Alors que l'ouragan Beryl se dirigeait vers le Texas, les scientifiques ont découvert que le réchauffement provoqué par l'homme intensifiait ses vents et ses pluies

Toutes les recherches récentes sur le réchauffement climatique et les tempêtes tropicales montrent la menace croissante qui pèse sur les États insulaires en développement et d’autres zones côtières vulnérables.

Le réchauffement climatique causé par la pollution causée par les combustibles fossiles a amplifié l'ouragan Beryl lors de sa poussée inhabituellement précoce du début du mois de juillet, du cœur de l'océan Atlantique tropical jusqu'à la côte du Texas, ont déclaré des scientifiques vendredi.

Beryl a maintenu sa force de tempête tropicale en passant dans le golfe du Mexique et s'est renforcée dimanche à l'approche de la côte centrale du Texas, avec des alertes d'ouragan s'étendant de High Island à Sabine Pass. Le National Hurricane Center prévoit que la tempête touchera terre tard dimanche ou tôt lundi en tant que tempête de catégorie 1 avec des vents de 135 km/h.

Entre-temps, dans une étude d'attribution rapide qui a comparé les conditions climatiques régionales de la période 1979 à 2001 avec les conditions des deux dernières décennies, les chercheurs ont déclaré que le réchauffement climatique avait rendu le vent et la pluie de Beryl entre 10 et 30 pour cent plus intenses.

Les tempêtes tropicales qui se forment dans la région ont été « considérablement intensifiées par le changement climatique provoqué par l’homme », a déclaré le chercheur Tommaso Alberti, spécialiste du climat à l’Institut national de géophysique et de volcanologie italien. « Cela signifie que, même si nous pourrions voir des épisodes similaires avec la même fréquence, leur intensité sera plus forte, entraînant des conséquences catastrophiques pour les îles vulnérables des Caraïbes. »

Élections 2024

Découvrez les dernières nouvelles sur les enjeux climatiques en cette période électorale.

Lire

L'étude a été réalisée par un consortium de recherche international appelé ClimaMeter, formé pour fournir un cadre scientifique permettant de comprendre les phénomènes météorologiques extrêmes dans le contexte du réchauffement climatique d'origine humaine. Le groupe est financé par l'Union européenne et le Centre national de la recherche scientifique.

Selon David Faranda, chercheur au CNRS, cette étude est un « appel clair à des mesures urgentes d’adaptation et d’atténuation du changement climatique ». « L’intensification des ouragans, associée à l’élévation du niveau de la mer, devrait aggraver la gravité et la fréquence de ces catastrophes dans un climat qui se réchauffe. »

Les experts en ouragans avertissent depuis des mois que les températures extrêmement élevées de la surface de la mer dans l’Atlantique tropical pourraient contribuer à une saison des ouragans hyperactive cette année. Deux jours avant la formation de Beryl, les prévisionnistes du National Hurricane Center ont déclaré que les conditions environnementales étaient « inhabituellement propices pour la fin juin dans l’Atlantique tropical central et occidental ».

Le 3 juillet, quelques jours seulement après sa formation, Beryl s'est intensifié rapidement pour devenir un ouragan de catégorie 4, marquant de loin la formation la plus précoce d'un ouragan majeur dans l'Atlantique. L'intensification rapide des ouragans fait partie d'une tendance observée dans les recherches récentes sur le climat et prédite par les climatologues depuis plus de 30 ans.

Une étude de 2023 publiée dans Scientific Reports a par exemple révélé que les taux d’intensification des cyclones tropicaux étaient près de 29 % plus élevés au cours de la période 2001-2022 que pendant la période 1971-1990. Cette étude a également révélé que le nombre de tempêtes tropicales qui s’intensifient de la catégorie 1 au statut d’ouragan majeur en 36 heures a plus que doublé au cours des 20 dernières années.

S’appuyant sur les recherches menées au cours des dernières décennies, l’évaluation nationale du climat des États-Unis conclut : « L’intensité, la fréquence et la durée des ouragans de l’Atlantique Nord, ainsi que la fréquence des ouragans les plus violents, ont toutes augmenté depuis le début des années 1980. L’intensité des ouragans et les précipitations devraient augmenter à mesure que le climat continue de se réchauffer. »

En se basant sur ces tendances, certains chercheurs préconisent d’ajouter une catégorie 6 à l’échelle d’intensité des ouragans, ou d’ajuster l’échelle d’une autre manière pour mettre en évidence ce qui pourrait être des menaces auparavant inattendues. En 2021, le National Hurricane Center a avancé de deux semaines le début de sa saison de prévision officielle et a apporté quelques modifications au système de dénomination des ouragans en réponse à l’assaut des ouragans de l’année précédente, qui s’est terminé par la formation la plus récente d’une tempête de catégorie 5 dans l’Atlantique, Iota, à la mi-novembre 2020.

En plus de détruire les communautés côtières et insulaires, les tempêtes plus violentes menacent également les écosystèmes et la biodiversité, notamment les colonies d’oiseaux marins nicheurs. Avant que Beryl n’atteigne les côtes de Cancun, des bénévoles ont déterré et déplacé des milliers d’œufs de tortues marines des plages locales pour éviter que les nids ne soient inondés par les ondes de tempête. Les tortues marines ont évolué pour s’adapter aux ouragans, bien sûr, mais des tempêtes inhabituellement fortes en début de saison peuvent anéantir des générations entières sur les plages touchées, et si ces tempêtes sont plus fréquentes, elles menaceraient la viabilité des populations locales.

