Une entreprise planifiant une frénésie de forage dans la partie sud de l'État de New York se tait alors que les législateurs cherchent à interdire l'utilisation du CO2 dans la quête du gaz

Un entrepreneur du Texas a proposé de mettre fin à l'interdiction de la fracturation hydraulique imposée par l'État en utilisant du dioxyde de carbone au lieu de l'eau pour extraire le méthane des formations de schiste. La coalition anti-fracking de New York s'est regroupée pour garantir l'échec du projet.

BINGHAMTON, NY—Les scientifiques et les militants qui ont poussé l’État de New York à interdire la fracturation hydraulique à grande échelle travaillent sans relâche contre un projet spéculatif visant à injecter du dioxyde de carbone plutôt que de l’eau dans les formations de schiste du sud pour extraire du gaz naturel.

En soutenant une nouvelle législation nationale visant à étendre l’interdiction au CO2, ils espèrent étrangler le projet à son berceau – s’il n’est pas déjà mort.

La santé de ce projet ambitieux est désormais mise en doute car son créateur, Southern Tier Solutions (STS), est resté silencieux face aux obstacles pratiques et techniques croissants.

L'automne dernier, STS a envoyé des colis à 6 500 propriétaires fonciers dans les comtés de Broome, Tioga et Chemung, les invitant à louer leurs propriétés pour une somme modique de 10 dollars et l'espoir de tirer des revenus futurs de l'extraction de gaz et du stockage de CO2.

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Cet argent supplémentaire commencerait à affluer, a promis STS, une fois qu’il aura achevé un plan estimé à 15 milliards de dollars visant à combiner la séquestration du carbone avec une nouvelle frénésie massive de forage gazier.

Le site Internet de l'entreprise indique qu'elle envisage une série d'une douzaine de centres énergétiques dans les trois comtés, chacun « soutenu par un bail de 50 000 à 100 000 acres ». Chaque pôle comprendrait une nouvelle centrale électrique alimentée au gaz, une installation de captage direct de l'air (DAC), des équipements pour séparer le CO2 du méthane et un réseau de nouveaux gazoducs de CO2 et de méthane reliant le tout.

Bryce Phillips, porte-parole de STS, a commencé à organiser des réunions publiques pour les propriétaires fonciers curieux à Elmira le 10 novembre. WaterFront y était présent et a été le premier média à rendre compte du projet le lendemain.

Phillips était alors libre et bavard dans plusieurs interviews. Il a déclaré à WaterFront que la société déciderait début mars si elle devait procéder au forage de puits pilotes. Selon lui, STS n'irait de l'avant que si elle avait signé des baux pour au moins 100 000 acres.

Phillips a cessé de répondre aux appels téléphoniques et aux courriels de WaterFront et d'autres journalistes il y a plusieurs semaines, et il n'a pas répondu aux questions posées ces derniers jours.

Mais un demandeur a reçu une réponse par courrier électronique de STS le 16 février, qui disait :

« Merci de nous avoir contactés ! Nous faisons de notre mieux pour répondre aux demandes de renseignements dans les plus brefs délais. Cependant, le volume de contacts est très élevé et le traitement des demandes prend du temps… Oui, nous avons reçu une réponse substantielle et extrêmement positive. Notre projet se poursuit comme prévu et nous construisons activement nos premiers blocs de baux. Les meilleures solutions de niveau Sud.

Deux semaines avant cette mise à jour privée, les opposants horrifiés au projet STS s’étaient mobilisés pour promouvoir une nouvelle législation nationale destinée à le bloquer. Ils ont annoncé les projets de loi lors d'une conférence de presse le 2 février à Albany, à laquelle participaient l'acteur nominé aux Oscars Mark Ruffalo, la scientifique activiste Sandra Steingraber et plusieurs groupes environnementaux.

« L'exploitation minière du méthane par injection de CO2 présente bon nombre des mêmes menaces pour notre eau, notre santé et notre climat que la fracturation hydraulique (ou fracturation hydraulique) ainsi que d'autres », lit-on dans la déclaration de justification du projet de loi A8866 de l'Assemblée, parrainé par Anna, membre de l'Assemblée. Kelles (D-Ithaque). À la Chambre haute, le projet de loi sénatorial S08357 est parrainé par la sénatrice Lea Webb (Démocrate de Binghamton). Les deux projets de loi ont maintenant été approuvés par les commissions environnementales et attendent les votes au Sénat et à l'Assemblée de l'État.

La déclaration de justification prévenait ensuite qu'une partie du CO2 injecté dans les formations de schiste serait certaine de s'échapper. Il a également noté que lorsque le CO2 est exposé à l’humidité, il se transforme en acide carbonique, un composé corrosif qui peut dissoudre les tubages des puits et s’infiltrer dans les aquifères. De plus, le CO2 est un asphyxiant, et lorsqu'un pipeline de CO2 s'est rompu dans le Mississippi en mai dernier, plus de 40 personnes ont été envoyées à l'hôpital. L'utilisation du CO2 pour extraire le méthane des schistes est une technologie non testée. La base des connaissances scientifiques sur le processus et ses effets secondaires potentiels est limitée.

Steingraber, le géologue Brian Brock et la scientifique activiste Irene Weiser font partie de ceux qui ont émis des critiques détaillées sur les défis techniques du projet.

Mais même en mettant de côté les questions techniques non résolues, le grand projet promu par Southern Tier Solutions se heurte à plusieurs obstacles pratiques qui pourraient le condamner, ont déclaré eux-mêmes et d'autres analystes de l'énergie.

