Alors que l’EPA envisage des négociations sur le site de cendres de charbon de Mobile, en Alabama, le juge fédéral rejette le procès environnemental pour des raisons techniques

Alabama Power rassemble des boues toxiques dans une fosse au-dessus de Mobile Bay. Est-ce qu’il y restera ?

MOBILE, Alabama—Un juge fédéral a rejeté une poursuite contre Alabama Power intentée par Mobile Baykeepers concernant le stockage par le service public de plus de 21 millions de tonnes de cendres de charbon, une boue toxique, dans une fosse sans revêtement au-dessus de Mobile Bay.

Mobile Baykeepers, une organisation à but non lucratif environnementale basée dans le sud de l’Alabama, allègue que le plus grand service public de l’État enfreint la loi fédérale en ne se conformant pas aux exigences environnementales concernant la fermeture prévue de sa fosse à cendres de charbon à Plant Barry.

Dans une ordonnance de 40 pages rendue jeudi, un juge fédéral nommé par le GOP a rejeté la poursuite de Mobile Baykeeper sans préjudice, écrivant que la question n’est pas encore mûre pour un contrôle judiciaire.

L’ordonnance de jeudi a également révélé qu’Alabama Power et l’Environmental Protection Agency entameraient des négociations de règlement sur le stockage des cendres de charbon sur le site dès ce mois-ci.

Dans un communiqué, Barry Brock, directeur du bureau d’Alabama du Southern Environmental Law Center, a déclaré que les plaignants dans cette affaire envisageaient toutes les options pour aller de l’avant. Les avocats de SELC ont représenté Mobile Baykeeper dans le cadre du litige déposé en septembre 2022.

« Nous ne sommes pas d’accord avec la décision de la Cour et explorons toutes les options de Baykeeper à l’avenir », a déclaré Brock. « Cette ordonnance ne tient pas compte du fait que le projet de réduction des cendres de charbon d’Alabama Power à l’usine Barry met en danger Mobile Bay et ne répond pas aux normes fédérales. »

Anthony Cook, un représentant d’Alabama Power, a déclaré jeudi après-midi que la société était satisfaite de la décision du tribunal mais n’avait aucun autre commentaire.

Qu’est-ce que la cendre de charbon ?

Les cendres de charbon sont un terme générique qui fait référence à plusieurs déchets générés par le processus de combustion du charbon pour la production d’électricité, techniquement connus sous le nom de résidus de combustion du charbon, ou CCR. Ces déchets peuvent comprendre des cendres volantes, des cendres résiduelles, des scories de chaudière et des boues de désulfuration des gaz de combustion. Les déchets peuvent contenir des produits chimiques hautement toxiques pour les humains et les animaux et nocifs pour l’environnement, notamment du mercure, du cadmium et de l’arsenic, selon l’EPA.

Souvent, les services publics d’énergie combinent ces déchets avec de l’eau et les stockent dans des étangs dans ou à proximité des centrales électriques, une pratique critiquée par les groupes environnementaux car elle risque de contaminer les eaux souterraines. Actuellement, l’Alabama compte neuf sites d’élimination de cendres de charbon dans tout l’État, dont la plupart sont situés à proximité de cours d’eau.

En 2012, plus de 470 centrales électriques au charbon dans 47 États et à Porto Rico avaient déjà généré environ 110 millions de tonnes de cendres de charbon, l’un des plus grands flux de déchets industriels du pays, selon l’EPA.

En 2015, l’agence a adopté une nouvelle règle sur les cendres de charbon, prévoyant une série d’exigences en matière d’élimination sûre. Mais un rapport de 2019 de l’Environmental Integrity Project et d’autres groupes de défense a révélé que 91 % des centrales au charbon disposaient encore de décharges de cendres ou de bassins de déchets qui laissent échapper de l’arsenic, du plomb, du mercure, du sélénium et d’autres métaux dans les eaux souterraines à des niveaux dangereux, menaçant souvent les cours d’eau. , rivières et nappes d’eau potable.

