Des environnementalistes intentent une action en justice pour bloquer l'agrandissement de la plus grande décharge de l'État de New York

Seneca Meadows manque d'espace et souhaite obtenir un nouveau permis pour s'étendre sur 47 acres. Les plaignants affirment que la décharge dégage une odeur nauséabonde et viole leurs droits en vertu du soi-disant amendement vert de l'État.

ALBANY, NY — Un procès intenté aujourd'hui contre Seneca Meadows Inc. et le Département de la conservation de l'environnement de l'État demande une ordonnance du tribunal pour bloquer l'agrandissement proposé de la décharge au motif que les odeurs constantes de la décharge violent le droit constitutionnel de ses voisins de respirer de l'air pur.

La plainte a été déposée devant la Cour suprême du comté d'Albany par deux groupes environnementaux, deux entreprises et deux particuliers qui affirment avoir été lésés par des odeurs à la fois extrêmement gênantes et potentiellement dangereuses pour leur santé.

« Toute approbation du projet d'expansion de SMI par le NYSDEC continuerait et exacerberait les nuisances existantes subies par les plaignants, ainsi que l'ingérence substantielle dans les droits du grand public en violation de l'Amendement Vert », allègue la plainte.

SMI, la plus grande décharge de l'État, manque d'espace. Son permis d'État délivré par le DEC expire en décembre 2025. Il a demandé à l'agence un nouveau permis pour ajouter 47 acres de nouvelle zone de revêtement de décharge et augmenter sa hauteur de 69,5 pieds – suffisamment pour fournir la capacité de poursuivre ses opérations jusqu'en 2040.

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Le principal plaignant dans le procès est le groupe environnemental Seneca Lake Guardian, qui a récemment mené une campagne publique pour tenter de contraindre SMI à fermer ses portes en 2025.

Les plaignants sont représentés par Philip Gitlen du cabinet d'avocats Whiteman, Osterman & Hanna d'Albany et Douglas Zamelis, un avocat spécialisé en environnement de Cooperstown. Gitlin est un ancien avocat général du DEC.

Le DEC est également défendeur dans un procès similaire en janvier 2022 contre la deuxième plus grande décharge de l'État, High Acres, pour des manquements présumés à atténuer les odeurs dans cette installation au sud-est de Rochester. L'affaire a été déposée quatre semaines seulement après la date d'entrée en vigueur de l'Amendement vert de l'État, qui garantit un droit constitutionnel à « un air pur, une eau propre et un environnement sain ».

Dans l’affaire High Acres, la Cour suprême du comté de Monroe a rejeté la décharge – mais pas le DEC – comme défendeur. Le juge John J. Ark a statué que « le respect de la Constitution n’est pas facultatif pour une agence d’État ».

Dans un appel contre cette décision du DEC, la procureure générale de l'État, Letitia James, a fait valoir que l'amendement vert ne peut être appliqué sans autoriser une législation de l'État qui précise la définition de « l'air pur » et les obligations juridiques expresses du DEC.

Les poursuites pour odeurs contre High Acres et Seneca Meadows sont des tests majeurs sur la façon dont le système judiciaire de l'État interprétera la portée de l'Amendement vert dans l'État de New York.

Alors que le juge Ark, qui a pris sa retraite, a statué que l'Amendement vert ne pouvait pas être utilisé comme outil d'application contre une entreprise privée, les plaignants dans les deux cas soutiennent que cela peut l'être – si les activités de l'entreprise sont étroitement associées à l'autorité de l'État.

Faisant écho aux arguments des plaignants actuellement en appel dans l'affaire High Acres, la plainte déposée aujourd'hui contre Seneca Meadows déclare :

« La réglementation, la surveillance et la surveillance sur place de la décharge par DEC constituent une participation significative à l'exploitation de la décharge. Les actes et omissions de SMI sont tellement liés aux politiques gouvernementales et sont de nature si gouvernementale qu'ils constituent une action gouvernementale ; et une telle action viole les droits constitutionnels des plaignants à l’air pur.

Sous la direction de la gouverneure Kathy Hochul, les deux décharges jouent un rôle clé dans la politique d'élimination des déchets de l'État. Tous deux importent la plupart de leurs déchets en dehors de la région des Finger Lakes, en grande partie de la ville de New York.

High Acres appartient à Waste Management Inc., la plus grande entreprise de gestion des déchets du pays. Seneca Meadows appartient à Waste Connections Inc., la troisième plus grande entreprise. Les deux sont cotés en bourse et tous deux sont basés au Texas. (Bien que le juge Ark ait rejeté High Acres comme défendeur, Waste Management a fait appel de l'ordonnance du juge de décembre 2022).

Joseph Campbell, président de Seneca Lake Guardian, s'est exprimé lors d'une conférence de presse à Albany en janvier, appelant les législateurs de l'État à bloquer l'agrandissement prévu de la décharge de Seneca Meadows.  Crédit : Kelly MarciniakJoseph Campbell, président de Seneca Lake Guardian, s'est exprimé lors d'une conférence de presse à Albany en janvier, appelant les législateurs de l'État à bloquer l'agrandissement prévu de la décharge de Seneca Meadows.  Crédit : Kelly Marciniak
Joseph Campbell, président de Seneca Lake Guardian, s'est exprimé lors d'une conférence de presse à Albany en janvier, appelant les législateurs de l'État à bloquer l'agrandissement prévu de la décharge de Seneca Meadows. Crédit : Kelly Marciniak

Les plaignants dans la plainte de Seneca Meadows sont SLG, Seneca Falls Environmental Action Committee (SFEAC), Waterloo Contractors Inc. (WCI) d/b/a Waterloo Container Co., Absolute Auto Repair inc., Valerie Sandals et Heather Bonetti.