Ces obstacles comprennent :

  • Faibles incitations pour les propriétaires fonciers à signer des baux. STS n'offre que 10 $ pour un bail de n'importe quelle taille, pas même 10 $ l'acre. Cela ne représente qu’une infime fraction de ce que les propriétaires fonciers recevaient il y a dix ans, lors de la bulle de la fracturation hydraulique, avant que le procédé ne soit interdit. Tout futur paiement STS aux propriétaires fonciers dépend d’un objectif à très long terme : l’achèvement de plusieurs milliards de dollars de pôles énergétiques comprenant de nouvelles centrales électriques, des installations de captage direct du CO2 dans l’air, des équipements de séparation des gaz et des réseaux de pipelines.
  • Probable opposition des propriétaires fonciers. Achever ne serait-ce qu'un seul pôle CO2 serait extrêmement difficile étant donné le besoin déclaré d'au moins 50 000 contigu acres loués. La région sud compte de nombreux propriétaires fonciers catégoriquement opposés au forage gazier. Alors que la loi d'intégration obligatoire pro-industrie de l'État permet aux foreurs de forcer les propriétaires fonciers dissidents à participer, les règles ne s'appliquent normalement qu'aux « unités d'espacement » limitées à un mile carré (640 acres). Pour obliger les propriétaires fonciers à rejoindre des unités d’espacement 100 fois plus grandes, il faudrait de larges dérogations de la part des régulateurs des États. L’opposition du public pourrait être féroce.
  • Aucun travail de préparation réglementaire. Bien que le site Internet de STS indique que « le processus d’autorisation constitue notre plus grand défi opérationnel », l’entreprise n’a pas encore collaboré avec les régulateurs de l’État. Le 14 février, Basil Seggos, commissaire du Département d'État de la Conservation de l'Environnement, a déclaré à la radio WHCU qu'il n'avait pas été contacté par STS pour entamer des discussions préalables à la demande de permis pour les puits pilotes (ou de dérogations spéciales aux règles d'intégration obligatoire).
  • Manque de transparence. STS, qui a été créée il y a moins d'un an, n'a pas révélé aux propriétaires fonciers avec qui ils traitaient en dehors de Phillips, le promoteur du bail. Phillips vit à Fort Worth, au Texas, et prétend posséder une vaste expérience dans l’industrie pétrolière et gazière. Mais il a refusé de nommer des partenaires commerciaux ou des bailleurs de fonds. Et il a déclaré que les statistiques de location de l'entreprise sont « exclusives », de sorte que les propriétaires fonciers n'ont aucune idée de la probabilité que STS achève son plan et commence à leur verser des paiements supplémentaires pour le stockage du CO2 et l'extraction du méthane.
  • Conflit potentiel avec la loi climatique de l’État. « Nous sommes à 100 % en phase avec [New York’s Climate Leadership and Community Protection Act] objectifs », a déclaré Phillips à WaterFront en novembre, ajoutant que tous les gaz d'échappement de CO2 des nouvelles centrales électriques seraient recyclés dans les puits. La loi de 2019 sur le leadership climatique et la protection des communautés impose de fortes réductions des émissions de gaz à effet de serre, notamment de CO2 et de méthane, à l'échelle de l'État. Même si STS parvenait à atteindre son idéal de « production électrique zéro émission », elle n'a pas précisé comment elle compenserait les inévitables fuites de méthane et de CO2 de ses nouveaux réseaux de pipelines.
  • Forte opposition politique organisée. Le mouvement anti-fracking à New York associe une science rigoureuse et des voix de haut niveau à ses combats. Et il a un palmarès gagnant. Ruffalo, un supporter régulier qui a apporté le pouvoir des stars à la conférence de presse du 2 février, est nominé cette année pour l'Oscar du meilleur acteur dans un second rôle pour son rôle du débauché Duncan Wedderburn dans le film « Poor Things ».

« Nous allons à nouveau arrêter l'industrie gazière », a déclaré Ruffalo. «Le pouvoir populaire fonctionne.»

Il ajouta:

« L’industrie essaie toujours de démarrer ses forages expérimentaux et sa fracturation hydraulique dans la partie sud. Ils doivent penser que nous sommes crédules dans le Sud.

« Mais ne vous y trompez pas, s'ils commencent dans le niveau sud, ce n'est pas là que cela va s'arrêter. Cela s'étend à tout l'État parce que les schistes de Marcellus et d'Utica couvrent la majeure partie de cet État.

Il n'y a probablement pas beaucoup de danger que STS ou quiconque se développe à l'échelle de l'État, selon Jerry Acton, analyste de systèmes à la retraite et auteur principal d'une étude de 2013 sur le potentiel très limité de forage de gaz naturel dans l'État de New York.

« La grande majorité des schistes Marcellus de New York sont trop minces (moins de 150 pieds d'épaisseur) et peu profonds (moins de 4 500 pieds) pour produire du gaz naturel économiquement récupérable », a écrit Acton dans cette étude.

Alors qu’un « point idéal » pour le gaz naturel se trouve dans le nord de la Pennsylvanie, à plusieurs kilomètres au sud de Binghamton, la production de gaz ralentit fortement dans les puits plus proches de la frontière de New York, où la formation de schiste est moins profonde et plus mince. Il s'amincit encore plus au nord du niveau sud.

Il pourrait être irréaliste de supposer que le méthane obtenu grâce à la méthode d’extraction du CO2 proposée par STS serait suffisant pour alimenter au moins 10 nouvelles centrales au gaz.

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L'équipe Pacte Climat

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