Îles vulnérables des Caraïbes

Les ouragans, intensifiés par le réchauffement climatique, ont frappé particulièrement durement les États insulaires en développement des Caraïbes. Beryl n'a pas fait exception, laissant derrière lui une dévastation quasi totale lorsqu'il a frappé Carriacou, à Grenade, le 1er juillet, avec des vents soutenus de 240 km/h. Saint-Vincent-et-les Grenadines ainsi que Union Island ont également été touchés, et les vents et les inondations provoqués par la tempête avaient tué au moins 22 personnes et causé des dégâts d'une valeur de 5 milliards de dollars au 5 juillet.

Beryl a « privé des centaines de milliers d’habitants d’électricité et causé des dégâts considérables », a déclaré Faranda. La tempête a amplifié les disparités socio-économiques dans ces communautés vulnérables des Caraïbes, « qui portent une responsabilité limitée dans les émissions historiques de gaz à effet de serre », a-t-il ajouté.

Après avoir traversé les îles, Beryl s’est encore intensifié le 2 juillet, atteignant la force de catégorie 5 avec des vents de 265 km/h alors qu’il se dirigeait vers la Jamaïque. Il s’agit de l’ouragan de catégorie 5 le plus précoce jamais enregistré dans l’Atlantique, ce qui est d’autant plus « remarquable qu’il s’est produit dans une région généralement peu propice à de tels ouragans de début de saison », ont écrit les auteurs de la nouvelle étude d’attribution.

Après avoir balayé une grande partie de la Jamaïque avec de grosses vagues et des vents d'ouragan, Beryl s'est affaibli lorsque des vents violents ont partiellement perturbé la circulation du système. Mais il a de nouveau surpris les experts en ouragans en revenant de manière inattendue à la catégorie 3 juste avant de toucher terre sur la péninsule du Yucatán au Mexique, au sud de Cancun, en tant que tempête de catégorie 2 avec des vents de 160 km/h.

Certaines prévisions font état de vents et de pluies plus forts dans la région de Houston, ainsi que d’une onde de tempête dans la baie de Galveston. Les discussions officielles du NHC sur les prévisions et les commentaires en ligne d’autres experts des ouragans préviennent que Beryl pourrait rapidement s’intensifier dans les dernières heures avant l’atterrissage en raison des températures très élevées de la surface de l’océan le long de la côte. Le NHC a spécifiquement averti que « les gens devraient se préparer à la possibilité d’un ouragan de catégorie 2 qui toucherait terre ».

Les auteurs de l’étude d’attribution ont reconnu qu’il existe certaines incertitudes dans leur approche comparative visant à déterminer comment le réchauffement climatique a affecté l’ouragan Beryl, car la tempête était si inhabituelle qu’il n’y a pas grand-chose à quoi la comparer.

« Pour cet événement, nous avons une faible confiance dans la robustesse de notre approche compte tenu des données climatiques disponibles, car l’événement est en grande partie unique dans l’enregistrement des données », ont-ils écrit.

Mais leurs conclusions concordent avec celles d’autres études qui pointent toutes vers un danger croissant des systèmes tropicaux. Même l’évaluation scientifique prudente du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) indique que le réchauffement climatique a « augmenté les précipitations, les vents et les ondes de tempête observés associés à certains cyclones tropicaux, et il existe des preuves d’une augmentation de la proportion mondiale annuelle de cyclones tropicaux de catégorie 4 ou 5 au cours des dernières décennies ».

Dans la région des ouragans de l’Atlantique, certaines études suggèrent que le réchauffement climatique modifie les régimes de vents à grande échelle, ce qui dirigerait davantage d’ouragans vers le nord-est des États-Unis, augmentant le risque de tempêtes catastrophiques comme Irène, en 2011, et Sandy, en 2012.

Ces projections de modèles climatiques concordent étroitement avec les données paléoclimatiques issues des sédiments et des formations de grottes qui indiquent que davantage de grosses tempêtes tropicales préhistoriques ont touché terre à l’extrémité ouest de l’Atlantique, dans le nord-est des États-Unis, plutôt que de se diriger vers le nord puis le nord-est au-dessus des eaux libres, comme le font de nombreuses tempêtes actuellement. Un réchauffement climatique plus important signifie que la Nouvelle-Angleterre, par exemple, pourrait être confrontée à la menace d’un ouragan de catégorie 3 tous les dix ans, plutôt qu’une fois tous les deux ou trois cents ans, selon la National Science Foundation.

Des signes avant-coureurs se font également sentir dans les régions du Pacifique, vulnérables aux ouragans et aux cyclones. L’été dernier, des millions de personnes en Californie du Sud ont observé avec méfiance l’ouragan de catégorie 4 Hillary se diriger vers San Diego avant de faiblir au-dessus des eaux plus froides avant de toucher terre. La taille et l’intensité de cette tempête ont conduit le National Weather Service à émettre un premier avertissement de tempête tropicale pour certaines parties de la Californie du Sud. Les îles hawaïennes pourraient également être confrontées à davantage d’ouragans à l’avenir, car le réchauffement climatique réchauffe la surface de l’océan Pacifique central. Lorsque l’ouragan Lane est passé près des îles en 2018, les scientifiques l’ont considéré comme un avertissement pour la région, notant que certaines études prévoient un doublement de l’activité des ouragans dans ce secteur d’ici 2100 dans un climat qui se réchauffe.

Photo of author

L'équipe Pacte Climat

Pacte pour le Climat
Newsletter Pacte pour le Climat