Le Federal Bureau of Reclamation annonce une réduction des coupures d’eau pour les États du fleuve Colorado

Les «précipitations supérieures à la moyenne» de cette année permettront des réductions d’eau moins importantes pour l’Arizona, le Nevada et le Mexique l’année prochaine, mais les négociations se poursuivent sur de grandes réductions à l’avenir.

Les responsables fédéraux ont annoncé mardi qu’ils atténueraient les coupures d’eau sur le fleuve Colorado l’année prochaine après un hiver humide qui a maintenant donné au sud-ouest un peu de répit alors que les utilisateurs continuent de négocier des solutions à long terme à la sécheresse de la région.

L’annonce du Bureau of Reclamation n’affecte que les allocations d’eau pour l’Arizona, le Nevada et le Mexique, chacune étant réduite de 18%, 7% et 5%, respectivement. La modélisation de l’agence projetant les niveaux d’eau permet au bassin du fleuve Colorado de réintégrer une condition de pénurie de niveau 1 l’année prochaine. Cette année, le bassin était dans une condition de pénurie de niveau 2, l’Arizona, le Nevada et le Mexique subissant tous des coupures d’eau importantes, ce qui a fait que les rejets d’eau du lac Mead cette année sont les plus bas enregistrés en 30 ans.

Les États, les tribus et le gouvernement fédéral ont négocié des directives à court et à long terme pour consolider le système du fleuve Colorado en réponse à plus de 20 ans de sécheresse et à des décennies de surexploitation de l’eau du fleuve. Des millions de personnes à travers le sud-ouest dépendent de l’eau et de l’électricité générées par la rivière, et la rivière a permis à la région de construire une industrie agricole de plusieurs milliards de dollars.

« Les précipitations supérieures à la moyenne de cette année ont été un soulagement bienvenu, et couplées à notre travail acharné pour la conservation du système, nous avons le temps de nous concentrer sur les solutions de durabilité à long terme nécessaires dans le bassin du fleuve Colorado », a déclaré Camille Calimlim Touton, commissaire à la remise en état. dans un rapport. « Cependant, le lac Powell et le lac Mead – les deux plus grands réservoirs des États-Unis et les deux plus grandes unités de stockage du système du fleuve Colorado – restent à des niveaux historiquement bas. »

Mais les projections guideront les décisions pendant un an seulement, a déclaré Taylor Hawes, directeur du programme du fleuve Colorado à Nature Conservancy, qui a ajouté que les modèles tendaient à l’optimisme. « Une bonne année n’est qu’un répit », a-t-elle déclaré. « Cela ne résout pas les problèmes du bassin du fleuve Colorado. »

La remise en état évalue toujours des propositions sur la façon d’ajuster les opérations du système du fleuve Colorado pendant les pénuries, qui remplaceraient les directives actuelles jusqu’en 2026. Plus tôt cette année, les sept États du bassin du fleuve Colorado ont convenu d’une proposition qui conserverait au moins 3 millions d’acres-pieds jusqu’en 2026, tous dont proviendraient des coupes dans les allocations aux États du bassin inférieur du Colorado de l’Arizona, de la Californie et du Nevada.

Cet été, Reclamation a entamé le processus formel pour créer les lignes directrices qui orienteront la gestion de la rivière après 2026, en révisant les lignes directrices existantes pour les conditions de sécheresse et plus encore. La date limite est passée mardi pour les commentaires du public sur la déclaration d’impact environnemental supplémentaire du bureau pour les opérations post-2026.

La majeure partie des coupes à la fois cette année et l’automne prochain sur l’Arizona. Le projet Central Arizona, un système de 336 miles de long qui fournit l’eau du fleuve Colorado à environ 80% de la population de l’État, prévoit de fournir moins de 800 000 pieds acres en 2023 et 2024 – moins de la moitié de ce qui lui a été historiquement alloué – en raison de coupes dans ses efforts d’attribution et de conservation en Arizona.

« Le bon manteau neigeux et le ruissellement de cette année, associés à une conservation supplémentaire importante par les utilisateurs du bassin inférieur, ont amélioré les conditions dans le bassin du fleuve Colorado et assureront la stabilité pour les prochaines années », ont déclaré les responsables du CAP dans une note de service sur l’annonce. « Cependant, il reste encore beaucoup à faire pour finalement stabiliser le système. »

Sans obtenir des engagements pour conserver l’eau de l’Arizona et du Nevada, Reclamation n’aurait peut-être pas réduit la pénurie, a déclaré Koebele.

Les deux plus grands réservoirs du pays, le lac Mead et le lac Powell, ne sont encore remplis qu’à 36 %, collectivement, et les responsables et les experts se sont inquiétés au cours de l’année écoulée qu’ils pourraient atteindre des niveaux d’eau si bas qu’ils ne seraient plus en mesure de produire l’électricité qui environ 4 millions d’Occidentaux dépendent de leurs barrages ou même les traversent pour fournir de l’eau pour boire et irriguer les cultures.

L’hiver humide de cette année a écarté ce risque, pour l’instant. Mais les niveaux d’eau sont encore bas et pourraient facilement retomber là où ils étaient l’été dernier.

« Le changement climatique nous laisse très peu de marge de manœuvre pour remplir les réservoirs », a déclaré Kyle Roerink, directeur exécutif de Great Basin Water Network, une organisation axée sur les problèmes d’eau douce au Nevada et en Utah. « Regardez l’histoire. Les élévations sont essentiellement de retour là où nous étions il y a deux ans. Que faudra-t-il pour nous ramener au bord du gouffre : pas grand-chose.

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