Cette entreprise d’huile de palme opère-t-elle sur des terres forestières protégées ?

Les Amis de la Terre affirment que les méthodes d'approvisionnement d'Astra Agro Lestari empiètent sur les forêts protégées d'Indonésie, provoquant la déforestation. L’entreprise conteste cela.

Au cœur des forêts de l'île indonésienne de Sulawesi, un panache blanc perce la cime des arbres luxuriants. C'est le sous-produit d'une usine détenue et exploitée par Astra Agro Lestari, la deuxième plus grande entreprise d'huile de palme d'Indonésie.

Les sociétés productrices d'huile de palme doivent obtenir des autorisations gouvernementales pour opérer dans le domaine forestier du pays, et certaines zones ne peuvent pas être développées. Mais un nouveau rapport du groupe environnemental Les Amis de la Terre affirme qu'au moins 1 100 hectares de plantation d'AAL, soit environ 2 700 acres, semblent se trouver dans des zones de non-développement, en violation de la loi indonésienne.

« Nous constatons qu'AAL a une empreinte significative dans le domaine forestier indonésien, ce qui est préoccupant », a déclaré Gaurav Madan, responsable de la campagne sur les forêts et les terres chez les Amis de la Terre aux États-Unis.

Le rapport indique qu'il s'agit là d'un exemple de problèmes plus vastes dans une industrie dont les produits sont utilisés dans le monde entier dans des articles allant des collations aux détergents. Les Amis de la Terre ont déclaré que « les irrégularités permises, la corruption et le manque flagrant de transparence continuent de nuire au secteur indonésien de l'huile de palme ».

AAL conteste le fait qu'elle opère dans des zones de non-développement, arguant que les données accessibles au public sur lesquelles les Amis de la Terre se sont appuyés via Nusantara Atlas, une plateforme qui suit la conformité de l'huile de palme, ne reflétaient pas avec précision ses sites. Dans un communiqué, la société a déclaré : « Astra Agro et toutes ses filiales opèrent conformément aux lois et politiques applicables en Indonésie ».

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Le rapport des Amis de la Terre note la controverse sur les données, mais indique que l'Indonésie ne rend pas publics les permis de culture et que « l'entreprise n'est pas en mesure de fournir les preuves nécessaires pour étayer toutes ses affirmations ». Le différend « devrait contraindre le gouvernement indonésien, y compris le ministère des Affaires agraires et de l'aménagement du territoire, à examiner les cartes et les permis d'AAL », affirme le rapport.

AAL gère 41 filiales dans huit provinces d'Indonésie, selon le rapport. Ils opèrent sur environ 358 000 hectares de terres, selon les données de l'Atlas Nusantara. Sulawesi, une île en forme de lettre K, abrite sept de ces opérations.

Les plantations d'AAL sont immenses, a déclaré Danielle van Oijen, coordinatrice du programme forestier des Amis de la Terre Pays-Bas. Lors d'un voyage vers certains d'entre eux, van Oijen a découvert qu'elle et son équipage pouvaient « littéralement conduire pendant des heures parmi d'interminables rangées de palmiers et se perdre. Nous nous sommes perdus.

Chaque filiale doit acquérir un Hak Guna Usaha, un permis de droits de culture connu sous son abréviation HGU, en son propre nom pour commencer la plantation. Les ouvriers peuvent ensuite abattre des pans de forêt pour préparer le terrain aux palmiers à huile. Mais certaines parties de la forêt indonésienne sont interdites à de tels travaux, même si une entreprise obtient des permis – ce qui, selon les Amis de la Terre, est le cas pour certaines opérations d'AAL.

Uli Siagian, un militant des forêts et des plantations des Amis de la Terre Indonésie, a déclaré, à titre d'exemple, qu'AAL a déclaré avoir obtenu un permis d'exploitation pour un site dans les années 1970. Mais les archives du ministère de l'Environnement et des Forêts suggèrent que ces terres sont des forêts protégées qui ne peuvent pas être utilisées pour la production d'huile de palme, a déclaré Siagian.

Selon AAL, cette complexité tient en partie à la question de savoir quelles sections de la forêt le gouvernement indonésien a considérées comme protégées par le passé et à l’heure actuelle. Dans sa déclaration, la société a déclaré que « le ministère indonésien des Forêts et de l’Environnement a reclassé les zones forestières par étapes. Ainsi, il y a eu de nombreux cas de restitution d’une partie de la zone HGU à une zone forestière, même si la HGU avait été obtenue bien avant ».

