Déclarant une épidémie de « déchets toxiques », Baltimore cible les fabricants et les emballages de plastique dans le dernier exemple de litige relatif aux plastiques

« Chaque communauté a le même problème », déclare un avocat représentant Baltimore à propos des déchets plastiques. C'est l'une des premières villes à poursuivre en justice les entreprises qui créent ces déchets.

Fatiguée des emballages de chips et autres déchets plastiques à usage unique qui obstruent les cours d'eau, jonchent les espaces publics et créent une pollution atmosphérique lorsqu'ils sont brûlés, la ville de Baltimore a saisi la justice pour demander réparation.

Les autorités municipales et leurs avocats affirment que les géants mondiaux des boissons PepsiCo et Coca-Cola, ainsi que six autres sociétés, ont eu recours à des pratiques commerciales trompeuses et créé une nuisance publique, tout en nuisant à la santé publique et à l'environnement, selon le procès qu'ils ont intenté à la fin de la semaine dernière. .

Ce faisant, Baltimore s’ajoute à une vague de litiges liés au plastique au milieu d’un corpus de connaissances en expansion rapide détaillant comment la production en plein essor et la gestion inefficace des déchets nuisent à la planète et menacent la santé publique. Le procès de Baltimore, l'un des premiers du genre pour une ville américaine, affirme que les entreprises savaient que les plastiques jetés jonchaient les rues et contamineraient les cours d'eau, mais ont plutôt laissé la responsabilité et les coûts du nettoyage, qui s'élèvent à des dizaines de millions de dollars par an, au gouvernement local. .

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L'une des nombreuses façons dont le procès prétend que le plastique nuit au public, il cite les émissions atmosphériques toxiques provenant de l'incinérateur de déchets privé très controversé du sud de Baltimore, où la ville envoie une grande partie de ses déchets pour être brûlés.

Les autorités s'efforcent de faire de Baltimore « une ville plus verte et plus résiliente » et « une ville qui donne la priorité à la santé de nos résidents », a déclaré le maire Brandon M. Scott dans un communiqué de presse. « Mais lorsque de mauvaises entreprises ont porté atteinte aux terres et à l'eau de notre ville, elles doivent être tenues pour responsables, et c'est l'objectif de cette poursuite. »

PepisCo et Coca-Cola n'ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

Mais plus tôt ce mois-ci, un représentant de PepsiCo a fait une déclaration à Pacte Climat au sujet d’autres litiges similaires concernant les déchets plastiques dans lesquels la société était défenderesse : « Les déchets d’emballages sont un problème sérieux qui nécessite la collaboration de nombreuses parties prenantes. PepsiCo s'efforce de faire partie de la solution et poursuit ses objectifs pour améliorer et renforcer ses programmes de recyclage.

Parmi les autres sociétés poursuivies par Baltimore figurent WR Grace, une société basée dans le Maryland qui fabrique des produits chimiques utilisés dans la fabrication de plastiques, et Frito-Lay, une filiale de PepsiCo basée au Texas. WR Grace n’a pas non plus immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Le procès demande un montant non précisé en compensation financière et en dommages-intérêts punitifs, y compris les coûts supportés par la ville pour « nettoyer et éliminer les détritus des accusés, passés, présents et futurs ».

Un outil de suivi des litiges liés au plastique, affilié à la faculté de droit de l'Université de New York, recense plus de 60 poursuites intentées depuis 2015 devant les tribunaux étatiques ou fédéraux.

Les plaignants comprenaient des individus ainsi que des groupes environnementaux tels que Greenpeace, le Sierra Club et l'Earth Island Institute. Plus récemment, les gouvernements ont commencé à poursuivre en justice les fabricants de plastique ou les entreprises qui utilisent des emballages en plastique. Certains ont cité la Clean Water Act, mais les plaignants déposent souvent leurs contestations sur la base des lois sur les nuisances publiques ou les fausses réclamations.

Le litige relatif aux déchets plastiques de Baltimore fait suite à un précédent procès intenté par la ville fin 2022 pour tenir six fabricants de cigarettes responsables de dizaines de millions de filtres de cigarettes jonchés de déchets, qui sont fabriqués à partir de fibres plastiques.

Ce procès est toujours en cours devant les tribunaux. Un juge fédéral a récemment renvoyé l'affaire devant la Circuit Court de la ville de Baltimore, où elle avait été initialement déposée. La nouvelle affaire se trouve au même endroit.

Le procès intenté la semaine dernière « est le résultat d'une politique malavisée de la part des fabricants de plastique », dans laquelle ils ont décidé qu'ils pourraient économiser de l'argent en fabriquant des bouteilles et des emballages à usage unique, puis en laissant leurs produits être jetés dans les déchets, a déclaré l'avocat d'Annapolis, Roy Mason, dont la société, Smouse & Mason, fait partie de ceux qui représentent Baltimore dans le nouveau procès et dans l'affaire du filtre à cigarettes.

Les emballages et les bouteilles en plastique se décomposent en microplastiques et en nanoplastiques encore plus petits qui se retrouvent dans l'approvisionnement en eau de la ville. Cela expose les résidents de Baltimore au risque d'ingérer des produits chimiques toxiques présents dans les plastiques et de tomber malades, affirme le procès.

La cheminée de l'incinérateur de déchets WIN est visible près de l'Interstate 95 à Baltimore.  Crédit : Eva Hambach/AFP via Getty Images
La cheminée de l'incinérateur de déchets WIN est visible près de l'Interstate 95 à Baltimore. Crédit : Eva Hambach/AFP via Getty Images

Le procès de 71 pages indique que certains déchets plastiques à Baltimore sont brûlés dans l'incinérateur WIN Waste (anciennement Wheelabrator et BRESCO) dans le sud de Baltimore, une source de longue date d'émissions atmosphériques toxiques.

L'incinérateur lui-même et sa relation contractuelle avec la ville ont récemment fait l'objet d'une plainte fédérale en matière de droits civils déposée par des défenseurs de la justice environnementale auprès de l'Agence américaine de protection de l'environnement. Pacte Climat a rapporté en mai que les défenseurs de l'environnement affirment que l'incapacité de la ville à s'éloigner de l'incinération des déchets viole la loi fédérale sur les droits civiques en nuisant de manière disproportionnée aux résidents hispaniques et noirs de la région.

La ville n’a pas créé le problème des déchets plastiques généralisés et n’a « pas d’autre choix que d’essayer d’éliminer ces produits de la meilleure façon possible », dans les limites du budget, a déclaré Mason lorsqu’on l’a interrogé sur l’incinérateur.

Dans le procès sur les plastiques, la ville affirme que les accusés ont créé un « faux récit » autour de l’efficacité du recyclage des plastiques.

Pour l’étayer, il cite un rapport de février 2024 du Center for Climate Integrity qui « détaille la longue histoire de mensonges et de tromperies commises par les industries pétrolière et plastique pour dissimuler la vérité sur le danger des plastiques pour l’environnement et pour la santé publique ». , afin de maintenir la capacité de fabriquer et de vendre les produits aux résidents de villes comme Baltimore.

Le procès décrit les déchets plastiques comme « toxiques » et leur accumulation comme une « épidémie nuisible ».

« Chaque communauté a le même problème », a déclaré Mason lundi dans une interview. « C'est juste que Baltimore est l'une des premières villes à intenter une action en justice pour tenter de faire payer aux auteurs de cette affaire le prix » du nettoyage et de la prévention de la pollution par les déchets plastiques. « Nous espérons que ce litige inspirera d’autres villes à engager des poursuites similaires. »

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