La loi fédérale exige désormais que les fermetures des unités dites de combustion résiduelle du charbon (CCR) soient conformes aux réglementations fédérales ou aux réglementations adoptées par l’État qui, au minimum, sont aussi protectrices des humains et de l’environnement que les exigences fédérales.

Jusqu’à présent, l’EPA a approuvé les projets de trois autres États concernant la fermeture d’unités CCR. Mais les responsables de l’EPA, après avoir examiné le plan de l’Alabama, ont déterminé qu’il ne répondait même pas aux exigences minimales énoncées dans la loi fédérale concernant la protection, la surveillance et le nettoyage des eaux souterraines.

Le gardien de la baie mobile dépose une plainte

En septembre 2022, Mobile Baykeeper et le Southern Environmental Law Center ont intenté une action contre Alabama Power pour son projet de plafonner de manière permanente les cendres de charbon stockées dans l’installation de la zone mobile du service public, Plant Barry.

«Cette action citoyenne conteste le plan de fermeture illégal de la défenderesse Alabama Power Company visant à stocker en permanence des millions de tonnes de cendres de charbon et de polluants toxiques dans un bassin de retenue sans revêtement et fuyant à sa centrale électrique James M. Barry dans le comté de Mobile, Bucks, Alabama,  » dit le costume. « Ce plan continuera à retenir les eaux souterraines et d’autres liquides dans le bassin de retenue et laissera les cendres de charbon sous la nappe phréatique, où les cendres de charbon continueront à lessiver des polluants dans les eaux publiques des États-Unis et de l’Alabama indéfiniment, le tout en violation de la loi. la Loi sur la conservation et la récupération des ressources et la Règle sur les résidus de combustion du charbon, adoptées conformément à la Loi.

Mobile Baykeeper et SELC ont demandé au tribunal de rendre un jugement déclaratoire selon lequel Alabama Power viole la loi fédérale et d’ordonner au service public de déposer un plan de fermeture « qui satisfait aux exigences de la loi et de la règle en éliminant les liquides libres du charbon de l’usine Barry ». cendre; exclure la possibilité d’une retenue future d’eau, de sédiments ou de boues ; et éliminer l’infiltration des eaux souterraines et d’autres liquides dans les cendres de charbon d’Alabama Power, comme l’exige la règle CCR.

Alabama Power a soutenu à plusieurs reprises devant les tribunaux et lors d’audiences publiques que son projet de plafonnement était conforme à la loi fédérale.

Un dirigeant d’Alabama Power, qui possède la plupart des unités CCR de l’État, a affirmé lors d’une audience de l’EPA en septembre que les bassins de stockage du service public étaient « structurellement solides ». Susan Comensky, vice-présidente des affaires environnementales d’Alabama Power, a déclaré aux responsables de l’EPA que permettre à l’entreprise de « plafonner » les déchets CCR en place, même dans des fosses sans revêtement, ne présentera pas de risques significatifs pour la santé humaine ou environnementale.

« Même aujourd’hui, avant que la fermeture ne soit complète, nous ne connaissons aucun impact sur les sources d’eau potable dans ou autour des étangs de cendres d’Alabama Power », a déclaré Comensky.

Cependant, Alabama Power a été condamnée à plusieurs amendes pour avoir déversé des déchets de cendres de charbon dans les eaux souterraines.

En 2019, le Département de la gestion de l’environnement de l’Alabama (ADEM) a infligé au service public une amende de 250 000 $ après que la surveillance des eaux souterraines sur un site d’élimination de la rivière Coosa à Gadsden ait révélé des niveaux élevés d’arsenic et de radium, selon des documents réglementaires.

