La population de baleines à bosse dans le Pacifique Nord diminue de 20 % en raison de la canicule marine

Une nouvelle étude a révélé que la population de baleines à bosse dans le Pacifique Nord a diminué de 20 % entre 2013 et 2021, alors que les eaux plus chaudes ont bouleversé l'écosystème.

Canicule marine

La canicule marine a considérablement réduit la productivité des océans, mettant en danger la population de baleines à bosse.

Les baleines à bosse, qui peuvent peser jusqu'à 40 tonnes et atteindre une longueur de 17 mètres, sont réputées pour leurs cris sous-marins mélodieux et leurs performances spectaculaires en matière de brèche. Cependant, des siècles de massacre ont failli conduire ces animaux à l’extinction.

On estimait que le nombre de baleines à bosse dans le Pacifique Nord était tombé à 1 200 à 1 600 animaux en 1976. Les baleines à bosse se sont rétablies de façon spectaculaire après que la Commission baleinière internationale a interdit la chasse commerciale à la baleine en 1982.

La dernière analyse prévoit un maximum d'environ 33 500 baleines à bosse dans le Pacifique Nord en 2012, avec un taux de croissance démographique moyen de 6 % entre 2002 et 2013.

Les baleines à bosse ont été retirées de la loi américaine sur les espèces en voie de disparition en 2016 en raison de leur excellent modèle de croissance démographique sur 40 ans.

La même année, une intense vague de chaleur marine a continué de réchauffer les eaux du nord-est du Pacifique. Les températures maximales de l’eau entre 2014 et 2016 étaient de 3 à 6 degrés Celsius supérieures à la moyenne.

Cela a entraîné une diminution des nutriments pour le phytoplancton, les plantes situées au bas de la chaîne alimentaire marine. Les effets se sont propagés dans tout l’écosystème, laissant moins de nourriture aux sardines, aux mouettes et aux lions de mer.

Selon une nouvelle étude, environ 7 000 baleines à bosse ont péri dans le Pacifique Nord entre 2013 et 2021, probablement à cause d'un manque de nourriture.

« Les baleines à bosse sont flexibles et prêtes à passer du krill au hareng ou des anchois aux alevins de saumon. Mais lorsque la productivité de l'ensemble de l'écosystème diminue, cela leur fait très mal », a déclaré Ted Cheeseman, biologiste à l'Université Southern Cross de Lismore, en Australie. qui a dirigé l’étude.

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Grossesse des baleines

Les recherches sur les baleines à bosse en Antarctique ont démontré que le réchauffement des eaux signifie moins de nourriture pour les baleines, ce qui entraîne une réduction des taux de grossesse.

Ari Friedlaender, écologiste au Département des sciences océaniques de l'Université de Californie à Santa Cruz, qui a dirigé les recherches sur l'Antarctique, estime que la vague de chaleur marine de 2014-2016 « a eu un impact sur les taux de grossesse dans la population » et « a conduit à la disparition d'un certain nombre d'animaux » dans le Pacifique Nord.

Des études à long terme des baleines à bosse dans le détroit d'Au'au entre Maui et Lanai ont donné des résultats similaires. Les taux de contact mère-petit dans cette voie navigable hawaïenne ont chuté d'environ 77 % entre 2013 et 2018, ce qui indique un déclin spectaculaire de la reproduction des baleines à bosse.

Les scientifiques ont noté que la pénurie de nourriture pendant la canicule maritime a conduit à un échec de reproduction en 2018.

Ils ont observé que seuls trois veaux à bosse sont parvenus d'Hawaï à l'Alaska et qu'avant la fin de la saison d'alimentation, tous les trois avaient disparu.

Lors de la brève vague de chaleur marine qui a frappé le nord-est du Pacifique en 2021, les 24 femelles avec leurs petits ont perdu du poids tout au long de la saison d'alimentation, malgré le fait que ces mères prennent généralement environ 16 kg par jour.

« Ces animaux sont de véritables sentinelles de l'océan. Des océans sains font des baleines saines et vice versa », a déclaré Lars Bejder, directeur du programme de recherche sur les mammifères marins à l'Université d'Hawaï à Manoa et co-auteur de la récente étude.

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