs eux-mêmes et leur santé peut en souffrir », a-t-elle déclaré. «C'est également mauvais pour notre société. Nous avons besoin que cette main-d’œuvre soit en bonne santé et productive, car nous dépendons tous d’elle, que nous en soyons conscients et que nous y réfléchissions quotidiennement ou non.

« Nous parlons d'une véritable question d'équité », a-t-elle ajouté. « Nous devons nous demander dans quelle mesure notre société est durable si nous traitons de cette manière nos travailleurs les moins bien payés. »

Avant d'arrêter de travailler à l'extérieur il y a six ans, Maria Leticia Pineda passait régulièrement jusqu'à 11 heures dehors pendant son travail. Son salaire hebdomadaire net, a-t-elle déclaré, était de 299 $.

Depuis qu'elle a quitté son travail dans une crèche d'Apopka, une ville d'environ 55 000 habitants située à environ une demi-heure au nord-ouest d'Orlando, Pineda a commencé à travailler à l'intérieur du service de blanchisserie d'un hôpital local.

Elle a également fait autre chose : elle fait du bénévolat auprès de la Farmworkers Association et aide à diriger des séances de formation pour les travailleurs afin qu'ils puissent apprendre à identifier les signes de déshydratation et de maladies liées à la chaleur.

Le message de Pineda est simple. « Il n'est pas nécessaire d'être médecin pour voir si quelqu'un se sent malade », a-t-elle déclaré. « Si vous connaissez les symptômes, vous saurez que quelque chose se passe. Mais quand on ne sait pas quels sont les symptômes de cette chaleur… » Sa voix s'éteignit.

Originaire du Salvador et devenue citoyenne américaine après son arrivée en Floride il y a trente ans, Pineda a déclaré qu'il lui a fallu au moins 10 ans de travail à l'extérieur avant d'acquérir suffisamment d'expérience pour voir comment la chaleur affecte le corps humain et quand il était temps. pour aider un collègue malade.

« C'est difficile parce que lorsque les gens travaillent à l'extérieur, ils n'ont pas ces ressources », a-t-elle déclaré à propos des informations sur les maladies liées à la chaleur.

Pineda a déclaré qu'elle craignait que d'autres États puissent suivre l'exemple de la Floride et adopter des mesures similaires pour limiter les protections possibles pour les travailleurs en plein air.

Pour l’instant, cependant, elle a déclaré qu’elle et ses collègues bénévoles continuaient de se concentrer sur la sensibilisation et l’éducation.

Interrogée sur ses prochaines étapes – que DeSantis signe ou non le projet de loi de la législature – Pineda a répondu : « Appelez la communauté et partagez avec la communauté ce qui est le mieux pour les gens, vous savez ? Je pense que nous, comme nous disons, « continuons la lucha » – nous continuons le combat. »

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