SFEAC est un groupe environnemental basé à Seneca Falls, où résident la plupart de ses membres.

WCI, l'un des quelque 1 200 membres de SLG, fabrique des bouteilles de vin et des accessoires dans ses installations situées juste en face de la route nationale 414, depuis Seneca Meadows. Elle affirme que son activité a été affectée par les odeurs des décharges, le bruit, la circulation des camions et les mouettes.

Absolute Auto, qui est située à une courte distance au sud de la décharge sur la route 414, revendique des préjudices similaires.

« SMI, en ne contrôlant pas les vecteurs, tels que les goélands, a amené les mouettes à se percher et à déféquer sur la propriété de WCI et d'Absolute, dégoûtant les employés et les clients et interférant de manière déraisonnable avec les affaires », allègue la poursuite.

Sandlas, qui vit à Seneca Falls, à environ cinq kilomètres à l'est de la décharge, cite des problèmes pulmonaires liés aux odeurs de la décharge.

Bonetti est une assistante pédagogique à la Waterloo Middle School qui allègue que ses élèves ont été « distraits et écoeurés par les odeurs » de la décharge, qui est à cheval sur Seneca Falls et Waterloo.

Selon le procès, le DEC n’est « pas fiable » en tant qu’organisme chargé de protéger la communauté contre les polluants atmosphériques nocifs.

Les réglementations du DEC qui mettent en œuvre la loi nationale sur la conservation de l’environnement définissent un polluant atmosphérique comme un « produit chimique, poussière, composé, fumée, gaz, brouillard, odeur, fumée, vapeur, pollen ou toute combinaison de ceux-ci », indique le procès, en mettant l’accent sur le mot odeur. Le permis d'État de SMI comprend la même langue.

Les plaignants affirment que l'agence a l'autorité légale pour appliquer la réglementation, mais qu'elle ne l'a pas fait.

« DEC n'a jamais émis d'avis de violation à SMI pour odeur de décharge », affirme le procès.

La plainte vise à obtenir une ordonnance du tribunal pour interdire à l'agence d'approuver la demande de permis d'agrandissement de SMI.

Le DEC s'est déclaré organisme chef de file dans l'analyse de cette demande et a demandé à la décharge de préparer un projet de déclaration d'impact environnemental pour le projet.

En décembre 2022, l'agence a publié un projet de document de cadrage qui identifie (et limite) les problèmes qui doivent être abordés dans le DEIS.

Bien que le DEC ait été tenu de publier un document de cadrage final avant le 7 février 2023, selon le procès, l'agence n'en a toujours pas publié plus d'un an plus tard.

La poursuite note que les émissions atmosphériques de la décharge comprennent des produits chimiques cancérigènes pour l'homme. En outre, le ministère de la Santé de l’État a identifié un foyer de cancer du poumon « à proximité » de la décharge qui ne peut pas être facilement attribué à des causes courantes de la maladie, telles que le tabagisme ou l’exposition au radon.

Selon la plainte, le DEC n’a pas répondu à une demande d’informations du département de santé du comté de Seneca sur « le lien potentiel entre ces contaminants atmosphériques et le groupe de cancer ».

Plus précisément, le ministère de la Santé de Seneca, dans une lettre du 29 septembre 2023, a appelé le DEC à inclure dans son document de cadrage final l'identification et la mesure précises des constituants chimiques des gaz de décharge.

Le conseil municipal de Seneca Falls a également voté à l'unanimité l'adoption d'une résolution appelant l'État à enquêter sur les taux élevés de cancer du poumon dans les secteurs de recensement autour de Seneca Meadows, qui ont été détaillés dans un rapport de WaterFront.

Ce rapport a montré que les secteurs de recensement proches de SMI présentaient des cas étonnamment élevés de cancer du poumon par rapport aux secteurs de recensement périphériques au cours des périodes 2011-2015 et 2013-2017.

WaterFront a demandé au DOH de fournir des données plus récentes sur le cancer du poumon par secteur de recensement, mais l'agence a refusé de le faire. Plusieurs militants écologistes se sont plaints du fait que la décision du ministère de la Santé de « supprimer » les données protège les pollueurs.

Quelques mois plus tard, en réponse à une demande FOIL de WaterFront, le DOH a déclaré qu'il avait cessé de suivre les cas de cancer du poumon par secteur de recensement en 2017.

L'« incapacité du DEC à engager des poursuites contre SMI pour sa violation » de la loi de l'État sur la conservation de l'environnement a entraîné « la persistance d'odeurs persistantes et nocives provenant de la décharge », affirme la plainte d'aujourd'hui.

Toute approbation par le DEC de l'expansion proposée par SMI « continuerait et exacerberait les nuisances existantes » et interférerait avec les droits du grand public en vertu de l'amendement vert de l'État, déclare-t-il.

Kyle Black, directeur de Seneca Meadows, a déclaré qu'il n'était pas au courant du procès et n'avait aucun commentaire. Les responsables du DEC n’ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaires envoyée par courrier électronique.

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L'équipe Pacte Climat

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