Le sommet Navajo examine l'histoire et l'avenir de la relation de la tribu avec l'énergie

Le déclin du charbon, les hauts et les bas du pétrole, les incitations de l'administration Biden en faveur des énergies renouvelables et les préoccupations persistantes en matière de justice environnementale sur les terres Diné ont tous été évoqués lors de la conférence.

ALBUQUERQUE, Nouveau-Mexique—La transition de la nation Navajo de la production de combustibles fossiles à la production d'énergie renouvelable traverse des difficultés croissantes.

Des responsables gouvernementaux des tribus et des sections, des sociétés énergétiques, des organisations à but non lucratif et d'autres ont assisté à une conférence de trois jours la semaine dernière pour discuter de l'histoire de la tribu en matière de production d'énergie et des défis liés à la redéfinition de cette relation, y compris la meilleure manière de tirer parti des incitations financières déployées par l’administration Biden pour développer les sources d’énergie renouvelables.

« De mon point de vue, nous n'avons qu'une seule chance, et la voilà », a déclaré Mike Halona, ​​directeur exécutif de la Division des ressources naturelles de la tribu. « Les joueurs sont tous dans la salle. Comment pouvons-nous consolider, en partant d’ici, un bon objectif commun pour pouvoir réaliser ces projets ?

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Lorsque le président de la nation Navajo, Buu Nygren, a pris ses fonctions en janvier 2023, il a donné la priorité à l’examen du développement énergétique, a expliqué Halona.

« Nous sommes tous ici pour répondre aux besoins du peuple Navajo – le but ultime. Je pense que c'est ce qui nous rassemble tous », a déclaré Halona.

Traditionnellement, les Diné se gouvernaient à travers des relations claniques. Ce n'est qu'en 1923 que le ministère américain de l'Intérieur a formé un gouvernement Navajo centralisé, alors que les entreprises ont commencé à explorer et à extraire les ressources naturelles des terres de la tribu.

L'extraction du charbon, du pétrole, du gaz, de l'hélium, du sable et du gravier se poursuit, selon le département des minéraux de la tribu.

Depuis près de 100 ans, la tribu dépend fortement de l’extraction de combustibles fossiles pour financer son budget annuel, qui aide à financer des programmes, des départements et des services.

Les revenus de la production de charbon ont commencé à décliner au début des années 2000 avec la fermeture de la mine Black Mesa en Arizona et de la mine McKinley au Nouveau-Mexique, selon le département des minéraux.

Une autre baisse s'est produite en 2019 lorsque la mine Kayenta a fermé ses portes en raison de l'arrêt de la centrale électrique Navajo près de Page, en Arizona. La mine Navajo, près de Farmington, au Nouveau-Mexique, est la seule mine de charbon encore en activité sur les terres de la tribu.

En 2020, la production pétrolière a également diminué en raison de la pandémie de COVID-19, mais elle s'est redressée avec le retour de la demande, a déclaré Rowena Cheromiah, directrice du département des minéraux.

Le Bureau de la politique et des programmes énergétiques indiens du Département américain de l'énergie aide à financer et à mettre en œuvre des programmes et des projets qui favorisent le développement énergétique tribal, renforcent l'infrastructure énergétique et économique des tribus et contribuent à amener l'électricité sur les terres et les foyers tribaux.

Wahleah Johns dirige le bureau, poste auquel elle a été nommée par l’administration Biden en 2021. Elle est Diné, originaire de la région de Black Mesa, dans le nord-est de l’Arizona. Son expérience, qui comprend la défense de projets renouvelables, l'aide à comprendre les défis auxquels les gouvernements tribaux sont confrontés en matière de développement énergétique et de création de projets qui améliorent la vie des membres des tribus.

« Nous entendons tout, des maisons qui n’ont pas d’électricité, des maisons qui n’ont pas suffisamment d’électricité… aux grandes idées de tribus essayant de construire un réseau de transmission, de tribus essayant de réaliser des projets d’énergie propre pour créer un développement économique », a-t-elle déclaré.

Le gouvernement fédéral et la nation Navajo ont signé un protocole d'accord pour faciliter l'accès de la tribu au financement fédéral disponible par le biais d'au moins quatre ressources, dont la loi bipartite sur les infrastructures et la loi sur la réduction de l'inflation. Tout financement, s'il est accordé, contribuerait à la transition énergétique propre de la tribu et aux efforts visant à revitaliser son économie. La tribu Hopi, également touchée économiquement par la fermeture des mines de charbon, a un protocole d'accord similaire avec le gouvernement fédéral.