Déforestation et risques environnementaux

La déforestation a ralenti en Indonésie entre 2016 et 2021. Mais elle a repris en 2022 et 2023, en partie grâce à la production d'huile de palme, selon le rapport. « Sulawesi, Kalimantan et la Papouasie sont des frontières de la déforestation », a déclaré van Oijen.

Greenpeace, un réseau de campagne mondial indépendant qui n'est pas affilié au rapport, a noté que la déforestation varie selon l'industrie. La plupart n'abattent pas tous les arbres d'origine sur leurs sites, mais « avec l'huile de palme, vous pouvez entièrement défricher les forêts pour créer des plantations de palmiers à huile », a déclaré Refki Saputra, un militant forestier de Greenpeace.

Pour sa part, AAL a déclaré qu’elle n’avait pas dégagé de nouveaux terrains pour une expansion depuis 2015.

La production entraîne de nouveaux risques environnementaux, ont déclaré les Amis de la Terre.

Selon Siagian, avant qu'AAL ne mène ses activités dans des régions comme Sulawesi ou Kalimantan, les communautés locales pouvaient s'approvisionner en eau dans les rivières et ruisseaux voisins sans se soucier de la contamination.

« Mais après qu'Astra ait opéré là-bas », a déclaré Siagian, « la source d'eau est polluée par la plantation de palmiers à huile ». Les pesticides et les herbicides, tous deux couramment utilisés dans les plantations de palmiers à huile indonésiennes, ont rendu les eaux de surface inutilisables pour cuisiner, se baigner et boire, a-t-elle déclaré.

AAL n'a pas répondu à l'affirmation de Siagian selon laquelle ses opérations étaient responsables de la pollution de l'eau. Un rapport de 2023 réalisé pour l'entreprise par EcoNusantara, engagé pour enquêter sur les plaintes concernant AAL, a déclaré que des tests d'eau dans un village de Sulawesi ont révélé une pollution aux nitrites dans un puits et de bonnes conditions ailleurs dans cette communauté.

Le rapport d'EcoNusantara ajoute que « toutes les parties doivent s'affirmer et collaborer dans le processus visant à révéler la vérité à travers une étude plus approfondie ».

Siagian se dit également préoccupée par la rareté des eaux souterraines. Siagian a déclaré que certaines familles qui puisaient leur eau dans des puits peu profonds ont dû creuser plus profondément, souvent au moins 50 pieds, pour trouver quelque chose de propre.

Ces défis environnementaux croissants surviennent alors que la crise climatique aggrave les inondations ici. Cela pousse les peuples autochtones à quitter les terres qu'ils habitent depuis des générations, a déclaré Siagian.

Le groupe braque les projecteurs sur les investisseurs

Des rapports antérieurs sur AAL, dont celui des Amis de la Terre en 2022, ont incité de grandes entreprises de biens de consommation à exclure l’entreprise de leurs chaînes d’approvisionnement.

Les Amis de la Terre font également pression sur les grands investisseurs pour qu’ils se retirent. Les actionnaires de la société mère d'AAL, PT Astra International Tbk, comprennent BlackRock, Vanguard et Capital Group.

« Ces entreprises multimilliardaires et des financiers encore plus puissants continuent de permettre à l'huile de palme de conflit d'AAL d'être vendue sur le marché mondial », a déclaré Madan, utilisant un terme qui fait référence à l'huile de palme provenant de zones où des violations présumées de l'environnement ou des droits de l'homme sont présumées.

Mais certains investissements se font via des fonds indiciels, la société mère d'AAL étant automatiquement considérée comme une grande société asiatique. C'est le cas de BlackRock, qui a voté contre les directeurs et commissaires d'Astra International en 2023 en raison de « la manière dont la direction gérait les risques importants liés à la production d'huile de palme ». Vanguard, quant à lui, est l’un des principaux investisseurs via deux fonds indiciels internationaux.

« En vertu de la politique de l'entreprise, nous ne commentons pas les sociétés du portefeuille dans lesquelles nos fonds investissent en dehors des informations publiées disponibles sur notre site Web Stewardship », a déclaré Vanguard dans un communiqué.

Ni BlackRock ni Capital Group n'ont fourni de commentaires sur cette histoire.

Certains investisseurs ont néanmoins rompu leurs liens. La banque centrale de Norvège a annoncé en février qu'elle n'inclurait plus l'entreprise dans son fonds de pension gouvernemental mondial « en raison du risque inacceptable que l'entreprise contribue ou soit responsable de graves dommages environnementaux ».

« C'est une entreprise qui a un problème et qui doit être tenue pour responsable », a déclaré Madan à propos d'AAL. « Ils profitent de ces lacunes administratives et de la faiblesse des structures de gouvernance pour exploiter la terre et exploiter les communautés qui y vivent. »

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