Les rivières atmosphériques de Californie créent une véritable tempête de risques pour la santé publique

Un cycle de sécheresse et d’inondations en Californie entraîne une augmentation des cas de fièvre de la vallée, ainsi que d’autres maladies, selon des recherches.

Après une averse torrentielle, la plupart des dégâts causés par la tempête sont impossibles à ignorer : voitures submergées, maisons déchirées en deux par des arbres tombés, débris flottant dans les rues. Mais en Californie, les conditions météorologiques extrêmes mélangent également une soupe de pluie et de maladies.

Épidémies alimentées par le climat : En Californie du Sud, une rivière atmosphérique a déversé plus de 30 centimètres de pluie dans certaines parties de la région début février. Ce type de tempêtes a également ravagé l’État l’année dernière, après une période de sécheresse qui a duré plusieurs décennies. Le cycle de pluie et de sécheresse alimenté par le climat entraîne une légère augmentation d’une maladie fongique connue sous le nom de coccidioïdomycose, ou fièvre de la vallée, a rapporté Grist la semaine dernière. Lorsqu’il pleut, les champignons prolifèrent dans le sol et lorsqu’il s’assèche, les spores sont projetées du sol vers le nez ou la gorge des gens, entraînant potentiellement des symptômes de toux et de fièvre s’apparentant à une pneumonie.

Les scientifiques ont tiré la sonnette d’alarme concernant l’augmentation des cas de fièvre de la Vallée en raison de l’évolution des conditions environnementales en 2022, mais les données sont depuis devenues encore plus sombres. Il y a eu plus de 9 280 nouveaux cas de fièvre de la vallée avec des dates d’apparition en 2023, ce qui constitue le nombre le plus élevé jamais enregistré dans cette région par le ministère de la Santé publique de Californie. Aux États-Unis, environ 200 personnes meurent chaque année de cas graves de cette maladie respiratoire.

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Également mélangé à la soupe post-tempête composée d’eau de mer, de spores de champignons, de pluie et de débris en Californie ? Des millions de gallons d’eaux usées non traitées. Ces eaux usées infestées de bactéries constituent une grave menace pour la santé publique, en particulier pour les personnes les plus proches de la frontière entre la Californie et Tijuana, dont j’ai parlé plus tôt en février. Deux médecins locaux de San Diego avec qui j’ai parlé m’ont fait part d’une statistique particulièrement troublante : après que la tempête tropicale Hilary a frappé le sud de la Californie en août 2023, leur cabinet a constaté une augmentation de 560 % des cas de maladies diarrhéiques.

Un rapport publié la semaine dernière par des scientifiques de l’Université d’État de San Diego a souligné la gravité de cette menace pour la santé publique, ajoutant que les eaux usées peuvent également transporter des produits chimiques toxiques aux côtés de bactéries. Les représentants du gouvernement californien réclament actuellement 310 millions de dollars de fonds fédéraux pour remettre à neuf la station d’épuration délabrée de l’État à la frontière – une demande de plus en plus urgente alors que l’État est actuellement confronté à une nouvelle série de tempêtes alimentées par les rivières atmosphériques.

Maladie, eau et guerre : Malheureusement, ce type de débordement d’eaux usées après une tempête peut être observé bien au-delà de la Californie. En novembre, les eaux usées ont coulé dans les rues de Gaza au milieu de la guerre entre Israël et le Hamas alors que des tempêtes frappaient la région et que les services d’assainissement cessaient de fonctionner. Faute d’eau potable, les camps civils ont été ravagés par la maladie et les cas de diarrhée chez les enfants de moins de cinq ans sont passés de 48 000 à 71 000 en seulement une semaine à partir du 17 décembre, selon l’UNICEF.

« Toute notre famille a la diarrhée qui semble être causée par l’eau que nous buvons ou par le froid », a déclaré Mahmoud Aziz, un homme de 36 ans qui a fui vers Rafah, au Washington Post le 13 décembre. les fenêtres s’ouvrent à cause des bombardements ; nous avons peur du verre en cas de bombardement.

Le 12 février, les frappes aériennes israéliennes ont tué plus de 100 personnes à Rafah.

Arrêter la ruée sur les eaux souterraines en diminution

Un juge du Montana a récemment donné raison aux propriétaires fonciers et aux éleveurs qui luttaient contre un projet de développement immobilier près d’Helena qui aurait pu exercer une pression supplémentaire sur les réserves d’eau souterraine en déclin constant.

Défi public : Initialement, les gouvernements des États et des comtés avaient approuvé les plans d’un promoteur visant à construire 39 maisons qui tireraient leur eau de puits, un projet qui a été contesté par les résidents locaux du centre du Montana. Mais le juge Michael McMahon du tribunal de district du comté de Broadwater a estimé que la commission du comté et le Département des ressources naturelles de l’État (DNRC) avaient mené une évaluation environnementale « absolument déficiente » pour la construction de logements.

Son ordonnance de 85 pages indiquait que l’approbation du projet par les bureaux témoignait d’une « hostilité » à l’égard d’une décision de justice antérieure exigeant que le gouvernement prenne en compte les dommages potentiels à l’environnement et aux eaux souterraines avant d’autoriser le développement.

« Cela devrait faire réfléchir la DNRC sur le fait que les citoyens apparemment sans formation juridique semblent avoir une meilleure compréhension des limites des puits exemptés que la DNRC, l’agence chargée d’administrer la loi sur l’utilisation de l’eau », a écrit McMahon.

Alors que la coalition qui lutte contre ce projet a célébré la décision, les promoteurs se sont inquiétés de ses implications à long terme.

« Où allons-nous loger les citoyens du Montana ? Eugene Graf, président de la Montana Building Industry Association, a déclaré au New York Times, ajoutant qu’il espérait que les législateurs de l’État réviseraient la loi.

Fermer le robinet : Si elle est confirmée, cette décision « historique » pourrait potentiellement freiner de nombreux nouveaux projets de développement dans les zones rurales du Montana, a rapporté le Montana Free Press. Cette décision n’est pas la première du genre : fin janvier, la Cour suprême du Nevada a statué à l’unanimité que l’État pouvait restreindre le nouveau pompage des eaux souterraines si cela affectait négativement les autres utilisateurs et la faune, tandis que le gouverneur de l’Arizona fait pression pour de vastes réformes et la création de lois axées sur les eaux souterraines dans tout l’État, comme l’a rapporté mon collègue Wyatt Myskow en décembre.

Ces actions s’inscrivent dans le cadre d’une prise de conscience généralisée contre l’utilisation effrénée des eaux souterraines. En août dernier, une enquête du New York Times a révélé qu’une grande partie des États-Unis est confrontée à un déclin drastique de ses aquifères, les sécheresses provoquées par le climat obligeant les habitants à dépendre davantage des réserves d’eau souterraine pour l’eau que de la pluie ou du manteau neigeux. Plus récemment, une étude a montré que cette tendance s’observe à l’échelle mondiale, avec une diminution des aquifères partout dans le monde.

Mais tout espoir n’est pas perdu.

« Nous trouvons également des cas où la tendance au déclin des eaux souterraines a été inversée grâce à des interventions intelligentes », a déclaré à ma collègue Liza Gross Scott Jasechko, expert en ressources en eau à l’Université de Californie à Santa Barbara qui a codirigé l’étude.

Par exemple, Tucson, en Arizona, a inversé le déclin des eaux souterraines dans certaines régions en construisant des « étangs qui fuient », qui ont infiltré l’eau indispensable dans les aquifères, ont écrit les auteurs de l’étude dans The Conversation.

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