Attaqués de toutes parts : des oiseaux échassiers nichent dans les îles du port de New York

Les oiseaux migrateurs sont confrontés à la perte d’habitat en raison du développement, de la prédation, des perturbations humaines et du changement climatique.

Pour les amateurs d'oiseaux comme pour les résidents ordinaires, la vue d'oiseaux migrateurs sauvages et colorés comme la grande aigrette ou le bihoreau à couronne noire, dans une ville dense et bruyante comme New York, est quelque chose à voir.

Chaque printemps, ces oiseaux échassiers migrent vers les îles inoccupées le long de la côte de la ville, ainsi que vers certaines zones du continent, pour se reproduire et chercher de la nourriture. Depuis quatre ans, Shannon Curley, chercheuse postdoctorale à Cornell, se rend sur ces îles pour coordonner l'enquête annuelle sur les hérons nicheurs de la New York City Bird Alliance.

« Lorsque vous vous trouvez sur certaines de ces îles, vous avez à droite des centaines d’oiseaux en train de nicher, et à gauche, vous avez la skyline de New York. C’est une expérience vraiment hors du commun », a déclaré Curley.

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Depuis 1985, l’alliance pour les oiseaux surveille en permanence les habitudes de nidification de 10 espèces d’échassiers qui apparaissent chaque printemps et s’efforce de conserver leurs habitats à long terme. En mai 2022, ils ont même observé le grand héron bleu, un oiseau plus solitaire, nichant sur une île de l’East River appelée Mill Rock, le premier nid confirmé dans le comté de New York.

« Chaque fois que nous sortons et que nous les voyons », a déclaré Dustin Partridge, directeur du climat et de la résilience à la New York City Bird Alliance, « je suis toujours frappé par le fait qu'il s'agit littéralement de dinosaures. Il y a des dinosaures qui vivent dans le port de New York. »

La durée de l’enquête n’a pas entamé l’enthousiasme de ceux qui la mènent.

Bien que leurs habitudes de nidification soient probablement antérieures à la ville de New York dans sa forme moderne, ces échassiers sont constamment confrontés à une perte d'habitat en raison des aménagements côtiers, des perturbations humaines, de la prédation et de l'élévation du niveau de la mer. Leur santé et leur comportement peuvent également être affectés par les polluants ou les contaminants présents dans les cours d'eau locaux.

Actuellement, ces oiseaux échassiers nichent sur six des nombreuses petites îles inoccupées qui jalonnent le littoral de la ville. Bien qu'ils soient capables de s'acclimater à une faible présence humaine, la présence humaine dans leur région peut amener des colonies entières d'oiseaux échassiers à abandonner une île, ou à ne pas y revenir l'année suivante.

« Il est important de ne pas s’approcher des îles où il y a des panneaux indiquant la nidification des oiseaux », a déclaré Curley. « Nous ne voulons pas perdre la colonie parce qu’une personne a décidé d’aller faire un feu de camp sur une île. »

Les humains peuvent également avoir des impacts indirects sur ces populations d’oiseaux. Selon l’Alliance pour les oiseaux, lorsque les résidents locaux relâchent des prédateurs tels que les ratons laveurs dans les espaces verts le long de la côte, cela a également des conséquences imprévues. On sait que les ratons laveurs nagent jusqu’aux îles à leur portée, s’attaquant aux petits échassiers et à leurs poussins. Les oiseaux comme les aigrettes neigeuses et les ibis nichent souvent dans des arbustes plus près du sol, ce qui les rend plus vulnérables à ce type de prédateurs.

Il y a deux ans, les hérons ont abandonné l'île Subway dans la baie de la Jamaïque, en grande partie à cause de la présence de ratons laveurs.