Le développement de l'énergie solaire est en cours sur les 27 000 milles carrés de terres Navajo. Des opérateurs indépendants ont installé des systèmes solaires autonomes dans les maisons qui, pour de nombreux membres de la tribu, fournissent la première électricité qui circule à l'intérieur de leurs résidences. Cependant, le ministère de l'Intérieur a rapporté l'année dernière que 21 pour cent des foyers de la nation Navajo manquent toujours d'électricité.

La Navajo Tribal Utility Authority, une entreprise tribale, a construit deux fermes solaires en 2017 et en 2019, toutes deux situées au nord de Kayenta, en Arizona. Leur dernier site, Red Mesa Tapaha Solar Project, a commencé à fonctionner l'année dernière. NTUA continue de collaborer avec les communautés pour développer davantage de sites de production solaire.

Les automobilistes voyageant sur l'US Highway 163 jusqu'au parc tribal Navajo de Monument Valley passent devant la ferme solaire Kayenta de la Navajo Tribal Utility Authority, à l'extérieur de Kayenta, en Arizona.  Crédit : Noel Lyn Smith/Pacte Climat
Les automobilistes voyageant sur l'US Highway 163 jusqu'au parc tribal Navajo de Monument Valley passent devant la ferme solaire Kayenta de la Navajo Tribal Utility Authority, à l'extérieur de Kayenta, en Arizona. Crédit : Noel Lyn Smith/Pacte Climat

La Navajo Transitional Energy Company, une autre entreprise tribale, possède le seul site de production d'hélium de la nation Navajo, dans une zone connue sous le nom de Tocito Dome Field, au Nouveau-Mexique. L'hélium peut être utilisé pour l'électronique, les semi-conducteurs, les machines IRM et le soudage.

En décembre 2022, le Conseil de la nation Navajo a soutenu une proposition d'une autre entreprise tribale, Navajo Nation Oil & Gas Company, visant à construire davantage de sites de production d'hélium au Nouveau-Mexique et en Arizona. Avant de quitter ses fonctions en janvier 2023, le président tribal de l’époque, Jonathan Nez, a opposé son veto au projet de loi parce qu’il manquait de consensus au sein des communautés qui seraient touchées par les activités d’extraction.

L’hydrogène pourrait également arriver sur les terres Navajo, mais pas pour l’usage de la tribu. Tallgrass Energy, par l'intermédiaire de sa filiale GreenView, propose un pipeline qui traverserait la nation Navajo pour livrer de l'hydrogène du Nouveau-Mexique à l'Arizona. Le site Web de GreenView ne contient pas de détails sur le projet, qui continue de susciter des réactions mitigées de la part des membres de la tribu. L'hydrogène peut être utilisé dans les piles à combustible pour produire de l'électricité et alimenter des véhicules, selon l'Energy Information Administration des États-Unis.

« L'une de mes priorités est que la nation Navajo soit propriétaire ou actionnaire des projets développés sur la nation », a déclaré Nygren dans un communiqué lu aux participants.

Cela signifie que des entreprises extérieures travailleront avec les entreprises de la tribu pour décarboniser l'économie de la tribu et créer des emplois plus près de chez elles, a-t-il déclaré. Le président de la tribu n'a pas assisté à la conférence parce qu'il rencontrait des membres du Congrès pour soutenir les accords relatifs aux droits sur l'eau.

L'Office of Indian Energy soutient également le financement permettant aux tribus d'avoir un gestionnaire de l'énergie, qui superviserait les opportunités de production.

Le conseil tribal Navajo a adopté sa première politique énergétique en 1980, puis l'a révisée et remplacée en 2013. Cette politique porte sur l'exploration, le développement, la gestion durable et l'utilisation des ressources énergétiques de la tribu.

Il a également appelé à la création d'un bureau de l'énergie qui fonctionnerait comme un centre d'échange pour les projets liés à l'énergie et un facilitateur du développement énergétique de la nation Navajo.

Mais une décennie s’est écoulée depuis que cette politique est entrée en vigueur et le bureau n’existe toujours pas. Les délégués des conseils tribaux ont tenté de créer ce bureau, sans succès. Ce manque de structure a semé la confusion quant à savoir qui est responsable des propositions de projets et à qui les entreprises s'adressent avec leurs idées de projets, conduisant à des appels à une nouvelle refonte de la politique.

«Beaucoup de choses se sont passées depuis», a déclaré April Quinn, avocate principale au Bureau du conseiller législatif de la tribu, à propos de la politique de 2013.

« Je pense qu'il existe une sorte de consensus sur le fait que ce qui s'est passé depuis l'adoption de cette politique l'a fondamentalement rendue très obsolète et qu'une nouvelle politique est nécessaire », a-t-elle ajouté.

Cheyenne Antonio a écouté la présentation dans la grande salle de conférence et a exprimé sa déception face à la politique car elle ne traite pas des mesures correctives.