En 2018, l’ADEM a infligé une amende totale de 1,25 million de dollars à cinq centrales électriques de l’Alabama pour contamination des eaux souterraines, selon les dossiers. Dans son ordonnance d’amende, l’agence a cité les propres données d’analyse des eaux souterraines du service public, qui ont montré des niveaux élevés d’arsenic, de plomb, de sélénium et de béryllium.

Le juge d’instance recommande de permettre au procès d’avancer, mais le juge fédéral renverse le cap

En septembre 2023, un an après le dépôt initial de la plainte, la juge d’instance américaine Sonja Bivins a publié un rapport et une recommandation visant à permettre au procès de Mobile Baykeeper d’aller de l’avant. Bivins a été la première personne de couleur à être nommée juge d’instance dans le district sud de l’Alabama.

Dans son rapport, Bivins a spécifiquement rejeté les arguments de maturité d’Alabama Power qu’un juge fédéral adopterait plus tard.

« Comme cela a été plaidé, Baykeeper a allégué un préjudice qui ne dépend pas d’événements futurs hypothétiques », indique en partie le rapport. « Considérant les allégations de Baykeeper comme vraies, la Cour rejette l’argument de maturité d’Alabama Power. »

Cependant, dans sa décision de jeudi, la juge Kristi DuBose a rejeté la recommandation de Bivins, se rangeant plutôt du côté de la plus grande entreprise de services publics de l’État en rejetant la poursuite sans préjudice.

Ordonner à Alabama Power de soumettre un plan de fermeture conforme à la loi fédérale, a écrit le juge, « ne rendrait pas « substantiellement probable » que la lixiviation des cendres de charbon de l’usine Barry cesse dans un avenir proche.

Ce n’est qu’à une date « beaucoup plus tôt que l’achèvement du projet de clôture » ​​que la poursuite de Baykeeper serait prête à être intentée devant un tribunal, a écrit le juge. Le système de couverture final d’Alabama Power pour le bassin à cendres de Plant Barry ne devrait pas être achevé avant au moins août 2030, selon des documents judiciaires.

DuBose, nommé par George W. Bush, a également été conseiller juridique principal du sénateur américain de l’époque, Jeff Sessions, de 1997 à 1999.

Que ce passe t-il après?

Alors que Mobile Baykeeper et SELC ont déclaré qu’ils exploreraient toutes les options pour aller de l’avant en ce qui concerne le litige actuel, l’ordonnance de jeudi a révélé les négociations de règlement à venir et les nouvelles sur d’autres fronts liés au site de cendres de charbon de Plant Barry.

Une lettre soumise au tribunal expose un processus pour les prochaines négociations de règlement entre l’EPA et Alabama Power concernant le stockage des cendres de charbon à l’usine Barry.

« Au cours de notre conversation avec Mme Redleaf Durbin, l’EPA et Alabama Power ont convenu qu’une première étape efficace dans nos discussions serait de planifier une réunion dès la mi-janvier 2024″, a écrit un représentant d’Alabama Power dans la lettre adressée à l’EPA. « Dès que nous pouvons finaliser une date et une heure, les équipes techniques de l’EPA et d’Alabama Power peuvent se réunir, analyser les préoccupations techniques et géologiques de l’EPA et discuter des méthodes et approches potentielles pour résoudre tous les problèmes restants du CCR à l’usine Barry. »

Cade Kistler, gardien de baie chez Mobile Baykeeper, a déclaré que la décision de jeudi ne change rien à la sombre réalité selon laquelle les Alabamiens doivent s’inquiéter des dommages environnementaux imposés par le stockage des cendres de charbon à l’usine Barry.

« Stocker des millions de tonnes de cendres sur les rives de la rivière Mobile constitue un risque catastrophique que nous ne pouvons pas nous permettre de prendre », a déclaré Kistler. « Cette décision ne change rien au fait que ces cendres de charbon se trouvent dans les eaux souterraines, lessivant de polluants nocifs et risquant de provoquer un déversement catastrophique en cas d’ouragans ou d’inondations. »

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