« C’était autrefois l’île la plus abondante et la plus diversifiée de la baie de la Jamaïque », a déclaré Partridge. « En 2022, nous sommes arrivés et c’était silencieux – il n’y avait aucun oiseau là-bas. Tout ce qui restait derrière, c’était beaucoup de traces et d’excréments de ratons laveurs et quelques carcasses mangées. »

Les aigrettes neigeuses nichent souvent dans des buissons plus près du sol, ce qui les rend plus vulnérables aux prédateurs comme les ratons laveurs. Crédit : Avec l'aimable autorisation de NYC Bird AllianceLes aigrettes neigeuses nichent souvent dans des buissons plus près du sol, ce qui les rend plus vulnérables aux prédateurs comme les ratons laveurs. Crédit : Avec l'aimable autorisation de NYC Bird Alliance
Les aigrettes neigeuses nichent souvent dans des buissons plus près du sol, ce qui les rend plus vulnérables aux prédateurs comme les ratons laveurs. Crédit : Avec l'aimable autorisation de NYC Bird Alliance

Les perturbations humaines et l’augmentation des prédateurs peuvent entraîner une perte d’habitat pour ces espèces d’oiseaux, qui ont déjà été extrêmement affectées par le développement des côtes urbaines à des fins industrielles et résidentielles. Lorsque les oiseaux perdent régulièrement des zones de nidification sûres, cela peut avoir un impact sur leur nombre d’individus.

« Si les efforts de reproduction échouent année après année, vous risquez de perdre des oiseaux », a déclaré Joanna Burger, écologue comportementale à Rutgers-New Brunswick. « Une aigrette élève un seul poussin au lieu de trois pendant un certain nombre d’années, ce qui diminue globalement la population – même si la colonie est toujours là – car il y a de moins en moins de jeunes oiseaux pour rejoindre la population reproductrice. »

Ces oiseaux échassiers sont également confrontés à une contamination potentielle de leur alimentation. Ce sont des prédateurs de haut niveau : ils mangent de tout, des poissons aux crustacés, en passant par les amphibiens et les rongeurs. Cela signifie également qu'ils constituent d'importants indicateurs de la santé du port.

« En 70 ans, nous avons modifié l’environnement le long de la côte du New Jersey et de celle de Long Island », a déclaré Burger. « Ce n’est pas beaucoup de temps pour avoir modifié l’environnement des oiseaux nicheurs qui vivent le long de la côte depuis des milliers d’années. »

Les hérons ne sont revenus sur les îles du port de New York qu'après l'adoption de la loi sur la propreté de l'eau de 1977. Les métaux lourds peuvent s'accumuler dans le sang, les œufs et les plumes des hérons, ce qui affecte négativement leur comportement et alerte les écologistes qui les étudient, comme Burger, sur les niveaux de contaminants dans les cours d'eau locaux.

Aujourd'hui, les contaminants métalliques sont moins préoccupants puisque les niveaux de plomb et de cadmium trouvés dans ces oiseaux ont régulièrement diminué au cours du dernier demi-siècle, a déclaré Burger, en grande partie en raison de nouvelles réglementations imposées sur l'utilisation de ces métaux dans la peinture et les batteries.

Depuis le début du siècle, les niveaux de mercure dans les oiseaux n’ont pas diminué de manière significative en raison des émissions des centrales électriques au charbon du monde entier. Le mercure est un « polluant mondial », ce qui signifie qu’il peut parcourir de nombreux kilomètres dans l’atmosphère avant de se déposer sur terre, souvent par l’intermédiaire des précipitations.

En avril, l’administration Biden a publié les révisions finales des normes sur le mercure et les substances toxiques dans l’air (MATS), qui pourraient réduire la quantité de mercure émise par les centrales électriques situées aux États-Unis.

« Certains diront que l’effet des contaminants est minime par rapport à l’effet de la fragmentation ou de la perte d’habitats », a déclaré Burger. « Et même si c’est vrai, il est toujours important de réduire tous les effets négatifs possibles, car certains d’entre eux sont impossibles à réduire. »

Un héron à couronne jaune prend soin de ses poussins sur Governors Island, dans le port de New York. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Bruce YoltonUn héron à couronne jaune prend soin de ses poussins sur Governors Island, dans le port de New York. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Bruce Yolton
Un héron à couronne jaune prend soin de ses poussins sur Governors Island, dans le port de New York. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Bruce Yolton

Selon l'Alliance des oiseaux, ces oiseaux ont été observés en train de chercher de la nourriture jusqu'à Yonkers, à 22 km au nord de Manhattan, pour se nourrir et nourrir leurs poussins. Lorsque les plages, les marais et les zones humides sont aménagés pour d'autres usages ou détruits par l'érosion, les échassiers n'ont plus accès à la nourriture.