Pour elle, l’assainissement aurait dû être inclus car la tribu continue de se battre pour le nettoyage des mines d’uranium abandonnées et des puits de pétrole et de gaz orphelins.

« C'est comme toute cette planification, mais aucune responsabilité envers la communauté », a déclaré Antonio.

Antonio, l'organisateur de l'énergie chez Diné CARE, vient de la partie orientale de la nation Navajo, où les pompes et les camions-citernes sont des sites familiers.

« Je comprends que nous voulons être souverains avec notre propre énergie, mais à quel prix ? dit-elle.

Les communautés de Black Mesa comprennent tout le spectre de l'exploitation du charbon : des opportunités d'emploi, de l'impact environnemental au redéveloppement de l'économie de la région.

Wilda Anagal (à gauche), chef de projet législatif et politique au Grand Canyon Trust et Nicole Horseherder (à droite), directrice exécutive de Tó Nizhóní Ání, écoutent Rose Yazzie, représentante de Black Mesa United, lors du sommet sur l'énergie de la nation Navajo le 5 juin. Black Mesa United est un groupe qui travaille à proposer des projets de développement durable aux communautés de Black Mesa.  Crédit : Noel Lyn Smith/Pacte ClimatWilda Anagal (à gauche), chef de projet législatif et politique au Grand Canyon Trust et Nicole Horseherder (à droite), directrice exécutive de Tó Nizhóní Ání, écoutent Rose Yazzie, représentante de Black Mesa United, lors du sommet sur l'énergie de la nation Navajo le 5 juin. Black Mesa United est un groupe qui travaille à proposer des projets de développement durable aux communautés de Black Mesa.  Crédit : Noel Lyn Smith/Pacte Climat
Wilda Anagal (à gauche), chef de projet législatif et politique au Grand Canyon Trust et Nicole Horseherder (à droite), directrice exécutive de Tó Nizhóní Ání, écoutent Rose Yazzie, représentante de Black Mesa United, lors du sommet sur l'énergie de la nation Navajo le 5 juin. Black Mesa United est un groupe qui travaille à proposer des projets de développement durable aux communautés de Black Mesa. Crédit : Noel Lyn Smith/Pacte Climat

« Beaucoup de gens pensent que nous avons tiré beaucoup d’avantages de l’exploitation de la mine. Nous ne l'avons pas fait. Nous ne l'avons pas fait », a déclaré Rose Yazzie de Black Mesa United.

Le groupe de base dédié au développement de la région souhaite réutiliser les ressources laissées par l’opérateur minier.

Yazzie a déclaré que le groupe souhaite que la tribu acquière un bâtiment laissé par la Peabody Western Coal Company sur le site minier afin que les membres de la communauté puissent l'utiliser. Peabody a exploité les mines de charbon à ciel ouvert Black Mesa et Kayenta de 1970 à 2019. La mine Black Mesa a cessé de fonctionner en 2005. La mine a utilisé de manière controversée l'eau de l'aquifère Navajo pour livrer du charbon via un pipeline à lisier de 273 milles de long jusqu'à la centrale électrique de Mohave. à Laughlin, dans le Nevada. La mine Kayenta a livré du charbon par chemin de fer électrique à la centrale électrique Navajo près de Page, en Arizona. Cette mine et cette centrale électrique ont fermé leurs portes en 2019.

Nygren, le président de la tribu, a réitéré en mai son soutien à l'obtention du bâtiment, selon un communiqué de presse de son bureau.

Black Mesa United n’est pas seul à transformer la région. Les organisations à but non lucratif Tó Nizhóní Ání et Grand Canyon Trust travaillent également sur des opportunités viables.

Nicole Horseherder, directrice exécutive de Tó Nizhóní Ání, a déclaré qu'elle travaillait sur une « transition juste » pour les communautés, et plaidait également pour l'implication des communautés dans le processus de prise de décision et les pratiques éthiques des entreprises extérieures qui tentent de développer des projets énergétiques. sur Black Mesa.

Obtenir l'avis d'une tribu et un consensus sur les propositions énergétiques a occupé le devant de la scène en février lorsque la Commission fédérale de régulation de l'énergie a refusé les permis préliminaires pour trois projets hydroélectriques de pompage-turbinage sur Black Mesa. Dans sa décision, la commission s'est inquiétée du manque de soutien des communautés où les projets seraient implantés. De plus, la FERC a mis en œuvre une nouvelle politique exigeant que les entreprises obtiennent le consentement des tribus pour leurs projets.

« Il est révolu le temps où les entreprises venaient offrir uniquement des emplois et des revenus à la nation », a déclaré Horseherder. « Il doit y avoir un plan de secours. Il doit y avoir un plan de transition. Il doit y avoir un bon plan de remise en état.

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