Ces dernières années, le département des parcs de la ville de New York, en partenariat avec le Natural Areas Conservancy, a mené des projets visant à restaurer les marais et les zones humides le long du littoral de la ville, offrant d'importantes possibilités d'alimentation aux échassiers et des zones de nidification aux oiseaux de rivage migrateurs.

Une autre zone côtière urbaine, les New Jersey Meadowlands, un système de zones humides et de marais qui bordent la rivière Hackensack, se trouve à quelques kilomètres à l'ouest de la ville de New York. Ici, le bihoreau à couronne noire, ainsi que le bihoreau à couronne jaune, ont été observés depuis le début des travaux de restauration et de conservation écologiques. Dans le New Jersey, ces espèces d'oiseaux sont classées comme menacées, mais pas à New York, ce que déplore Partridge.

Selon Teresa Doss, codirectrice et scientifique en chef de la restauration au Meadowlands Research and Restoration Institute, les trois quarts des 20 000 acres de Meadowlands ont été perdus à cause du développement, dont une grande partie peut être attribuée à l'utilisation industrielle et résidentielle et aux décharges.

Un jeune héron de nuit à couronne jaune est aperçu dans les prairies du New Jersey. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Mike TursoUn jeune héron de nuit à couronne jaune est aperçu dans les prairies du New Jersey. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Mike Turso
Un jeune héron de nuit à couronne jaune est aperçu dans les prairies du New Jersey. Crédit : Avec l'aimable autorisation de Mike Turso

« Nous avons toutes ces zones qui sont des marais comblés, mais ce sont des espaces ouverts », a déclaré Doss. « Ce que nous constatons, c'est que lorsqu'on les laisse tranquilles, la nature reprend automatiquement ses droits. Nous cherchons à voir comment nous pouvons contribuer à la réhabilitation de ces décharges et créer des systèmes d'habitats qui peuvent accueillir de nombreuses espèces d'oiseaux migrateurs. »

Le Meadowlands Institute envisage d’installer des récifs coralliens artificiels pour soutenir la vie marine tout en limitant l’érosion des marais le long de la côte. La restauration et le renforcement des zones humides et des marais le long du littoral urbain sont non seulement d’une importance capitale pour soutenir la nidification des hérons, qui ont besoin d’une certaine altitude pour survivre aux ondes de tempête, mais aussi pour la présence humaine continue. Les zones humides offrent une protection importante contre les inondations pour les communautés côtières, en particulier lorsque le niveau de la mer monte et que les précipitations augmentent en raison du changement climatique.

« Quand on pense à l’infrastructure naturelle qui existe ici, on pense aux zones humides qui filtrent l’eau et qui atténuent les inondations », a déclaré Doss. « On pense à la forêt et aux prairies, qui peuvent piéger le carbone et aider à purifier l’eau et la pluie. »

La restauration des habitats des échassiers signifie également une protection supplémentaire contre les inondations pour les communautés côtières.

Les côtes urbaines, même celles qui ont une longue histoire de dégradation environnementale et de développement commercial et industriel, peuvent encore abriter une gamme incroyablement diversifiée d’espèces d’oiseaux migrateurs. Bien qu’il soit peu probable que les communautés côtières cèdent leur territoire aux oiseaux qui nichaient et se nourrissaient autrefois librement le long des estuaires de l’Hudson, la coexistence semble possible.

Grâce à une restauration écologique étendue des espaces verts restants disponibles le long de la côte et dans la baie, ainsi qu'en limitant l'interférence humaine dans les zones de nidification des échassiers, ces derniers peuvent poursuivre leur pèlerinage annuel vers les rives de la ville.

« Si vous imaginez les côtes sauvages du Maine, les plages de Cape Cod ou n’importe laquelle de ces régions sauvages du nord-est, » a déclaré Partridge. « Penser que la ville de New York abrite une population d’échassiers qu’elle n’a pas, cette zone où ces populations sont si denses, pour moi, c’est quelque chose de magique. »

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